Ferdinand de Lesseps

DiplomaticEdit

I 1828 blev Lesseps sendt som assisterende vicekonsul til Tunis, hvor hans far var generalkonsul. Han hjalp Youssouff med at flygte, da han blev forfulgt af beyens soldater, hvoraf han var en af officererne, for overtrædelse af loven om seraglio. Youssouff kvitterede for denne beskyttelse fra en franskmand ved at udmærke sig i den franske hærs rækker ved den franske erobring af Algeriet. Lesseps blev også af sin far betroet opgaver for marskal greve Bertrand Clausel, der var øverstkommanderende for besættelseshæren i Algeriet. Marskallen skrev til Mathieu de Lesseps den 18. december 1830: “Jeg har haft fornøjelsen af at møde Deres søn, som lover, at han med stor ære vil opretholde det navn, han bærer.”

I 1832 blev Lesseps udnævnt til vice-konsul i Alexandria. Mens det skib, hvori Lesseps sejlede til Egypten, var i karantæne i lazarettet i Alexandria, sendte M. Mimaut, Frankrigs generalkonsul i Alexandria, ham adskillige bøger, blandt hvilke der var den memoir, der var skrevet om den tidligere fyldte og forladte gamle Suezkanal, efter Napoleon Bonapartes anvisninger, af civilingeniøren Jacques-Marie Le Père, et af de videnskabelige medlemmer af den franske ekspedition.

Dette værk ramte Lesseps’ fantasi og var en af de påvirkninger, der gav ham ideen om at anlægge en kanal over den afrikanske landtange. Heldigvis for Lesseps skyldte Muhammed Ali, Egyptens vicekonge, sin stilling til dels de anbefalinger, som Mathieu de Lesseps, der var generalkonsul i Egypten, da Ali var oberst, havde fremsat på hans vegne over for den franske regering. På grund af dette fik Lesseps en varm velkomst fra vicekongen og blev gode venner med hans søn, Said Pasha. Politisk set var briterne allierede med den osmanniske hovedstad i Istanbul – for at forhindre russerne i at få adgang til Middelhavet fra Sortehavet – og de havde også afvist Alis forsøg på at invadere den osmanniske hovedstad i 1833. Franskmændene var i stand til at manøvrere i Egypten under Alis nåde ved at spille den britiske aggression mod Ali i Istanbul ud.

I 1833 blev Lesseps sendt som konsul til Cairo og fik kort efter overdraget ledelsen af generalkonsulatet i Alexandria, en post, som han havde indtil 1837. Under opholdet i Egypten mødte han Barthélemy Prosper Enfantin, som arbejdede på en dæmning nord for Cairo for Ali og samtidig prædikede for en forening af Middelhavet og det Røde Hav, og han blev påvirket af denne. Mens han var der, brød en pestepidemi ud, som varede i to år, og som resulterede i, at mere end en tredjedel af indbyggerne i Cairo og Alexandria døde. I denne periode gik Lesseps fra den ene by til den anden med nidkærhed og energi. Mod slutningen af året 1837 vendte han tilbage til Frankrig og giftede sig den 21. december med Agathe Delamalle (1819-1853), datter af statsadvokaten ved retten i Angers. Ved dette ægteskab blev de Lesseps far til fem sønner: Charles Théodore de Lesseps (1838-1838), Charles Aimé de Lesseps (1840-1923), Ferdinand Marie de Lesseps (1842-1846), Ferdinand Victor de Lesseps (1847-1853) og Aimé Victor de Lesseps (1848-1896).

I 1839 blev Lesseps udnævnt til konsul i Rotterdam, og året efter flyttede han til Málaga, hvor hans mors slægt havde sine forfædre hjemme. I 1842 blev han sendt til Barcelona, og kort efter blev han forfremmet til generalkonsul. Under et blodigt oprør i Catalonien, der endte med bombardementet af Barcelona, tilbød de Lesseps beskyttelse til en række mænd, der var truet af kampene, uanset deres fraktionssympatier eller nationalitet. Fra 1848 til 1849 var han Frankrigs minister i Madrid.

I 1849 sendte den franske republiks regering Lesseps til Rom for at forhandle om pave Pius IX’s tilbagevenden til Vatikanet. Han forsøgte at forhandle en aftale, hvorved pave Pius kunne vende fredeligt tilbage til Vatikanet, men samtidig sikre Roms fortsatte uafhængighed. Men under forhandlingerne medførte valget i Frankrig en ændring i regeringens udenrigspolitik – Alexis de Tocqueville erstattede den tidligere udenrigsminister. Lesseps kurs blev misbilliget; han blev tilbagekaldt og stillet for statsrådet. Louis-Napoleon havde brug for en syndebuk, og Lesseps var et let mål. Lesseps blev beskyldt for at have bragt den franske hær i vanære og fik en censur, selv om han ikke blev bedt om at forlade udenrigsministeriet.

Lesseps blev den 30. august 1851 udnævnt til 334. kommandør og derefter til 200. storkors af tårn- og sværdordenen.

Lesseps trak sig derefter tilbage fra den diplomatiske tjeneste og beklædte aldrig mere et offentligt embede. I 1853 mistede han sin hustru og sin søn Ferdinand Victor med få dages mellemrum. I 1854 gav Said Pasha’s tiltrædelse af vicekongedømmet Egypten Lesseps en ny impuls til at handle på oprettelsen af en Suezkanal.

SuezkanalRediger

Karikatur af de Lesseps af André Gill, 1867.

Lesseps’ statue ved indgangen til Suezkanalen, 1955; den udstrakte hånd indikerede, at vejen nu var åben mod øst.

Lesseps’ statue udstillet i dag foran det internationale museum for Suezkanalen i Ismailia.

Lesseps havde korresponderet mindst én gang med Société d’Études du Canal de Suez under Abbas I’s regeringstid i Egypten, men Abbas havde lukket det meste af Egypten for udenlandsk indflydelse. Da Abbas blev myrdet i 1854, henvendte Lesseps sig til en tidligere, om end kortvarig, bekendt og efterfølger i Egypten, Said Pasha. Den 7. november 1854 gik han i land i Alexandria; den 30. i samme måned underskrev Said Pasha koncessionen, der bemyndigede ham til at bygge Suezkanalen.

En første plan, der blev iværksat af Lesseps, blev straks udarbejdet af to franske ingeniører, der var i egyptisk tjeneste, Louis Maurice Adolphe Linant de Bellefonds kaldet “Linant Bey” og Mougel Bey. Dette projekt, der adskilte sig fra andre projekter, der tidligere var blevet præsenteret eller var i opposition til det, omfattede en direkte forbindelse mellem Middelhavet og det Røde Hav. Efter at være blevet ændret en smule blev planen vedtaget i 1856 af de civilingeniører, der udgjorde den internationale kommission for gennembrydning af Suez-ishmosen. Opmuntret af ingeniørernes godkendelse lod Lesseps sig ikke længere stoppe af noget som helst. Han lyttede ikke til nogen negativ kritik og vendte sig ikke for nogen forhindringer. Heller ikke modstanden fra Lord Palmerston, som anså den planlagte forstyrrelse for at være for radikal og en fare for Storbritanniens handelsposition. Lesseps lod sig heller ikke afskrække af de meninger, der herskede i Frankrig såvel som i England, om at havet foran Port Said var fyldt med mudder, som ville spærre indgangen til kanalen, og at sandet fra ørkenen ville fylde skyttegravene.

Lesseps lykkedes det at vække franskmændenes patriotisme og gennem deres tegninger opnå mere end halvdelen af den kapital på to hundrede millioner francs, som han havde brug for til at danne et selskab, men han kunne ikke tiltrække noget væsentligt kapitalindskud fra offentligheden i England eller andre fremmede lande. Den egyptiske regering tegnede således aktier til en værdi af 80 millioner francs.

The Compagnie universelle du canal maritime de Suez blev organiseret i slutningen af 1858. Den 25. april 1859 gav Lesseps det første spidsbukkeslag i Port Said. I løbet af de følgende ti år måtte Lesseps overvinde den fortsatte modstand fra den britiske regering, der forhindrede sultanen i at godkende anlæggelsen af kanalen, og på et tidspunkt måtte han endda søge støtte hos sin kusine, kejserinde Eugenie, for at overtale kejser Napoleon III til at optræde som voldgiftsmand i tvisterne. Endelig blev kanalen officielt åbnet den 17. november 1869 af khediven, Ismail Pasha.

Ferdinand de Lesseps’ hus og kontor i Ismailia, nær Suezkanalen

Mens Lesseps var i sin kanals interesse, modstod han det britiske diplomatis modstand mod et foretagende, der truede med at give Frankrig kontrol over den korteste vej til Indien, optrådte han loyalt over for Storbritannien, efter at Disraeli havde erhvervet de Suez-aktier, der tilhørte khediven, ved at lade tre repræsentanter for den britiske regering indtræde i selskabets bestyrelse. Den konsolidering af interesser, som blev resultatet, og som blev styrket ved tilføjelsen i 1884 af yderligere syv britiske direktører, valgt blandt skibshandelsmænd og forretningsmænd, øgede til gavn for alle involverede virksomhedens kommercielle karakter.

Lesseps bestræbte sig støt og roligt på at holde sig ude af politik. Når han i 1869 syntes at afvige fra dette princip ved at være kandidat i Marseille til Corps Législatif, var det fordi han gav efter for den kejserlige regerings bønner for at styrke dens velvilje over for Suezkanalen. Da denne velvilje først var blevet vist, var han ikke ondskabsfuld over for dem, der gjorde ham frihedsberøvet ved at foretrække Léon Gambetta. Derefter afslog Lesseps de andre kandidaturer, der blev tilbudt ham: til senatet i 1876 og til kammeret i 1877. I 1873 blev han interesseret i et projekt om at forene Europa og Asien ved hjælp af en jernbane til Mumbai, med en gren til Beijing. Samme år blev han medlem af det franske videnskabsakademi. Han tilskyndede efterfølgende major Roudaire, der ønskede at omdanne en strækning af Sahara til et indlandshav for at øge nedbørsmængden i Algeriet.

Lesseps accepterede formandskabet for den franske komité for Leopold II af Belgiens internationale afrikanske selskab. Fra denne stilling faciliterede han Pierre Savorgnan de Brazza’s opdagelsesrejser og erhvervede stationer, som Brazza efterfølgende overlod til den franske regering. Disse stationer blev startskuddet til Fransk Congo. Lesseps blev i 1879 valgt som udenlandsk æresmedlem af American Academy of Arts and Sciences.

Fra 17. november 1899 til 23. december 1956 stod der en monumental statue af Ferdinand de Lesseps af Emmanuel Frémiet ved indgangen til Suezkanalen.

Forsøg med PanamakanalenRediger

Andel af Compagnie Universelle du Canal Interocéanique de Panama, udstedt den 29. november 1880 – underskrevet af Ferdinand de Lesseps

I maj 1879 samledes en kongres med 136 delegerede (herunder Lesseps) i lokalerne i Société de géographie i Paris under ledelse af admiral de la Roncire le Noury og stemte for oprettelsen af en Panamakanal, som skulle være uden sluser, ligesom Suezkanalen. Lesseps blev udnævnt til præsident for Panamakanalselskabet på trods af, at han var fyldt 74 år. Det var ved denne lejlighed, at Gambetta gav ham titlen “Le Grand Français”. Beslutningen om at grave en Panamakanal i havoverfladen for at undgå brug af sluser og den moderne lægevidenskabs manglende evne til at håndtere epidemier af malaria og gul feber dømte imidlertid projektet.

Piercing of the Isthmus of Panama, medalje af Louis-Oscar Roty

I februar 1880 ankom Lesseps til New York City for at samle penge ind til projektet. Da han boede på Windsor Hotel, viftede hotellets personale med det franske flag til hans ære. Han mødte American Society of Civil Engineers og Geographic Society, mens han var på rundtur i området. Lesseps tog derefter til Washington D.C., mødtes med præsident Rutherford B. Hayes og vidnede over for House Interoceanic Canal Committee. Senere tog han til Boston, Chicago og flere andre amerikanske byer for at skaffe interesse og kapital til projektet.

I juni 1880 holdt Lesseps en tale i Liverpool, hvor han kunne finde støtte fra en kaptajn Peacock, som mente, at kanalprojektet var værd at støtte, da det ville give ruter, der kunne spare tid.

Lesseps tog med sit yngste barn til Panama for at se den planlagte kanalvej. Han anslog i 1880, at projektet ville tage 658 millioner francs og otte år at gennemføre. Efter to år med undersøgelser begyndte arbejdet på kanalen i 1882. Men de tekniske vanskeligheder ved at operere i de våde troper forfulgte projektet. Særligt katastrofale var de tilbagevendende jordskred i udgravningerne fra de tilgrænsende vandmættede bakker og dødstallet på grund af malaria og gul feber. Til sidst endte projektet med at blive afsluttet på grund af utilstrækkelig finansiel kapital og økonomisk korruption. Panama Canal Company erklærede sig selv konkurs i december 1888 og gik i likvidation i februar 1889.

Projektets fiasko omtales nogle gange som Panamakanalskandalen, efter at der cirkulerede rygter om, at franske politikere og journalister havde modtaget bestikkelse. I 1892 kom det frem, at 150 franske deputerede var blevet bestukket til at stemme for tildelingen af økonomisk støtte til Panamakanal-selskabet, og i februar 1893 blev Lesseps, hans søn Charles (født 1849) og en række andre stillet for en domstol og fundet skyldige. Lesseps blev dømt til at betale en bøde og afsone en fængselsstraf, men sidstnævnte blev omstødt af kassationsdomstolen med den begrundelse, at det var mere end tre år siden forbrydelsen blev begået. I sidste ende opkøbte USA i 1904 selskabets aktiver og genoptog arbejdet efter en revideret plan.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.