Mesosaurus, das älteste bekannte aquatische Reptil, verbrachte wahrscheinlich Zeit an Land

Die Studie legt nahe, dass ältere Mesosaurier halb-aquatisch waren, während Jungtiere die meiste Zeit im Wasser verbrachten. Bild: Roman Yevseyev und Graciela Piñeiro

Eine umfassende Analyse versteinerter Mesosaurus-Knochen zeigt, dass erwachsene Exemplare ähnliche anatomische Merkmale wie Landtiere aufweisen

– Von Tania Fitzgeorge-Balfour, Wissenschaftsautorin

Die ältesten bekannten aquatischen Reptilien, die Mesosaurier, verbrachten wahrscheinlich einen Teil ihres Lebens an Land, zeigt eine neue Studie, die in Frontiers in Ecology and Evolution veröffentlicht wurde. Die versteinerten Knochen erwachsener Mesosaurier weisen Ähnlichkeiten mit landlebenden Tieren auf, was – in Verbindung mit der relativen Seltenheit von an Land verwitterten versteinerten Überresten großer Exemplare – darauf hindeutet, dass ältere Mesosaurier semiaquatisch lebten, während Jungtiere die meiste Zeit im Wasser verbrachten. Diese neue Forschung unterstreicht, wie wichtig es ist, versteinerte Überreste aus allen Lebensphasen eines Reptils gründlich zu analysieren, um seine Lebensweise und sein Verhalten richtig einschätzen zu können.

War Mesosaurus a Fully Aquatic Reptile? A Systematic Review

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„Obwohl Mesosaurier als das älteste bekannte voll aquatische Reptil gelten, teilen sie mehrere anatomische Merkmale mit terrestrischen Arten“, sagt Professor Graciela Piñeiro, die diese Forschung an der Facultad de Ciencias, Universidad de la República, Uruguay, durchgeführt hat. „Unsere umfassende Analyse der Wirbel und Gliedmaßen dieser alten Reptilien deutet darauf hin, dass sie in den frühesten Stadien ihrer Entwicklung im Wasser lebten, während die ausgewachsenen Tiere mehr Zeit an Land verbrachten.“

Seit der Entdeckung ungewöhnlich großer Mesosaurus-Knochen in der Mangrullo-Formation von Uruguay fragten sich Piñeiro und ihr internationales Team von Kollegen, warum die größeren, vermutlich erwachsenen Exemplare mit einer Länge von etwa zwei Metern nicht so häufig vorkamen wie Mesosaurier-Skelette von etwa 90 cm.

„Bei den größeren Exemplaren, die mindestens doppelt so lang sind wie die häufiger berichteten Mesosaurus-Fossilien, könnte es sich einfach um außergewöhnlich große Individuen handeln. Allerdings waren die Umweltbedingungen in der Lagune von Mangrullo, in der sie lebten, rau, so dass es für den einen oder anderen Mesosaurier schwierig war, eine solche Größe und ein solches Alter zu erreichen“, erklärt Piñeiro.

Sie fährt fort: „Wir stellten dann fest, dass die größeren Mesosaurus-Fossilien im Vergleich zu den kleineren, besser erhaltenen Exemplaren fast immer disartikuliert, sehr verwittert und schlecht erhalten waren. Dies deutet darauf hin, dass diese größeren Exemplare beim Tod längere Zeit der Luft ausgesetzt waren.“

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Bei der Rekonstruktion eines Mesosaurus-Skeletts und der Analyse von Skeletten, die verschiedene Lebensstadien dieses uralten Reptils repräsentieren, untersuchten die Forscher die Überreste auf Anzeichen für eine terrestrische, landbewohnende Existenz.

Terrestrische, semi-aquatische und aquatische Tiere weisen deutliche Unterschiede in den Knochenprofilen auf, so dass sie die Morphometrie einsetzten, um die Form der versteinerten Knochen zu analysieren. Vierzig Mesosaurus-Exemplare, vom Jungtier bis zum Erwachsenen, wurden untersucht und ihre Knochenprofile mit denen ähnlicher Reptilien verglichen, von denen bekannt ist, dass sie aquatisch oder semi-aquatisch sind, wie Krokodile und Meeresleguane.

„Der erwachsene Mesosaurier-Tarsus (eine Gruppe von Knochen in der Knöchelregion) deutet eher auf eine terrestrische oder amphibische Fortbewegung hin als auf ein vollständig aquatisches Verhalten, wie es zuvor weithin angenommen wurde“, sagt Pablo Núñez, ebenfalls von der Universidad de la República. „Ihre Schwanzwirbel, die Schwanzknochen, wiesen ebenfalls Ähnlichkeiten mit semiaquatischen und terrestrischen Tieren auf. Dies stützt die Hypothese, dass die ältesten und größten Mesosaurier mehr Zeit an Land verbrachten, wo die Fossilerhaltung nicht so gut ist wie im subaquatischen Bereich.“

Diese Ergebnisse, die im Rahmen einer speziellen Artikelsammlung über Mesosaurier veröffentlicht wurden, haben weiterreichende Auswirkungen – sowohl für die künftige Forschung über frühe prähistorische Tiere, die Eier mit embryonalen Membranen legten, als auch für das Verständnis der Evolution von Reptilien.

Piñeiro erklärt: „Unsere Studie unterstreicht, wie wichtig es ist, mit Fossilien zu arbeiten, die eine ganze Population einer Art repräsentieren, einschließlich einer breiten Palette von Jungtieren und erwachsenen Tieren, bevor man paläobiologische Interpretationen über ihre Lebensweise und ihr Verhalten anstellt.“

Sie fährt fort: „Diese Ergebnisse haben auch wichtige Auswirkungen auf die Lebensweise von Arten, die eng mit Mesosauriern verwandt sind, insbesondere im Zusammenhang mit der Evolution des Amnion-Eis. Dank unserer früheren Entdeckung eines Mesosaurier-Eis und von Embryonen im Körper der Mutter können unsere neuen Ergebnisse zum Beispiel frühere Hypothesen unterstützen, die besagen, dass das amniotische Ei bei aquatischen oder semiaquatischen Tieren als Strategie zum Verlassen des Wassers erschienen sein könnte, um Raubtieren zu entgehen.“

Originalartikel: War Mesosaurus ein voll aquatisches Reptil?

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