6 Faits surprenants sur les quokkas

Nous avons tous vu les photos qui ont fait le tour du monde il y a quelques années : une petite bestiole poilue regarde l’appareil photo, une feuille, un touriste. De cette adorable galerie – qui est naturellement devenue virale – on peut discerner deux faits : 1) que la petite créature à fourrure s’appelle un quokka et 2) que ce quokka doit être l’animal le plus heureux du monde. C’est même écrit, juste là, dans la galerie de photos.

Mais la vie est rarement aussi simple. Il est peut-être connu pour sa douceur, mais le quokka a un côté salé. Qu’est-ce qu’un quokka, d’ailleurs ? Comment prononce-t-on son nom ? Et sont-ils vraiment si joyeux ? Lisez ce qui suit pour vérifier la réalité, et la vérité qui donne à réfléchir derrière ce sourire.

Le quokka est un marsupial.

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Les quokkas sont des marsupiaux nocturnes. Ils font partie des plus petits membres de la famille des macropodes (ou « gros pieds »), qui comprend également les kangourous et les wallabies. Le clan des quokkas élit domicile dans les marécages et les broussailles, creusant des tunnels dans les broussailles pour créer des abris et des cachettes et émergeant la nuit pour trouver de la nourriture.

Ils sont le seul mammifère terrestre de l’île Rottnest, et sont devenus une sorte d’attraction touristique. Les quokkas ont été décrits pour la première fois par le capitaine de mer néerlandais Willem de Vlamingh, qui a rapporté avoir trouvé « une sorte de rat aussi gros qu’un chat. » Le marin dégoûté a nommé l’île des quokkas Ratte nest (« nid de rat »), puis a pris le large, vraisemblablement vers une faune plus gentille.

Pour ce qui est de la prononciation, les dictionnaires offrent deux options. Les Nord-Américains le prononcent généralement kwo-ka (rime avec moka), et tous les autres disent kwah-ka (rime avec wokka wokka). C’est vous qui décidez. Les quokkas s’en fichent.

Le quokka vous coupera.

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L’animal « le plus heureux du monde » n’est pas que du soleil et des sucettes. Vous ne voulez peut-être pas entendre ça, mais c’est vrai. Les grands pieds d’un quokka sont munis de griffes très acérées. Comme une grande partie de la faune australienne, le quokka vous f***era si vous lui en donnez l’occasion.

Le journaliste Kenneth Cook l’a appris à ses dépens lorsqu’il a essayé de se lier d’amitié avec un quokka le long d’un chemin de terre. Cook a remarqué la « petite bouche méchante » de l’animal, mais a décidé qu’elle était probablement trop petite pour faire beaucoup de dégâts. « C’était une bête à l’air malicieux », écrit-il en 1987 dans son livre Wombat Revenge, mais il n’avait pas peur. Il a offert au petit animal un morceau de pomme, que le quokka a recraché, et une miette de gorgonzola. Le quokka a mis le gorgonzola dans sa bouche, a mâché, puis, dit Cook, « est tombé dans un évanouissement total ».

Convaincu qu’il venait d’empoisonner la créature et déterminé à la sauver, Cook a mis le corps du quokka dans son sac à dos, a laissé un peu d’espace pour l’air, a balancé le sac sur son dos, et a pédalé frénétiquement sur la route pour trouver de l’aide. Après quelques minutes de cahotage à une vitesse folle, le quokka a commencé à revivre et a grimpé en tremblant hors du sac à dos, les griffes en avant.

Préoccupé à faire demi-tour au cas où il perdrait le contrôle de son vélo, Cook a continué à filer. Le quokka a attrapé son cou et a commencé à hurler dans son oreille. La moto a continué à avancer. Le quokka hurlant a enfoncé ses dents dans le lobe de l’oreille de Cook et y est resté accroché, poids mort, comme une grosse boucle d’oreille en fourrure. Désorienté, le journaliste a dirigé sa moto vers une falaise et l’océan. En faisant surface, il a regardé autour de lui et a trouvé le quokka debout sur le rivage, le regardant fixement et grognant.

L’histoire semble incroyable, mais Cook est loin d’être la seule victime de la charmante créature. Les oreilles d’ours en peluche et les yeux de biche mis à part, ces animaux sont prêts, désireux et capables de se débrouiller seuls. Chaque année, l’infirmerie de l’île de Rottnest traite des dizaines de patients – pour la plupart des enfants – pour des morsures de quokka.

En leur propre sein, les quokkas sont avant tout une bande pacifique. Les mâles ne se battent pas pour les femelles de choix, la nourriture ou l’eau, bien qu’ils se disputent occasionnellement un bel endroit ombragé pour faire la sieste.

Le quokka utilise les humains.

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Les quokkas, curieux, séduisants et intrépides, se sont adaptés de manière admirable à la présence humaine dans leur environnement. Les campings et les condos sont tous un gibier équitable pour les quokkas affamés, qui sont devenus célèbres pour avoir fait des raids sur les maisons locales à la recherche de collations tardives. Des colonies de quokkas ont vu le jour autour des auberges de jeunesse et des sites touristiques – en d’autres termes, des endroits où ces animaux rusés sont assurés d’un repas facile. Des chercheurs en sciences cognitives comme Clive Wynne, de l’Arizona State University, ont retourné la situation en installant des boutiques dans ces mêmes sites, sachant que les animaux sauvages joueront le jeu.

Sur l’île de Rottnest, les bestioles curieuses se sont fait une sorte de nuisance pour les propriétaires de commerces. « Ils se promènent dans les rues et dans les cafés et les restaurants », a déclaré le gendarme principal Michael Wear au Daily Telegraph.

Ils ne sont pas seulement après notre nourriture, cependant – nous faisons aussi un bon divertissement. Alors qu’il suivait de nuit une femelle quokka nommée Imelda dans les broussailles, Matt Hayward, défenseur de l’environnement à l’université de Bangor, s’est rendu compte qu’il était suivi. « J’ai entendu des pas s’approcher », a-t-il déclaré à National Wildlife. Chaque fois que Hayward éteignait son équipement de pistage, les pas cessaient. Au moment où sa terreur atteignait son paroxysme, dit-il, « une petite tête a surgi de derrière un buisson ». Sa harceleuse ? Imelda.

Le quokka est un peu un dur à cuire.

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Pensez au quokka comme l’opposé polaire du panda. Là où le panda semble déterminé à effacer sa propre espèce de la surface de la Terre, le quokka est un survivant courageux, prêt à faire tout ce qu’il faut pour rester dans le coin.

Par exemple : Les pandas passent entre 10 et 16 heures par jour à chercher de la nourriture et à manger. Pourquoi ? Parce que le bambou – qui constitue 99 % de leur alimentation – n’a pratiquement aucun contenu nutritionnel. Les quokkas, quant à eux, partagent leur temps entre la consommation de feuilles et d’herbes et le sommeil à l’ombre. Lorsque l’eau est rare, les quokkas se nourrissent de plantes grasses qui stockent l’eau. Lorsque les bonnes feuilles sont difficiles à atteindre, ils grimpent aux arbres. Le quokka ne se contente pas de nourriture inutile.

Les pandas et les quokkas sont tous deux enclins à tuer leur propre progéniture, mais il y a une différence cruciale : l’intention (ou le manque d’intention, dans le cas du panda). Lorsqu’elle est poursuivie par un prédateur, une maman quokka en fuite éjecte son bébé de sa poche. Ainsi lancé, le bébé Q se débat sur le sol, émettant des sifflements bizarres et attirant l’attention du prédateur, tandis que la maman quokka s’échappe pour vivre un autre jour. Elle peut, et va, se reproduire à nouveau. C’est une stratégie froide comme la pierre, mais elle fonctionne.

Des petits pandas, ces rares et précieux bébés à un million de dollars, ont été tués lorsque leur propre mère s’est accidentellement assise sur eux.

Non, vous ne pouvez pas garder un quokka comme animal de compagnie.

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Désolé. Les populations de quokka sauvages sont en déclin car des prédateurs invasifs comme les renards et les chats s’installent sur le territoire des quokkas. Ils doivent rester à l’état sauvage. Vous ne pouvez pas en avoir un.

Et n’essayez pas non plus de les faire passer en fraude, ou de les câliner : Les autorités de l’île de Rottnest infligeront une amende de 300 dollars à quiconque sera surpris à toucher un quokka. On ne sait pas si l’amende est destinée à protéger les quokkas ou leurs éventuels griffoirs humains.

Oui, les quokkas sourient – mais on ne sait pas s’ils sont heureux.

Il est féroce, sans peur, et totes adorbs, mais est-il heureux ?

Personne ne le sait. Les expériences cognitives de Clive Wynne ont réfuté l’hypothèse de longue date selon laquelle les quokkas étaient « vraiment, vraiment stupides » – une hypothèse, dit-il, qu’il a trouvée même dans la littérature scientifique. Les petits hommes souriants n’ont pas de capacités cognitives magiques, mais ils ne sont pas stupides. Ils possèdent les compétences dont ils ont besoin – aiguisées par l’évolution au cours de millions d’années – pour prospérer dans leur environnement naturel. »

Alors pourquoi sourient-ils ? Considérez le visage de repos de la chieuse, une condition dont souffrent plusieurs vedettes d’Hollywood. Pensez au grand requin blanc, dont le visage est en permanence étiré en un sourire abruti. Le sourire de Mona Lisa du quokka, dit Clive Wynne, est « un accident de l’évolution ».

C’est lui l’expert, alors on le prend au mot. Mais si nous étions des petites boules de poils tenaces, avec des visages animés et des griffes vicieuses, nous souririons aussi.

Cette histoire a été mise à jour.

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