Christopher Columbus, helt

SAY, ER DET OK at beundre Christopher Columbus igen?

Du vil huske, at i 1992, i forbindelse med femhundredåret for Columbus’ opdagelse af Amerika, var det helt sikkert ikke OK. Alene det at sige “Columbus’ opdagelse af Amerika” var nok til at få problemer med kommissærerne for politisk korrekthed.

Dengang beskyldte National Council of Churches Columbus for en “invasion”, der førte til “folkedrab, slaveri, ‘øko-mord’ og udnyttelse”. American Library Association proklamerede, at Columbus’ ankomst indvarslede “en arv af europæisk pirateri, brutalitet, slavehandel, mord, sygdom, erobring og etnocid”. Historikeren Glenn Morris anklagede Columbus for at være “en morder, en voldtægtsmand, arkitekten bag en politik for folkedrab, der fortsætter den dag i dag.”

Nationens største lærerforening, National Education Association, svor, at “Christopher Columbus aldrig mere vil stå på en piedestal i USA’s historie”. I New York offentliggjorde Amsterdam News en “Wanted”-plakat, der viste “Columbus the Thug”. Russell Means, den amerikanske indianeraktivist, annoncerede: “Columbus får Hitler til at ligne en ungdomsforbryder.”

Skønt sprog. Det får en til at undre sig over, hvorfor der nogensinde blev oprettet en national helligdag til ære for manden. Eller hvad den fremtrædende Harvard-historiker Samuel Eliot Morison kunne have tænkt, da han i 1954 skrev om Columbus, at “hans berømmelse og omdømme kan betragtes som sikret for al fremtid”. Eller hvorfor generationer af amerikanske skolebørn blev undervist i at betragte denne genuiner fra det 15. århundrede, der til sin død troede, at han ikke var sejlet til Amerika, men til Østasien, som den første store amerikanske helt.

Det er sandt, at Columbus ikke var en følsom mand fra 90’erne. Han var en nidkær fanatiker, grådig og ambitiøs. Han var i stand til grusomhed og bedrageri. Han var en sømand, der var blevet hård af mange år på havet. Men han var også manden, der såede frøene til den vestlige civilisation i den nye verden – en verden, der indtil da ikke havde kendt til meget andet end overtro, slaveri og vildskab. “Aztekerne i Mexico og inkaerne i Sydamerika udførte udførlige menneskeofringsritualer, hvor tusindvis af indianere i fangenskab blev rituelt myrdet, indtil deres altre var gennemvædet af blod … og præsterne kollapsede af udmattelse efter at have stukket deres ofre ned,” skrev Dinesh D’Souza i en artikel i tidsskriftet First Things i 1995. “Når mænd af ædel fødsel døde, blev koner og konkubiner ofte kvalt og begravet sammen med dem.”

Givetvis var Europa i 1492 oversvømmet af sin egen overtro, slaveri og vildskab. Noget af det kom til Amerika med Columbus. Men der kom også de karakteristiske vestlige kvaliteter med, som gør det muligt for mennesker at hæve sig over brutaliteten og oplyse sig selv: tørst efter viden, passion for fremskridt, forestillinger om naturlov og menneskerettigheder og en jødisk-kristen etik om retfærdighed og moral.

Mindre end 20 år efter, at Columbus nåede San Salvador, beklagede spanske præster deres landsmænds misbrug af de indfødte i Amerika. Bartolomé de Las Casas, som sejlede med Columbus på hans fjerde rejse i 1502 og deltog i den blodige erobring af Cuba, blev det 16. århundredes førende forkæmper for indianernes rettigheder. Han tog hellige ordener i 1512, befriede sine slaver i 1514 og brugte de næste 50 år på at fordømme “det røveri, den ondskab og uretfærdighed”, som de europæiske kolonister havde begået.

Men ingen indianske hellige mænd tordnede mod indiansk kannibalisme og børneofringer – ligesom ingen indiansk sømand sejlede mod øst og opdagede Europa. Kun den kultur, der muliggjorde en opdagelsestid, kunne gøre det muligt at sige “Vi anser disse sandheder for selvindlysende, at alle mennesker er skabt lige”. Columbus’ ære er ikke, at han opdagede Amerika, men at han satte det amerikanske epos i gang, den vestlige idés højeste blomstring.

Han var en stor mand. Han var uuddannet, men lærte sig selv at læse og skrive og studerede derefter geografi, kartografi, teologi og kosmografi. Han var en sømand af usædvanlig dygtighed, hvis karriere før 1492 havde ført ham nord for polarcirklen og sydpå næsten til ækvator. Han var monoman med hensyn til at nå det sagnomspundne Østen ved at sejle mod vest. I næsten otte år kæmpede han for at finde en protektor til at finansiere sin “Enterprise of the Indies”. Gang på gang blev han afvist.

Og da Isabella af Spanien endelig indvilligede i at satse på hans eventyr, var der selve rejsen, der skulle gennemføres: tusindvis af sømil over ukendt hav uden andre metoder end dødt regneværk til at orientere sig. Columbus sejlede uden himmelnavigation, uden længdegrad og uden nogen pålidelig måde at måle hastigheden på. Det var bemærkelsesværdigt nok, at han fandt vej til Caribien, men det var endnu mere bemærkelsesværdigt, at han fandt vej tilbage. Og at han så skulle gentage turen tre gange! Selv om han ikke havde opdaget noget, var hans nautiske præstationer fænomenale.

Admiral Columbus? Hvordan kan vi ikke gøre det? Trods alle sine fejl var han storslået. Hundene gøer, men Niña, Pinta og Santa Maria sejler videre.

(Jeff Jacoby er klummeskribent for The Boston Globe).

— ## —

Følg Jeff Jacoby på Twitter.
“Synes godt om” Jeff Jacobys klummer på Facebook.

Vil du læse mere om Jeff Jacoby? Tilmeld dig “Arguable”, hans gratis ugentlige e-mail-nyhedsbrev.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.