Literarische Artikel

Heldendefinition

Das Wort Held wird gemeinhin auf viele verschiedene Arten von Menschen angewandt, die sehr unterschiedliche Taten vollbringen. Außergewöhnliche Taten wie die Rettung eines Fremden aus einem brennenden Haus oder der Widerstand gegen einen bewaffneten Angreifer sind typischerweise heldenhafte Taten. Körperlicher Mut ist jedoch nicht die einzige Komponente des Heldentums. Auch Menschen, die Zivilcourage zeigen, z. B. Menschen, die ihr eigenes Leben oder ihren Ruf aufs Spiel setzen, um das Richtige zu tun oder zu sagen und nicht nur das, was beliebt ist, werden als Helden bezeichnet. Helden können auch enge Freunde oder geliebte Menschen sein, die wir bewundern und als Vorbilder betrachten, indem wir eine solche Person „mein Held“ nennen. Wir verwenden den Begriff auch routinemäßig für beliebte und talentierte Sportler, unabhängig davon, ob ihr Verhalten abseits des Spielfeldes als heldenhaft bezeichnet werden kann.

Wir verwenden ihn sogar für Menschen, die andere inspirieren, wobei diese Inspiration nicht unbedingt von körperlicher Stärke oder moralischer Überlegenheit abhängt. Bei all diesen unterschiedlichen Verwendungen ist es schwierig, die Anziehungskraft des Heldentums als literarisches Thema eindeutig zu erklären. Erschwerend kommt hinzu, dass in der Literaturwissenschaft der Begriff Held für die Hauptfigur eines Werks verwendet wird. John Dryden verwendete den Begriff erstmals 1697 auf diese Weise, und er wird immer noch allgemein als Synonym für Protagonist verwendet, selbst wenn der Protagonist nichts besonders Heroisches tut. Das Wort heroisch wird seit langem für besondere oder außergewöhnliche Taten verwendet. Die Heldentaten von Profisportlern, die lebensrettenden Einsätze von Soldaten und Feuerwehrleuten, die Tapferkeit von Whistleblowern und sogar das Leben von fiktiven Charakteren in den von uns am meisten geschätzten Werken der Literatur scheinen sie in unserem Bewusstsein als „Helden“ zu bestätigen. Wenn man der Frage auf den Grund geht, was ein Verhalten als heldenhaft qualifiziert, lässt sich vielleicht erklären, warum sich Drydens fragwürdiger Missbrauch des Begriffs so lange gehalten hat. Das Wort Held ist griechischen Ursprungs und bezeichnete in der griechischen Mythologie diejenigen, die von den Göttern bevorzugt wurden oder „gottähnliche“ Eigenschaften hatten. Das Oxford English Dictionary beschreibt Helden als „Männer von übermenschlicher Stärke, Mut oder Fähigkeit“. Die Betonung liegt hier auf „super“, einem Adjektiv, das andeutet, dass Heldentum über das hinausgeht, was von Menschen erwartet wird.

Friedrich Nietzsches Theorie des Übermenschen

Friedrich Nietzsches Theorie des Übermenschen (manchmal als „Übermensch“ übersetzt) bezieht sich auf dieses Konzept des Überschreitens menschlicher Fähigkeiten. Nietzsche, ein deutscher Philosoph des 19. Jahrhunderts, schrieb in „Also sprach Zarathustra“ (1883), dass in der modernen Welt Gott bzw. die Vorstellung von Gott aufgehört habe, dem Leben einen Sinn zu geben. Diese Leere, so schrieb er, könne durch den Übermenschen ausgefüllt werden, ein überlegenes, transzendentes menschliches Wesen, das dem Leben einen neuen Sinn geben würde. Alle könnten danach streben, diesen Status zu erreichen, und so eine Welt schaffen, in der alle von einer Liebe zur gegenwärtigen Welt und zur gegenwärtigen Zeit motiviert sind. Der schottische Historiker Thomas Carlyle, der 1840 schrieb, würde zustimmen, dass das Heldentum lebensbejahend sein muss, obwohl er nicht der Meinung ist, dass die Religion aufgehört hat, dem Leben einen Sinn zu geben. In seinem Buch On Heroes, Hero-Worship, and the Heroic in History (Über Helden, Heldenverehrung und das Heroische in der Geschichte) schrieb er, dass „alle Religionen auf der Verehrung von Helden beruhen“ und dass Jesus Christus als der „größte aller Helden“ angesehen werden könne (249). Carlyle fährt fort, Kriterien dafür aufzustellen, was einen Helden oder eine heroische Handlung ausmacht: Er sagt, ein Held müsse die Angst überwinden, sonst handle er nur als „Sklave und Feigling“ (268). Außerdem muss er ernsthaft und aufrichtig sein und eine Vision haben, die über das hinausgeht, was das durchschnittliche Auge sehen kann (281, 325). Und schließlich muss er eine Inspiration für andere sein, jemand, der „den Weg erleuchten kann“ (347). Da Carlyle einer der ersten war, der ernsthaft über dieses Thema schrieb, haben viele seiner Kriterien Bestand und werden von Theoretikern der Gegenwart bekräftigt.

Joseph Campbell, der einige der bekanntesten Werke über Mythologie und Heldentum verfasst hat, schließt sich Carlyle an, wenn er sagt: „Der Held ist also der Mann oder die Frau, der/die in der Lage war, über seine/ihre persönlichen und lokalen Beschränkungen hinaus zu den allgemein gültigen, normalerweise menschlichen Formen zu kämpfen“ (30). Mit anderen Worten: Helden beginnen ihr Leben als normale Menschen, aber durch eine außergewöhnliche Gabe sind sie in der Lage, die Reise anzutreten und zu bestehen, auf der sie ihr Heldentum beweisen werden. Sowohl Carlyle als auch Campbell betonen, dass der Mensch Helden braucht – dass unsere Reaktion auf sie einen menschlichen Grundtrieb befriedigt. Wir brauchen offenbar die Inspiration und Motivation, die sich aus dem Glauben ergibt, dass es in der Welt Helden gibt, deren Beispiel wir nacheifern können. Die Psychologin Miriam F. Polster, die 1992 über weibliche Helden schrieb, stellte eine Liste von Eigenschaften zusammen, die im Laufe der Zeit den Helden zugeschrieben wurden. In Anlehnung an Nietzsches Übermenschen stellt sie fest, dass sie „durch einen tiefen Respekt vor dem menschlichen Leben motiviert sind“, dass ihre Vision des Möglichen über die anderer hinausgeht, dass sie großen Mut besitzen und dass sie nicht durch die öffentliche Meinung motiviert sind (22). Als eines ihrer Beispiele führt sie Antigone aus Sophokles‘ Stück Antigone an, die unter großer persönlicher Gefahr für sich selbst den Leichnam ihres Bruders Polynikes gegen den Willen ihres Onkels, des Königs, bestattet. Antigone ist hier eine Heldin, denn ihr Antrieb ist der Respekt vor dem Leben ihres Bruders. Sie weiß, dass sie dieses Leben ehren muss, selbst im Tod.

Crane’s treatment of heroism

Polster merkt weiter an, dass Held und Heldentum Wörter sind, die lange Zeit mit Männern assoziiert wurden, weil der Fokus des Volkes auf physischem Mut und Stärke lag. Tatsächlich taucht das Wort zum ersten Mal in Homers Ilias auf, als es all jene bezeichnete, die an den Trojanischen Kriegen teilgenommen hatten und über die eine Geschichte erzählt werden konnte. Aber, wie Carlyle und Campbell betonen, ist große Zivilcourage ebenso selten und sollte mit ebenso viel Inbrunst gewürdigt werden. In Charlotte Brontës Jane Eyre beispielsweise zeigt Jane mehr Zivilcourage als irgendjemand sonst im Roman, indem sie ihrer Freundin Charlotte Temple beisteht, ihrer bösen Tante Reed die Stirn bietet, sich weigert, St. John Rivers zu heiraten, weil sie nicht in ihn verliebt ist, und zu dem verletzten Mr. Rochester zurückkehrt. Janes Bemühungen sind durchweg heroisch, weil sie das Leben bejahen, selbstlos sind und andere zum Guten inspirieren. Im Gegensatz dazu sind die Handlungen von Henry Fleming in Stephen Cranes The Red Badge of Courage nicht so konsequent. Auf der Flucht vor seiner ersten Schlacht handelt Fleming nur aus Furcht. Als er jedoch als veränderter Mann in die Schlacht zurückkehrt, scheint Crane anzudeuten, dass er immer noch aus Angst handelt. Seine Motivation ist nun der Wunsch, nicht als Feigling angesehen zu werden. Tim O’Brien, Autor der Vietnamkriegsromane Going after Cacciato und The Things They Carried, hat behauptet, dass Männer getötet haben und gestorben sind, „weil sie Angst hatten, es nicht zu tun“

Das ist genau der Punkt, auf den Cranes Behandlung des Heldentums hinausläuft: dass es kompliziert und schwer zu erkennen ist und ein hohes Maß an Zweideutigkeit mit sich bringen kann. Henry Fleming ist Soldat, und physische Mutproben, wie sie im Krieg vorkommen, sind seit langem als Heldentum bekannt. Aber was ist mit gewöhnlichen Menschen, die sich im Alltag nicht in typischen „heroischen“ Situationen befinden? Können auch diese Menschen Heldentaten vollbringen? In John Updikes „A&P“ zum Beispiel kündigt Sammy, der Supermarktkassierer, der die Geschichte erzählt, abrupt seinen Job, als sein Vorgesetzter sich gegenüber drei Teenagermädchen, die den Laden betreten, respektlos verhält. Im Großen und Ganzen mag diese Handlung nicht besonders bemerkenswert erscheinen. Aber in der Welt der A&P ist sie es sehr wohl. Um auf einige der oben genannten Kriterien zurückzukommen: Sammy hat Respekt vor dem Leben und Respekt vor der Gegenwart, denn er will nicht einfach weitermachen, als sei nichts geschehen. Er will den Wert der Mädchen als menschliche Wesen anerkennen und sie nicht einfach als „Schafe“ wie die anderen Menschen im Laden betrachten. Außerdem hat Sammy eine Vision. Er will nicht, dass das A&P sein Leben ist; er denkt an die Zukunft und daran, wie er auf sinnvollere Weise zu ihr beitragen kann, als wenn er hinter der Kasse stehen würde.

Heroisches Verhalten kann auch von Menschen kommen, die wir nicht als typisch „gute“ Menschen ansehen. Manchmal wird für diese Figuren der Begriff Antiheld verwendet. In John Gay’s The Begg ar’s Opera ist Macheath ein Dieb und Mörder. Er „heiratet“ mehrere Frauen unter Vorspiegelung falscher Tatsachen und schert sich wenig um die Gesetze der Stadt. Dennoch ist Macheath wohl ein Held, denn das System, in dem er agiert, ist so korrupt und bar jeden Mitgefühls, dass das Publikum ihm sogar zujubelt, wenn er dieses System besiegt. Er hat seinen eigenen Moralkodex, und er hält sich daran. Aus dieser Perspektive betrachtet, kann man leicht erkennen, wie Macheaths waghalsige Aktionen als heldenhaft angesehen werden können. Es ist ein ziemlicher Sprung von einer Figur wie Macheath zu einer Figur wie Sammy, dem Schachspieler. Und wieder ist es ein großer Sprung von Sammy zu Figuren wie Jane Eyre und Antigone. Alle diese Figuren zeigen jedoch ein Verhalten, das inspirierend, mutig und außergewöhnlich ist, und damit veranschaulichen sie alle das Thema des Heldentums.

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