Øjenkontakt er aversiv for nogle voksne med autisme

Eksperterne:

Craig Erickson

Associate professor, Cincinnati Children’s Hospital Medical Center

Rebecca Shaffer

Assistant professor, Cincinnati Children’s Hospital Medical Center

Et fingerpeg om, at et barn måske har autisme, er, at det ikke har øjenkontakt med andre. Dette træk viser sig i de første seks måneder af livet, hvilket har fået nogle forskere til at betragte forskelle i blikmønsteret som en potentiel tidlig markør for autisme.

En teori går ud på, at mennesker med autisme opfatter øjenkontakt under sociale interaktioner som uvæsentlig: Med andre ord er de ligeglade med den. Alternativt kan de undgå øjenkontakt, fordi det er ubehageligt eller aversivt.

Mange autistterapier opfordrer børn og voksne til at have øjenkontakt. For at afgøre, om dette er den rigtige tilgang, er det vigtigt at forstå, om klinikere lærer mennesker med autisme at være opmærksomme på noget, der ikke interesserer dem, eller om de tvinger dem til at gøre noget, der gør dem ubehageligt.

Studier på små børn støtter den første hypotese om øjenkontakt: en ligegyldighed over for blikket. Småbørn med autisme bruger mindre tid på at kigge i øjnene på en skuespiller i en video end typiske børn eller børn med udviklingsforsinkelse. Men børnene med autisme flytter ikke aktivt deres blik væk fra skuespillerens øjne eller modsætter sig at se på skuespillerens øjne, når de opfordres til det1.

Anekdoter fra teenagere og voksne med autisme tegner et mere komplekst billede. Disse personer siger, at de ikke forstår behovet for at have øjenkontakt – eller at øjenkontakt er ubehageligt.

Vi har undersøgt dette emne i seks år. På baggrund af vores forskning og kliniske erfaring mener vi, at disse resultater ikke er modstridende. En tidlig mangel på interesse for øjenkontakt kan medføre, at børn med autisme går glip af sociale signaler, hvilket fører til lav social motivation og interesse på et senere tidspunkt. Det er ubehageligt at føle sig forpligtet til at skabe øjenkontakt, når man ikke er motiveret til det, og det kan få nogle voksne med autisme til aktivt at undgå øjenkontakt.

Læret adfærd:

En undersøgelse fra 2010 støtter vores teori. Forskerne målte blikket hos voksne med og uden autisme, mens de så på ansigter med glade, frygtsomme og neutrale udtryk. Mellem ansigtspræsentationerne dukkede et kryds op på skærmen i forskellige positioner for at lede deltagerne til at fokusere på et bestemt område.

Forskerne fandt, at personer i autismegruppen viste både en nedsat præference for at se på øjnene og aktiv undgåelse af øjnene, når krydset gav dem et signal om at se på øjnene2. Men der var variabilitet på tværs af gruppen: Personer med autisme, der brugte mere tid på at se på øjenregionen af ansigter, klarede sig bedre på følelsesgenkendelsesopgaver end dem, der fokuserede på andre ansigtstræk. De har også bedre sociale færdigheder som målt ved Autism Diagnostic Interview-Revised.

Dette resultat stemmer overens med uformelle observationer i vores klinik, at personer med autisme, der er interesserede i at være sociale og i stand til at engagere sig i social give-and-take, har tendens til at skabe øjenkontakt.

Vi har brugt eye-tracking-teknologi til at undersøge, om voksne med autisme har lav social motivation, hvilket kan bidrage til både ligegyldighed og en modvilje mod øjenkontakt3. Vi undersøgte 58 personer med autisme, 37 med udviklingshæmning og 66 kontroller, alle mellem 2 og 35 år. (Dataene fra 37 af personerne med autisme og 26 af de typisk udviklende personer i alderen 5 til 17 år er offentliggjort; dataene fra de yngre og ældre personer er endnu ikke offentliggjort.)

Vi bad deltagerne om at kigge på en skærm, der viste to videoer samtidigt: Den ene viste sociale scener – børn, der legede – og den anden viste ikke-sociale scener bestående af bevægelige objekter. Vi fandt, at personer med autisme brugte mindre tid på at se på de sociale videoer end de andre deltagere gjorde.

Fremadrettet:

Vores resultater tyder på, at personer med autisme er mindre interesserede i socialt materiale end enten kontroller eller personer med udviklingsforsinkelse, uanset alder.

Vi mener, at vores resultater afspejler lav social motivation, hvilket kan bidrage til, at øjenkontakt er ubehagelig i voksenalderen. Vi planlægger at undersøge denne mulige rækkefølge af begivenheder ved at kombinere målinger af social interesse, såsom vores paradigme, med målinger af blikket til øjenregionen af ansigter.

Det er muligt, at oplevelsen af øjenkontakt varierer på tværs af autismepopulationen. Autisme er heterogen, så nogle personer med autisme kan være ligeglade med øjenkontakt, mens andre kan opleve det som ubehageligt.

Det kræver longitudinelle undersøgelser at vise, at ligegyldighed over for øjenkontakt i småbørnsalderen viger for både ligegyldighed og ubehag i voksenalderen. Vi har især brug for undersøgelser, der undersøger erfaringerne hos unge, der går over i voksenlivet, og hos ældre voksne. Unge står over for unikke sociale udfordringer, når de går ind på en videregående uddannelse og forbereder sig på jobsamtaler.

Craig Erickson er lektor i psykiatri på hospitalet. Rebecca Shaffer er assisterende professor i pædiatri på Cincinnati Children’s Hospital Medical Center.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.