Christophorus Kolumbus, Held

Sie erinnern sich, dass es 1992, zum fünfzigsten Jahrestag der Entdeckung Amerikas durch Kolumbus, ganz sicher nicht in Ordnung war, Christoph Kolumbus zu bewundern?

. Allein die Erwähnung von „Kolumbus‘ Entdeckung Amerikas“ reichte aus, um Ärger mit den Kommissaren der politischen Korrektheit zu bekommen.

Damals beschuldigte der Nationale Kirchenrat Kolumbus einer „Invasion“, die zu „Völkermord, Sklaverei, ‚Ökozid‘ und Ausbeutung“ geführt habe. Die American Library Association verkündete, dass die Ankunft von Kolumbus „ein Vermächtnis von europäischer Piraterie, Brutalität, Sklavenhandel, Mord, Krankheit, Eroberung und Ethnozid“ einläutete. Der Historiker Glenn Morris beschuldigte Kolumbus als „Mörder, Vergewaltiger und Architekt einer Politik des Völkermords, die bis heute andauert.“

Die größte Lehrergewerkschaft der Nation, die National Education Association, schwor, dass „Christoph Kolumbus nie wieder auf einem Sockel in der Geschichte der Vereinigten Staaten stehen wird.“ In New York veröffentlichte die Amsterdam News ein Fahndungsplakat, das „Columbus the Thug“ zeigte. Russell Means, der amerikanische Indianeraktivist, verkündete: „Kolumbus lässt Hitler wie einen jugendlichen Straftäter aussehen.“

Schöne Sprache. Da fragt man sich, warum überhaupt ein nationaler Feiertag zu Ehren dieses Mannes eingeführt wurde. Oder was sich der bedeutende Harvard-Historiker Samuel Eliot Morison gedacht haben könnte, als er 1954 über Kolumbus schrieb, dass „sein Ruhm und sein Ruf für alle Zeiten als gesichert gelten können.“ Oder warum Generationen von US-Schulkindern beigebracht wurde, diesen Genueser aus dem 15. Jahrhundert, der bis zu seinem Tod glaubte, nicht nach Amerika, sondern nach Ostasien gesegelt zu sein, als den ersten großen amerikanischen Helden zu betrachten.

Es stimmt, dass Kolumbus kein sensibler Mann der 90er Jahre war. Er war ein Eiferer, gierig und ehrgeizig. Er war zu Grausamkeit und Täuschung fähig. Er war ein Seemann, der durch viele Jahre auf See hart geworden war. Aber er war auch der Mann, der die Saat der westlichen Zivilisation in der Neuen Welt ausstreute – einer Welt, die bis dahin kaum mehr kannte als Aberglauben, Sklaverei und Wildheit. „Die Azteken in Mexiko und die Inkas in Südamerika vollzogen aufwendige Menschenopferriten, bei denen Tausende von gefangenen Indianern rituell ermordet wurden, bis ihre Altäre blutgetränkt waren und die Priester vor Erschöpfung zusammenbrachen, weil sie ihre Opfer erstochen hatten“, schrieb Dinesh D’Souza 1995 in einem Artikel in der Zeitschrift First Things. „Wenn Männer von edler Geburt starben, wurden ihre Frauen und Konkubinen oft erwürgt und mit ihnen begraben.“

Zugegeben, Europa war 1492 von seinem eigenen Aberglauben, seiner Sklaverei und seiner Wildheit überschwemmt. Einiges davon kam mit Kolumbus nach Amerika. Aber es kamen auch die charakteristischen westlichen Eigenschaften mit, die es den Menschen ermöglichen, sich über die Brutalität zu erheben und sich selbst aufzuklären: Wissensdurst, Leidenschaft für den Fortschritt, Vorstellungen von Naturrecht und Menschenrechten und eine jüdisch-christliche Ethik der Gerechtigkeit und Moral.

Nicht einmal 20 Jahre, nachdem Kolumbus San Salvador erreicht hatte, beklagten spanische Priester den Missbrauch der amerikanischen Ureinwohner durch ihre Landsleute. Bartolomé de Las Casas, der 1502 mit Kolumbus auf dessen vierter Reise segelte und sich an der blutigen Eroberung Kubas beteiligte, wurde im 16. Jahrhundert zum führenden Verfechter der Rechte der Indianer. Er wurde 1512 zum Priester geweiht, befreite 1514 seine Sklaven und verbrachte die nächsten 50 Jahre damit, „den Raub, das Böse und die Ungerechtigkeit“ der europäischen Kolonisten vehement anzuprangern.

Aber kein indianischer heiliger Mann donnerte gegen indianischen Kannibalismus und Kinderopfer – genauso wenig wie ein indianischer Seefahrer nach Osten segelte und Europa entdeckte. Nur die Kultur, die ein Zeitalter der Entdeckungen ermöglichte, konnte den Satz „Wir halten diese Wahrheiten für selbstverständlich, dass alle Menschen gleich geschaffen sind“ ermöglichen. Kolumbus‘ Ruhm besteht nicht darin, dass er Amerika entdeckte, sondern dass er das amerikanische Epos in Gang setzte, die höchste Blüte der abendländischen Idee.

Er war ein großer Mann. Ohne Schulbildung brachte er sich selbst das Lesen und Schreiben bei und studierte dann Geographie, Kartographie, Theologie und Kosmographie. Er war ein außergewöhnlich geschickter Seemann, dessen Karriere ihn vor 1492 nördlich des Polarkreises und südlich fast bis zum Äquator geführt hatte. Er war wie besessen davon, den sagenumwobenen Osten zu erreichen, indem er nach Westen segelte. Fast acht Jahre lang bemühte er sich um einen Mäzen, der seine „Enterprise of the Indies“ finanzieren sollte. Immer wieder wurde er abgewiesen.

Und als Isabella von Spanien schließlich zustimmte, seine Unternehmung zu finanzieren, war die Reise selbst zu bewältigen: Tausende von Meilen über einen unbekannten Ozean, ohne eine andere Methode als die der Koppelnavigation, um sich zu orientieren. Kolumbus segelte ohne Himmelsnavigation, ohne Längengrad und ohne eine zuverlässige Methode zur Messung der Geschwindigkeit. Es war schon bemerkenswert genug, dass er den Weg in die Karibik fand; noch bemerkenswerter war, dass er den Weg zurück fand. Und dann die Reise dreimal zu wiederholen! Selbst wenn er nichts entdeckt hatte, waren seine nautischen Leistungen phänomenal.

Kolumbus bewundern? Wie könnte man das nicht? Trotz all seiner Schwächen war er großartig. Die Hunde bellen, aber die Niña, die Pinta und die Santa Maria segeln weiter.

(Jeff Jacoby ist Kolumnist für The Boston Globe).

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