Die Tragödie von Lynyrd Skynyrd

22. Mai, 2020 – 18 min read

„Engel der Finsternis ist über dir . . der Geruch des Todes umgibt dich.“ – „That Smell“ von Lynyrd Skynyrd; aufgenommen im Sommer 1977 in Doraville, Georgia. Einer der letzten Songs, die Ronnie Van Zant schrieb

Am 19. Oktober 1977 beendeten Lynyrd Skynyrd ihre Show im Greenville Memorial Auditorium in South Carolina und bereiteten sich auf ihren nächsten Auftritt in Baton Rouge, Louisiana, am folgenden Tag vor. Dies war der vierte Auftritt auf der bisher erfolgreichsten Tournee der Band, die insgesamt 45 Konzerte umfasste. Zwei Tage zuvor waren zwei verschiedene, aber bedeutsame Ereignisse eingetreten.

Das erste war, dass das epische „Street Survivors“-Album der Band, ihr fünftes, veröffentlicht wurde und Goldstatus erreichte. Es präsentierte das Gitarren- und Gesangstalent von Steve Gaines, der ein Jahr zuvor auf Vorschlag seiner Schwester Cassie, die als Backgroundsängerin fungierte, zu Skynyrd gestoßen war.

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Der zweite Grund war, dass aus dem rechten Motor der 1947er Convair 240 der Band drei Meter hohe Flammen herausschossen, was die meisten Mitglieder der Band und der Crew dazu veranlasste, am Abend des 19. Oktobers zu zögern, an Bord zu gehen.

Das Flugzeug war von Skynyrds Manager Peter Rudge für drei Raten von je 5.000 Dollar geleast worden, nachdem die Rockband Aerosmith sich das Flugzeug angesehen und dann abgelehnt hatte. Sie waren mit der Mechanik des Flugzeugs nicht zufrieden – und dass die Piloten rauchten und im Cockpit eine Flasche Jack Daniels herumreichten, gefiel ihnen nicht. Entweder hat Rudge solche Dinge nie gesehen oder sie haben ihn nicht beunruhigt. Auf jeden Fall flog er Berichten zufolge immer kommerziell (erste Klasse), während die Band in ein 30 Jahre altes (und nicht ordnungsgemäß gewartetes) Flugzeug verfrachtet wurde. (Um Rudge gegenüber fair zu sein, Skynyrd hatte einen schlechten Ruf in den meisten privat gecharterten Flugzeugen, was die Anleihe oder den Kauf eines Flugzeugs erforderlich machte.)

Es wurde geplant, die Convair in Baton Rouge zu überprüfen und nach der Reise in einen besser geeigneten Learjet umzusteigen.

Cassie Gaines war so sehr dagegen, die Convair von Greenville aus zu nehmen, dass sie ein Ticket für eine kommerzielle Fluggesellschaft kaufte – aber widerwillig wieder ausstieg, da sie nicht ohne ihren Bruder Steve gehen wollte. Keyboarder Billy Powell erzählte später, dass die Ehefrauen und Familien der Bandmitglieder nicht wollten, dass sie diesen letzten Flug mit der Convair antreten. Gitarrist Allen Collins sagte zunächst, er wolle das Flugzeug nicht besteigen, weil es nicht „richtig“ sei. Nur der Frontmann der Band, Ronnie Van Zant, schien die 600 Meilen lange Reise ruhig, kühl und gelassen zu sehen. Er sagte dem Gitarristen Gary Rossington: „Wenn der Herr will, dass du in diesem Flugzeug stirbst, dann ist deine Zeit gekommen.“

Das Flugzeug hob um 17:02 Uhr vom Greenville Downtown Airport ab. Nachdem der Flug ohne Zwischenfälle verlaufen war, streckte sich Van Zant auf dem Boden aus, um seinen schmerzenden Rücken zu strecken. Einige seiner Bandkollegen verwickelten sich in eine wilde Pokerrunde, während andere, die wussten, dass sie das Flugzeug in Baton Rouge loswerden würden, Musik spielten und in den Gängen tanzten.

Um 18:42 Uhr meldete sich der Pilot Walter McCreary über Funk beim Houston Air Route Traffic Control Center. Das rechte Triebwerk hatte gestottert und war dann ganz ausgefallen. McCreary verlangte den nächstgelegenen Flughafen, irgendeinen Flughafen. Er erhielt die Vektoren für den McComb-Pike County Airport, vier Meilen südlich der Kleinstadt McComb, Mississippi, und 17 Meilen von ihrem derzeitigen Standort entfernt. Um ihn zu erreichen, müsste die Convair eine Kurve fliegen und umdrehen. Unglücklicherweise hatte das Flugzeug keinen Treibstoff mehr und das linke Triebwerk fiel aus.

McCreary wies seine Passagiere an, die Köpfe zu senken und sich auf eine Bruchlandung vorzubereiten. Das Flugzeug, dessen Lenkung durch den Ausfall des linken Triebwerks blockiert war, befand sich im Leerlauf und fiel auf eine Höhe von 4.500 Fuß. Billy Powell erinnerte sich, nichts außer Luft und Wind gehört zu haben.

Drummer Artemis Pyle, ein Luftfahrtfan, der während seiner Zeit bei den Marines Flugstunden genommen hatte, saß im Cockpit, als die Probleme begannen. Sein eigener Vater war 1971 bei einem Flugzeugabsturz ums Leben gekommen. Später sagte er, dass er allein aufgrund der Augen des Piloten sofort wusste, wie schlimm die Situation war. „Ich konnte den Tod in den Augen des Mannes sehen“, sagte er dem Orlando Sentinel.

Das Flugzeug brauchte etwa 10 Minuten, um den Boden zu erreichen, wobei die Bandmitglieder zunächst ungläubig waren und dann beteten. Je nachdem, wer die Geschichte erzählt, wurde Van Zant entweder von seinem Bodyguard Gene Odom geweckt, der ihn zu seinem Sitz brachte und anschnallte und sich darüber beschwerte, geweckt worden zu sein, oder er ging allein zum hinteren Teil des Flugzeugs, um ein Kissen zu holen, schüttelte Pyle die Hand und tauschte auf dem Weg zu seinem Sitz ein Lächeln aus.

McCreary und sein Co-Pilot William Gray, Jr, versuchten, das Flugzeug auf ein offenes Feld oder einen Highway zu lenken, aber ohne Erfolg; sie waren von Wald umgeben. Billy Powell erinnerte sich, dass die Bäume aus den Fenstern immer größer wurden, bis es sich anhörte, als ob Hunderte von Baseballschlägern auf die Außenseite des Flugzeugs einschlugen.

Die Convair riss 500 Fuß lang mit 90 Meilen pro Stunde durch die Bäume, bis der Druck den Rumpf aufriss und die Tragflächen abbrachen. Alle Sitze des Flugzeugs, bis auf einen, wurden vom Boden gelöst und die Insassen gegen die Wände geschleudert. Bodyguard Odom erinnerte sich daran, dass alle außer ihm angeschnallt waren. Das, was von der Kabine übrig geblieben war, nachdem das Cockpit und das Heck weggerissen worden waren, kam in einer Baumgruppe zum Stillstand. Es war 18:53 Uhr.

Ronnie Van Zant starb beim Aufprall an einem stumpfen Schädeltrauma. Steve Gaines starb beim Aufprall an einem gebrochenen Genick, als er mit dem Gesicht voran gegen ein Schott geschleudert wurde. Der stellvertretende Roadmanager Dean Kilpatrick starb ebenfalls beim Aufprall, als sein Körper von einem Teil des Flugzeugs durchbohrt wurde. Pilot McCready und Co-Pilot Gray, die noch in ihren Sitzen angeschnallt waren und an einem nahe gelegenen Baum hingen, starben ebenfalls beim Aufprall. Cassie Gaines überlebte den Aufprall, starb aber, bevor Hilfe eintraf. Billy Powell behauptete, sie sei in seinen Armen verblutet.

Bill Sykes, ein Fernsehteam, das die Band begleitete, und Leslie Hawkins, eine der Backgroundsängerinnen, überlebten den Absturz, hingen aber in drei Metern Höhe in einem Baum und konnten sich wegen eines großen Stücks Blech, das gefährlich nahe herabzufallen drohte, nicht mehr bewegen.

Powell war mit dem Kopf gegen einen Tisch geprallt, wobei seine Nase fast aus seinem Gesicht gerissen wurde. Als er die Hilfeschreie der Menschen hörte, die unter dem Rumpf eingeklemmt waren, versuchte er, Hilfe zu leisten.

Pyle erlitt gebrochene Rippen, war aber ansprechbar. Als sich das Flugzeug im Todesgleitflug befand, sah er in weiser Voraussicht aus dem Fenster und bemerkte die Lichter einer nahe gelegenen Farm. Nachdem er sich orientiert hatte, machte er sich zusammen mit dem Roadie Marc Frank und dem Tontechniker Ken Peden zu Fuß auf den Weg, um die Farm zu finden. Es dauerte fast eine Stunde, in der sie unter Schmerzen und Angst durch Sümpfe, unter Stacheldrahtzäunen hindurch und durch eine Kuhweide liefen, bevor sie den Milchviehbetrieb erreichten.

Der zweiundzwanzigjährige Johnny Mote hatte Heu geerntet, als er den Unfall hörte, hatte aber angenommen, dass es sich um ein Auto handelte, das auf dem Kies rutschte. Als er die Suchscheinwerfer des Hubschraubers sah, ging er von einem Ausbruch aus dem Gefängnis aus. Er sagte seiner Frau, sie solle im Haus in Deckung gehen, schnappte sich sein Jagdgewehr und hielt auf der Veranda Wache. Als Pyle, Frank und Peden blutig und verwirrt auf das Haus zustolperten, gab Mote zunächst einen Warnschuss in die Luft ab. Die drei Überlebenden stürzten zu Boden und schrien, dass sie einen Flugzeugabsturz erlitten hätten und Hilfe bräuchten. Mote setzte die Punkte zusammen und organisierte sofort einen Konvoi von Lastwagen und Geländewagen, um die Absturzstelle zu finden und die Opfer zu retten.

Das Fehlen von Treibstoff im Flugzeug war ein gemischter Segen. Es verhinderte zwar, dass das Flugzeug Feuer fing, erschwerte aber die Ortung in der Dunkelheit.

Mote und sein Konvoi waren die ersten am Unfallort und wurden von einer blutigen Hand, die aus dem Wrack ragte, sowie von den Stöhnen und Schreien der Opfer begrüßt. Bald schlossen sich ihnen die Nationalgarde, die Küstenwache und das Forrest County General Hospital an, die mit ihren Hubschraubern die Unglücksstelle ausleuchteten und die Opfer in das nahe gelegene Southwest Regional Medical Center in McComb brachten. Zwei Bulldozer wurden losgeschickt, um einen Weg vom Highway 568 zur Absturzstelle zu bahnen, um den Ersthelfern zu helfen, die keinen freien Durchgang hatten. Das bedeutete, dass viele der Überlebenden erst nach Stunden gerettet werden konnten.

Dean Kilpatrick

Zu diesem Zeitpunkt hatte sich die Nachricht herumgesprochen und über 3.000 Menschen waren an der Absturzstelle erschienen. Einige waren da, um zu helfen, andere, um zu gaffen, und einige kamen, um ein morbides Souvenir oder eine Erinnerung an den Absturz zu holen. Gene Odom, der Leibwächter der Band, erinnerte sich, dass Unbekannte, während er blutend und verletzt dalag, seine Brieftasche, seinen Ring, seine Uhr und sein Geld mitnahmen. Die Plünderer nahmen auch Gepäckstücke, Fanartikel der Band, Geldbörsen und verbogenes Metall aus dem Flugzeug mit. Da einige der Bandmitglieder Poker spielten, als die Probleme begannen, und ihre Brieftaschen nicht bei sich hatten, wurden diese Brieftaschen über das Wrack verstreut, was sie zu leichten Zielen für die Plünderer machte und es schwierig machte, die Überlebenden zu identifizieren, die keine Ausweise bei sich hatten.

Gitarrist Gary Rossington, der sich daran erinnerte, dass er das Geräusch der in das Flugzeug einschlagenden Bäume hörte, bevor er das Bewusstsein verlor und auf dem Boden mit der Flugzeugtür über ihm erwachte, erlitt zwei gebrochene Arme, zwei gebrochene Beine, zwei gebrochene Handgelenke, zwei gebrochene Knöchel, ein gebrochenes Becken, einen durchstochenen Magen und eine durchstochene Leber. Der Gitarrist Allen Collins hatte zwei gebrochene Wirbel und eine so schwere Schnittwunde am rechten Arm, dass die Ärzte zur Amputation rieten; Collins‘ Vater weigerte sich und der Arm wurde gerettet. Der Keyboarder Billy Powell erlitt schwere Gesichtsverletzungen, weil sein Sicherheitsgurt riss und er mit dem Gesicht voran auf einen Tisch stürzte, und ein gebrochenes rechtes Knie. Schlagzeuger Artemis Pyle hatte einen gebrochenen Brustkorb und zahlreiche Prellungen und Abschürfungen. Bodyguard Gene Odom brach sich das Genick, als er aus dem Flugzeug geschleudert wurde, seine Haut war stark verbrannt und ein Auge durch den Phosphor einer Enteisungsfackel geblendet. Der Bassist Leon Wilkeson hatte von allen Überlebenden die schwersten Verletzungen. Er erlitt massive innere Verletzungen, darunter sechs gebrochene Rippen, von denen eine seine linke Lunge durchstoßen und entleert hatte. Sowohl sein linker Arm als auch sein linkes Bein waren zweimal gebrochen. Alle seine Gesichtsknochen, einschließlich seiner Nase und seines Kiefers, waren nicht nur gebrochen, sondern zertrümmert, und alle Zähne bis auf die Backenzähne waren ausgeschlagen, als er, wie Steve Gaines, mit dem Gesicht gegen ein Schott geschleudert worden war. Sein Herz blieb zweimal stehen, während er auf dem Operationstisch lag.

Das Schicksal von Van Zant, Steve Gaines, Cassie Gaines und Dean Kilpatrick wurde den Überlebenden nicht mitgeteilt. Ihre Leichen wurden zusammen mit denen von McCready und Gray in die Turnhalle der örtlichen High School gebracht, die als provisorische Leichenhalle diente.

Nach seiner Genesung erinnerte sich Gary Rossington daran, dass er zwischen Steve Gaines und Ronnie Van Zant auf der einen Seite des Flugzeugs saß, während Allen Collins zwischen Cassie Gaines und Dean Kilpatrick auf der anderen Seite saß. Er und Collins fragten sich, warum sie überlebten, während Van Zant, Steve und Cassie Gaines und Kilpatrick nicht überlebten.

Diejenigen, die den Flugzeugabsturz von 1977 überlebten, hatten es nicht leicht.

Allen Collins

Allen Collins, dessen rechter Arm gerettet wurde, weil sein Vater sich weigerte, den Ärzten zu erlauben, ihn zu amputieren, spielte weiter Musik, aber er litt wie Gary Rossington unter schrecklichen Albträumen und der Schuld des Überlebenden. Beide betäubten sich mit Alkohol und Drogen, schafften es aber, eine neue Band, die Rossington-Collins Band, zu gründen und ein Album zu veröffentlichen. Während ihrer ersten Tournee im Jahr 1980 erlitt Collins‘ Frau Kathy eine Fehlgeburt, während sie ihr drittes Kind erwartete, und verblutete an einem Blutsturz. Collins war am Boden zerstört, was zu mehr Alkohol und Drogen führte, die Tournee der neuen Band beendete und zu einem Zerwürfnis zwischen ihm und Rossington führte. Sie trennten sich und Collins gründete 1983 die Allen Collins Band.

Collins‘ Pech war noch nicht vorbei. Seine neue Band hielt nur ein Jahr und ein Album durch und löste sich 1984 auf. 1986 verunglückte er, nachdem er sich mit Alkohol und/oder Drogen vollgepumpt hatte, mit seinem Auto, wobei seine Freundin Debra ums Leben kam und er von der Brust abwärts gelähmt blieb. Wegen fahrlässiger Tötung wurde er zu einer zweijährigen Bewährungsstrafe verurteilt. Er würde nie wieder auf der Bühne Gitarre spielen. 1987 ging er mit der neu formierten Band Lynyrd Skynyrd auf Tournee, rollte sich auf die Bühne, um zu erklären, warum er im Rollstuhl saß, und um vor den Gefahren von Alkohol und Drogen zu warnen. Er starb 1990 an einer Lungenentzündung, einer Komplikation seiner Lähmung. Er wurde nur 37 Jahre alt.

Leon Wilkeson

Leon Wilkeson überlebte seine Operationen, obwohl sein Herz zweimal auf dem Operationstisch stehen blieb, und begann seine Rehabilitation. Das Sumpfwasser, in das seine Wunden eingetaucht waren, hatte eine Infektion seines linken Arms verursacht, die beinahe eine Amputation dieses Arms erforderlich gemacht hätte. Die Infektion führte zu schweren Nervenschäden und Bewegungseinschränkungen, die es ihm unmöglich machten, seine Bassgitarre zu spielen, wenn er sie nicht aufrecht hielt. Obwohl er wieder spielen konnte, war er nie mehr in der Lage, mit seiner ursprünglichen Geschicklichkeit zu spielen. Er spielte 1979 in der Band Alias und schloss sich Rossington und Collins zusammen mit dem Keyboarder Billy Powell für die Rossington-Collins Band an. Als sich die Rossington-Collins Band auflöste, schloss sich Wilkeson Collins für die kurze Existenz der Allen Collins Band an. Zusammen mit Powell hatte er eine sehr kurzlebige Zusammenarbeit mit der christlichen Rockband Vision, bevor er 1987 für eine wiedervereinigte Version von Lynyrd Skynyrd unterschrieb, wobei Van Zants jüngerer Bruder für den verstorbenen Sänger einsprang. Die Tournee war zwar erfolgreich (ausverkauft), aber Wilkeson erwachte im Tourbus in einer Blutlache. Ein oder mehrere Unbekannte hatten ihm die Kehle durchgeschnitten. Der Gitarrist Ed King (ein ursprüngliches Mitglied von Lynyrd Skynyrd, das durch den verstorbenen Steve Gaines ersetzt worden war) zeigte mit dem Finger auf Wilkesons damalige Ehefrau; sie zeigte mit dem Finger auf King. Wilkesons Täter wurde nie identifiziert.

Im Jahr 2001 wurde Wilkeson wegen Fahrens unter Alkoholeinfluss in Florida vorgeladen. Er war in der Stadt, um sich mit dieser Anklage zu befassen, als er am 27. Juli 2001 tot in seinem Hotelzimmer aufgefunden wurde. Da er an einem Emphysem und einer Lebererkrankung litt, wurde sein Tod als „natürliche Ursache“ eingestuft. Er war 49 Jahre alt.

Billy Powell

Billy Powell, der Keyboarder von Lynyrd Skynyrd, war als erster aus dem Krankenhaus entlassen worden und konnte als einziges Mitglied der Band an den Beerdigungen seiner Bandkollegen teilnehmen. Er war der inoffizielle Sprecher von Skynyrd, während sich seine Bandkollegen im Krankenhaus erholten, und versorgte die Presse mit Informationen. Nachdem er sich davon erholt hatte, dass ihm fast die Nase aus dem Gesicht gerissen wurde, sowie von anderen Verletzungen im Gesicht, spielte er in der Rossington-Collins Band, der Allen Collins Band, der christlichen Rockgruppe Vision und war das erste Bandmitglied, das 1987 beim Lynyrd Skynyrd Tribute Reboot mitwirkte. Er blieb der Band für den Rest seines Lebens treu.

Im Jahr 2007 schloss er sich Kid Rock an, um für den Hit „All Summer Long“ des Sängers Klavier zu spielen.

Nur zwei Jahre später, in den frühen Morgenstunden des 28. Januar 2009, rief er von seinem Haus in Florida aus die Polizei an und klagte über Schwindel und Atemnot. Als Polizei und Sanitäter eintrafen, war er bewusstlos und nicht ansprechbar. Wiederholte Versuche, ihn wiederzubeleben, schlugen fehl, und er wurde für tot erklärt, weil er einen Herzinfarkt erlitten hatte. Es wurde gemunkelt, dass er es versäumt hatte, am Vortag zu einem Termin beim Kardiologen zu erscheinen. Der Mann, den Lynyrd Skynyrd „Gifted Hands“ nannten, war 56 Jahre alt.

Artimus Pyle

Artimus Pyle, der einzige Bandkollege, der buchstäblich von der Absturzstelle weglaufen konnte, lebte nach dem verheerenden Absturz drei Jahre lang in Jerusalem an der Diaspora-Jeschiwa auf dem Berg Zion. Nach seiner Rückkehr in die USA arbeitete er kurz mit der Band Alias, bevor er sich seinen ehemaligen Bandkollegen in der Rossington-Collins Band anschloss. Ein schwerer Motorradunfall, bei dem Pyle mit einem betrunkenen Fahrer zusammenstieß, hinterließ ein an 20 Stellen gebrochenes Bein und zwang ihn, die Gruppe zu verlassen.

1982 gründete er die Artimus Pyle Group und kam 1987 wieder mit Lynyrd Skynyrd zusammen. Er verließ die Band im August 1991 und begründete dies mit Alkohol- und Drogenproblemen der anderen Bandmitglieder sowie mit rechtlichen Problemen mit Van Zants Witwe Judy, die die Band verklagte, um die Kontrolle über den Namen zu erlangen.

1993 wurde Pyle wegen versuchter sexueller Nötigung und unzüchtiger Handlungen an zwei Mädchen angeklagt. Er bestritt die Vorwürfe und behauptete, er sei von Personen in einem Wohnwagenpark in Jacksonville, Florida, reingelegt worden, die einen Groll gegen ihn hegten und Geld von seinem Lynyrd Skynyrd-Verein erpressen wollten. Laut Pyle waren es dieselben Personen, die die Mädchen tatsächlich missbraucht hatten. Der Prozess sollte im Januar 1994 beginnen, aber Wochen vor der Eröffnung der Verhandlung bekannte sich Pyle zum Gegenteil und riskierte im Falle einer Verurteilung eine lebenslange Freiheitsstrafe. Er wurde zu einer Bewährungsstrafe verurteilt und musste sich als Sexualstraftäter registrieren lassen. Im Jahr 2007 wurde er angeklagt, weil er es versäumt hatte, sich als Sexualstraftäter registrieren zu lassen, nachdem die Behörden sein Formular zur Änderung der Adresse verloren hatten, das er eingereicht hatte, als er mit seiner Familie nach North Carolina zog. Pyle lehnte einen Vergleich ab und wurde 2009 von einem Geschworenengericht freigesprochen.

Im Jahr 2017 sah er sich aufgrund seiner Beteiligung an dem Biopic „Street Survivor: The True Story of the Lynyrd Skynyrd Plane Crash“ mit neuen rechtlichen Problemen konfrontiert, da er von Judy Van Zant, Gary Rossington, Johnny Van Zant (Ronnies Bruder und aktueller Leadsänger von Lynyrd Skynyrd) und Vertretern von Allen Collins und Steve Gaines verklagt wurde. Die Produktion des Biopics wurde endgültig gestoppt, nachdem ein US-Bezirksrichter festgestellt hatte, dass es gegen eine 1987 erlassene Anordnung verstößt, die es jedem untersagt, an einem bandbezogenen Projekt mitzuwirken, wenn nicht mindestens drei überlebende Mitglieder aus der Zeit vor dem Zusammenbruch von Skynyrd beteiligt sind. Pyles Memoiren, deren Veröffentlichung für Oktober 2017 geplant war, wurden aufgrund des Rechtsstreits ebenfalls auf unbestimmte Zeit verschoben. Im Oktober 2018 wurde die einstweilige Verfügung aufgehoben; das Biopic wurde im Februar 2020 veröffentlicht.

Er lebt weiterhin in Asheville, North Carolina. Er hat zwei Söhne, drei Töchter und zwei Enkelkinder.

Gary Rossington

Gary Rossington, dessen Drogen- und Alkoholsucht im Skynyrd-Song „That Smell“ gewürdigt wurde, litt unter einer schweren Schmerzmittelsucht, die durch seine Verletzungen beim Flugzeugabsturz notwendig wurde. Er wurde nüchtern und machte weiter Musik, mit Stahlstäben in seinem rechten Arm und seinem rechten Bein.

Nach der Auflösung der Rossington-Collins Band im Jahr 1982 gründete er mit seiner Frau Dale die Rossington Band, die 1986 und 1988 ein Album veröffentlichte. 1987 schloss er sich wieder Lynyrd Skynyrd an, wo er bis heute geblieben ist. In den letzten Jahren litt er unter gesundheitlichen Problemen. Ein Herzinfarkt am 8. Oktober 2015 führte zur Absage von Konzerten. Im darauffolgenden Jahr musste er sich einer Operation unterziehen, um eine verstopfte Arterie zu reparieren – im selben Jahr belebte er die Rossington Band wieder.

Rossington tritt weiterhin auf und wurde mit dem Tod des ursprünglichen Bassisten Larry Junstrom am 6. Oktober 2019 zum einzigen Überlebenden der ursprünglichen Lynyrd Skynyrd-Besetzung.

Er und Dale sind immer noch verheiratet und haben zwei gemeinsame Töchter.

Steve und Cassie Gaines

Die Familie Gaines war am Boden zerstört, als der Flugzeugabsturz 1977 sowohl Steve als auch Cassie das Leben kostete. Bruder und Schwester wurden in den Jacksonville Memory Gardens beigesetzt. Am 15. Februar 1979 verunglückte ihre Mutter Cassie LaRue Gaines bei einem Autounfall in der Nähe des Friedhofs, der die letzte Ruhestätte von Steve und Cassie war. Sie war 52 Jahre alt. Sie wurde von ihren Kindern begraben.

Am 29. Juni 2000 brachen Vandalen in die Gräber von Ronnie Van Zant und Steve Gaines in Orange Park, Florida, ein. Zwei oberirdische Marmorgrabmäler wurden zertrümmert. Der Sarg von Van Zant wurde aus dem Grab entfernt, aber offenbar nicht geöffnet. Die Asche von Gaines, die sich in einem Plastikbeutel befand, war aus einer Metallurne entnommen worden; ein kleiner Riss im Beutel führte dazu, dass etwa ein Prozent seiner Asche verschüttet wurde. Die Vandalen wollten offenbar herausfinden, ob es stimmt, dass Van Zant mit seinem charakteristischen schwarzen Hut und seiner Lieblingsangel begraben wurde.

Van Zant wurde auf einen anderen Friedhof umgebettet, diesmal in Jacksonville, mit einer massiven unterirdischen Betongruft, um weitere Störungen zu verhindern. Die Gedenkstätte auf dem Orange Park Friedhof bleibt jedoch erhalten, damit die Fans ihn besuchen und ihm die letzte Ehre erweisen können.

Ronnie Van Zant

Zu Lebzeiten war Ronnie Van Zant dafür berüchtigt, dass er über seine Sterblichkeit sprach und dass er niemals 30 Jahre alt werden würde. Als er am 20. Oktober 1977 starb, war er nur knapp drei Monate von seinem 30. Geburtstag entfernt.

Im Jahr 2003 veröffentlichte sein Leibwächter Gene Odom „Lynyrd Skynyrd: Remembering the Free Birds of Southern Rock“. Darin stellte er fest, dass der Pilot Gray möglicherweise beeinträchtigt war und am Abend zuvor beim Konsum von Kokain beobachtet worden war (trotz der Ergebnisse des toxikologischen Gutachtens).

Was war also die Ursache für den Flugzeugabsturz, der Lynyrd Skynyrd für ein Jahrzehnt lahmlegte und die Stimme, die die ursprüngliche Band antrieb, für immer verstummen ließ? Offiziell handelte es sich um Treibstoffmangel und einen totalen Leistungsverlust beider Triebwerke aufgrund von Unachtsamkeit der Besatzung und der Treibstoffzufuhr. Die nationale Verkehrssicherheitsbehörde erklärte, dass die Triebwerksstörung selbst nicht katastrophal gewesen sein dürfte. Es ist also klar und offensichtlich, dass der Treibstoffverlust zum Absturz des Flugzeugs führte. Als Pilot McCreary über Funk um Hilfe bat, erwähnte er, dass das Flugzeug nur noch wenig Treibstoff habe, nicht aber keinen Treibstoff mehr. Das Flugzeug war bei seiner Ankunft in Greenville, South Carolina, mit 400 Gallonen Treibstoff betankt worden. Es gibt zwar keine Aufzeichnungen darüber, wie viel Treibstoff sich in den Tanks des Flugzeugs befand, als die Betankung begann, aber das NTSB stellte fest, dass der durchschnittliche Treibstoffverbrauch einer 240 Convair bei etwa 183 Gallonen pro Stunde lag. Der von der Flugbesatzung eingereichte Flugplan für die Strecke von Greenville nach Baton Rouge sah eine geplante Flugzeit von zwei Stunden und 45 Minuten vor, mit einem erwarteten Treibstoffvorrat von fünf Stunden an Bord. Selbst wenn das Flugzeug zum Zeitpunkt des Auftankens keinen Treibstoff mehr gehabt hätte, wäre es in der Lage gewesen, Baton Rouge zu erreichen.

Das NTSB stellte fest, dass das Flugzeug auf „auto-rich“ gelaufen war, was etwa 70 Gallonen mehr Treibstoff als normal verbraucht hätte. Der Start um 17:02 Uhr EST, 16:02 Uhr CST, und der Notruf um 18:42 Uhr CST bedeuteten, dass das Flugzeug fast zwei Stunden und 45 Minuten in der Luft war. Das Flugzeug war jedoch noch nicht in Baton Rouge angekommen und befand sich etwa zwanzig Minuten Flugzeit außerhalb von Baton Rouge. Da in dieser Nacht keine Seitenwinde gemeldet wurden, die das Flugzeug verlangsamt hätten, liegt der Schluss nahe, dass die Besatzung entweder keine Ahnung hatte, wie lange sie bis Baton Rouge brauchen würde, oder dass sie während des Fluges durch irgendetwas stark verlangsamt wurde. Unabhängig davon entschied das NTSB, dass die Besatzung fahrlässig und/oder unwissend über den erhöhten Treibstoffverbrauch war und es versäumt hatte, die Triebwerksinstrumente während des Fluges zu überwachen, was sie auf den Treibstoffverbrauch aufmerksam gemacht hätte.

Beide Piloten waren erfahren, also warum in aller Welt sollten sie ihre Instrumente nicht überwachen? Toxikologische Berichte, die während der Autopsie erstellt wurden, zeigten keine Anzeichen von Beeinträchtigungen; es wurden weder Alkohol noch Drogen oder Kohlenmonoxid im Blut nachgewiesen. Da außerdem keiner der Überlebenden erwähnte, dass einer der beiden Piloten in irgendeiner Weise beeinträchtigt war, sollte dies ausgeschlossen werden.

Es wurde auch gemunkelt und/oder vorgeschlagen, dass vielleicht einer der Piloten irrtümlich den Treibstoffvorrat abgeworfen haben könnte, als er versuchte, Treibstoff von einem Motor auf den anderen zu übertragen. Da die Convair keine Blackbox oder einen Stimmenrekorder an Bord hatte, gibt es keine Möglichkeit, dies mit Sicherheit festzustellen.

Kann das Flugzeug überladen gewesen sein? Die Convair konnte mit 42.000 Pfund abheben. Mit den Passagieren, dem Gepäck, einigen Ausrüstungsgegenständen und dem Treibstoff an Bord hätte das Gewicht bei etwa 37.000 Pfund gelegen. Überladung scheint also nicht die Ursache gewesen zu sein. Und auch hier waren die Piloten erfahren und hätten wissen müssen, was das Flugzeug verkraften konnte.

Es gibt zwar keine direkte und eindeutige Antwort, aber es scheint, dass die Besatzung des Lynyrd Skynyrd-Flugzeugs, aus welchem Grund auch immer, es versäumt hat, während des Fluges ihre Instrumentenanzeigen zu überwachen, bis es zu spät war. Zumindest hätte man bemerken müssen, dass der Flug länger dauerte als erwartet und die Einstellung „Auto-Rich“ mehr Treibstoff verbrauchte. Ob der restliche Treibstoff versehentlich abgeworfen wurde, werden wir wohl nie erfahren. Wirklich traurig ist, dass die Flugbesatzung das Flugzeug an zahlreichen Flughäfen und Landebahnen vorbeigeflogen hat, auf denen sie das Flugzeug sicher hätte landen können, im Gegensatz zu dem freien Fall außerhalb von McComb, Mississippi, der sechs Menschen das Leben kostete und unzählige andere in Mitleidenschaft zog.

Gedenken an die Opfer des Flugzeugabsturzes von 1977:

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