Neil DeGrasse Tyson

„Der Eindruck war so stark, dass ich mir sicher bin, dass ich keine Wahl hatte, dass das Universum mich gerufen hat.“

Im Universum von The Martian scheint Neil deGrasse Tyson genau denselben Job zu haben wie im echten Leben. Er hat einen Werbespot für den Ares III Youtube Channel ARES: Live, Our Greatest Adventure.

Neil deGrasse Tyson, geboren am 5. Oktober 1958, ist ein amerikanischer Astrophysiker, Kosmologe, Autor und Wissenschaftskommunikator. Seit 1996 ist er Frederick P. Rose Direktor des Hayden Planetariums im Rose Center for Earth and Space in New York City. Das Zentrum ist Teil des American Museum of Natural History, wo Tyson 1997 die Abteilung für Astrophysik gründete und seit 2003 als wissenschaftlicher Mitarbeiter in der Abteilung tätig ist.

Geboren und aufgewachsen in New York City, begann sich Tyson im Alter von neun Jahren nach einem Besuch des Hayden Planetariums für Astronomie zu interessieren. Nach seinem Abschluss an der Bronx High School of Science, wo er Chefredakteur des Physical Science Journal war, schloss er 1980 ein Bachelor-Studium der Physik an der Harvard University ab. Nach einem Master-Abschluss in Astronomie an der University of Texas in Austin im Jahr 1983 erwarb er seinen Master (1989) und seinen Doktortitel (1991) in Astrophysik an der Columbia University. In den folgenden drei Jahren war er als Postdoktorand an der Princeton University tätig. Im Jahr 1994 wurde er Mitarbeiter des Hayden-Planetariums und Gastwissenschaftler und Dozent an der Princeton-Fakultät. Im Jahr 1996 wurde er Direktor des Planetariums und beaufsichtigte dessen 210 Millionen Dollar teures Umbauprojekt, das im Jahr 2000 abgeschlossen wurde.

Von 1995 bis 2005 schrieb Tyson monatliche Essays in der „Universe“-Kolumne des Natural History Magazine, von denen einige in seinem Buch Death by Black Hole (2007) veröffentlicht wurden. Im gleichen Zeitraum schrieb er eine monatliche Kolumne in der Zeitschrift Star Date, in der er unter dem Pseudonym „Merlin“ Fragen zum Universum beantwortete. Material aus dieser Kolumne erschien in seinen Büchern Merlin’s Tour of the Universe (1998) und Just Visiting This Planet (1998). Tyson war 2001 Mitglied einer Regierungskommission zur

Zukunft der US-Raumfahrtindustrie und 2004 Mitglied der Kommission Mond, Mars und darüber hinaus. Im selben Jahr wurde er mit der NASA Distinguished Public Service Medal ausgezeichnet. Von 2006 bis 2011 moderierte er die Fernsehsendung NOVA ScienceNow auf PBS. Seit 2009 ist Tyson Gastgeber des wöchentlichen Podcasts StarTalk. Ein Ableger, ebenfalls StarTalk genannt, wird seit 2015 auf National Geographic ausgestrahlt. Im Jahr 2014 moderierte er die Fernsehserie Cosmos: A Spacetime Odyssey“, eine Nachfolgeserie von Carl Sagans Serie Cosmos“ aus dem Jahr 1980: A Personal Voyage. Die U.S. National Academy of Sciences verlieh Tyson 2015 die Public Welfare Medal für seine „außergewöhnliche Rolle bei der Begeisterung der Öffentlichkeit für die Wunder der Wissenschaft“.

Ein Bild aus dem ARES: Live Video Our Greatest Adventure.

NASA

Tyson ist ein Befürworter einer Ausweitung der Aktivitäten der National Aeronautics and Space Administration. Er argumentiert, dass „die mächtigste Behörde für die Träume einer Nation derzeit unterfinanziert ist, um das zu tun, was sie tun muss“. Tyson vertrat die Ansicht, dass die Öffentlichkeit dazu neigt, die Höhe der für die Raumfahrtbehörde bereitgestellten Mittel zu überschätzen. In einer Rede im März 2010 sagte er in Bezug auf den Anteil der Steuereinnahmen, der für die NASA ausgegeben wird: „Übrigens, wie viel kostet die NASA? Einen halben Penny pro Dollar. Haben Sie das gewusst? Die Leute sagen: ‚Warum geben wir dort Geld aus…‘ Ich frage sie: „Was glauben Sie, wie viel wir ausgeben? Sie sagen: ‚Fünf Cent, zehn Cent auf einen Dollar.‘ Es ist ein halber Penny.“

Im März 2012 sagte Tyson vor dem

Wissenschaftsausschuss des US-Senats aus und erklärte:

Inspiriert durch Tysons Fürsprache und Bemerkungen wurde 2012 von John Zeller Penny4NASA, eine Kampagne der gemeinnützigen Space Advocates, gegründet, die sich für die Verdoppelung des NASA-Budgets auf ein Prozent des Bundeshaushalts einsetzt.

Widerlegung des „Flat Earth“-Glaubens

Im Januar 2016 äußerte der Künstler B.o.B. die Überzeugung, dass die Erde flach ist, und führte mehrere bereits entkräftete Argumente an. Tyson antwortete B.o.B auf Twitter und versuchte, ihn davon zu überzeugen, dass die Erde rund ist, aber der Rapper weigerte sich, seine Ansichten zurückzunehmen und beschuldigte die NASA, Fragen auszuweichen, während er einen Diss-Track gegen Tyson veröffentlichte. Der Track mit dem Titel „Flatline“ erweitert B.o.B.’s Ansichten über die Form der Erde und enthält Verweise auf antisemitische Verschwörungstheorien, indem er sagt, dass „Stalin viel schlimmer war als Hitler“ und sein Publikum auffordert, „Nachforschungen“ über den Holocaust-Leugner David Irving anzustellen. Diese Äußerungen erregten die Aufmerksamkeit der Anti-Defamation League, die erklärte, der Text berufe sich auf die antisemitische, von Juden kontrollierte Verschwörungstheorie der US-Regierung. Tyson und sein Neffe, der Rapper Steve Tyson, reagierten auf B.o.Bs „Flat Earth“-Diss mit ihrem eigenen Diss-Track mit dem Titel „Flat to Fact“. Anschließend trat Tyson in der Nightly Show mit Larry Wilmore auf, um den Rapper zur Rede zu stellen: „Es ist eine grundlegende Tatsache der Kalkulation und der nicht-euklidischen Geometrie: Kleine Abschnitte großer gekrümmter Flächen werden für kleine Kreaturen, die darauf herumkrabbeln, immer flach aussehen… und das nennt man übrigens Schwerkraft“, sagte Tyson und ließ sein Mikrofon fallen.

Frühes Leben

Tyson wurde als zweites von drei Kindern in Manhattan, New York, in eine Familie aus der Bronx geboren. Seine Mutter, Sunchita Maria (geborene Feliciano) Tyson, war Gerontologin im US-Ministerium für Gesundheit, Bildung und Soziales und ist puerto-ricanischer Abstammung. Sein afroamerikanischer Vater, Cyril deGrasse Tyson (1927-2016), war Soziologe, Personalbeauftragter des New Yorker Bürgermeisters John Lindsay und der erste Direktor von Harlem Youth Opportunities Unlimited Tyson hat zwei Geschwister: Stephen Joseph Tyson und Lynn Antipas Tyson.

Tysons zweiter Vorname deGrasse ist der Mädchenname seiner Großmutter väterlicherseits, die als Altima de Grasse auf der britisch-westindischen Insel Nevis geboren wurde.

Tyson wuchs im Stadtteil Castle Hill in der Bronx und später in Riverdale auf. Vom Kindergarten bis zur High School besuchte Tyson öffentliche Schulen in der Bronx: P.S. 36, P.S. 81, die Riverdale Kingsbridge Academy und die Bronx High School of Science (1972-76), wo er Kapitän der Ringermannschaft und Chefredakteur des Physical Science Journal war. Sein Interesse an der Astronomie begann im Alter von neun Jahren, nachdem er das Himmelstheater des Hayden Planetariums besucht hatte. Er erinnerte sich daran, dass „dieser Eindruck so stark war, dass ich sicher bin, dass ich keine Wahl hatte, dass das Universum mich tatsächlich gerufen hat“. Während der High School besuchte Tyson Astronomiekurse, die vom Hayden Planetarium angeboten wurden, was er als „die prägendste Zeit“ seines Lebens bezeichnet. Er bezeichnete Dr. Mark Chartrand III, den damaligen Direktor des Planetariums, als sein „erstes intellektuelles Vorbild“, und sein enthusiastischer Lehrstil, gepaart mit Humor, inspirierte Tyson dazu, anderen das Universum so zu vermitteln, wie er es tat.

Tyson beschäftigte sich in seinen Teenagerjahren wie besessen mit der Astronomie und erlangte schließlich sogar einige Berühmtheit in der Astronomiegemeinschaft, als er im Alter von fünfzehn Jahren Vorträge zu diesem Thema hielt. Der Astronom Carl Sagan, der an der Cornell University lehrte, versuchte, Tyson für ein Grundstudium an der Cornell University zu gewinnen. In seinem Buch The Sky Is Not the Limit (Der Himmel ist nicht die Grenze) schrieb Tyson:

Tyson griff diesen Moment in seiner ersten Folge von Cosmos: A Spacetime Odyssey. Er holte einen Kalender aus dem Jahr 1975 hervor, der dem berühmten Astronomen gehörte, und fand den Tag, an dem Sagan den 17-Jährigen einlud, einen Tag in Ithaka zu verbringen. Sagan hatte ihm angeboten, ihn für die Nacht unterzubringen, wenn sein Bus zurück in die Bronx nicht käme. Tyson sagte: „Ich wusste bereits, dass ich Wissenschaftler werden wollte. Aber an diesem Nachmittag lernte ich von Carl, was für ein Mensch ich werden wollte.“

Tyson entschied sich für ein Studium in Harvard, wo er Physik studierte und im Currier House wohnte. In seinem ersten Studienjahr war er Mitglied des Crew-Teams, kehrte aber zum Ringen zurück und wurde in seinem letzten Studienjahr Mitglied des Teams. Er tanzte auch aktiv, u. a. Jazz, Ballett, Afro-Karibik und Latin Ballroom.

Tyson erwarb 1980 einen AB-Abschluss in Physik am Harvard College und begann sein Studium an der University of Texas in Austin, wo er 1983 einen MA-Abschluss in Astronomie erhielt. Tyson trat den Tanz-, Ruder- und Ringermannschaften der Universität bei. Nach eigenen Angaben hat er nicht so viel Zeit im Forschungslabor verbracht, wie er hätte verbringen sollen. Seine Professoren ermutigten ihn, eine andere Karriere in Betracht zu ziehen, und das Komitee für seine Doktorarbeit wurde aufgelöst, was sein Streben nach einem Doktortitel an der University of Texas beendete.

Tyson war von 1986 bis 1987 Dozent für Astronomie an der University of Maryland. 1988 wurde er in das Graduiertenprogramm für Astronomie an der Columbia University aufgenommen, wo er 1989 einen MPhil-Abschluss in Astrophysik und 1991 einen PhD-Abschluss in Astrophysik unter der Leitung von Professor R. Michael Rich erwarb. Rich erhielt von der NASA und der ARCS-Stiftung Mittel zur Unterstützung von Tysons Doktorarbeit, die es Tyson ermöglichten, an internationalen Tagungen in Italien, der Schweiz, Chile und Südafrika teilzunehmen und Studenten einzustellen, die ihm bei der Datenreduktion halfen. Im Rahmen seiner Doktorarbeit beobachtete er mit dem 0,91-Meter-Teleskop am Cerro Tololo Inter-American Observatory in Chile, wo er Bilder für die Calán/Tololo Supernova Survey machte, die dazu beitrugen, Supernovae vom Typ Ia als Standardkerzen zu etablieren. Diese Arbeiten gehörten zu den Entdeckungsarbeiten über die Verwendung von Supernovae des Typs Ia zur Messung von Entfernungen, die zur verbesserten Messung der Hubble-Konstante und zur Entdeckung der dunklen Energie im Jahr 1998 führten. Er war 18. Autor einer Arbeit mit Brian Schmidt, einem späteren Träger des Nobelpreises für Physik 2011, in der Studie über die Messung von Entfernungen zu Supernovae vom Typ II und der Hubble-Konstante.

Während seiner Doktorarbeit an der Columbia University lernte Tyson Professor David Spergel von der Princeton University kennen, der die Columbia University im Zuge der Zusammenarbeit mit seinem Doktorvater über die galaktische Ausbuchtung, die typischerweise in Spiralgalaxien zu finden ist, besuchte.

Persönliches Leben

Tyson lebt mit seiner Frau Alice Young in Lower Manhattan. Sie haben zwei Kinder: Miranda und Travis. Tyson lernte seine Frau in einem Physikkurs an der University of Texas in Austin kennen. Sie heirateten 1988 und nannten ihr erstes Kind Miranda, nach dem kleinsten der fünf Hauptmonde des Uranus. Tyson ist ein Weinliebhaber, dessen Sammlung in der Mai-Ausgabe 2000 des Wine Spectator und in der Frühjahrsausgabe 2005 von The World of Fine Wine vorgestellt wurde.

Karriere

Tysons Forschung konzentrierte sich auf Beobachtungen in den Bereichen Kosmologie, Sternentwicklung, galaktische Astronomie, Bulges und Sternbildung. Er hatte zahlreiche Positionen inne, unter anderem an der University of Maryland, der Princeton University, dem American Museum of Natural History und dem Hayden Planetarium.

Im Jahr 1994 kam Tyson als wissenschaftlicher Mitarbeiter zum Hayden Planetarium, während er an der Princeton University forschte. Im Juni 1995 wurde er stellvertretender Direktor des Planetariums und 1996 zum Direktor ernannt. Als Direktor beaufsichtigte er das 210 Millionen Dollar teure Umbauprojekt des Planetariums, das im Jahr 2000 abgeschlossen wurde. Auf die Frage, was er davon hält, Direktor zu werden, sagte Tyson: „Als ich ein Kind war, gab es im Hayden-Planetarium Wissenschaftler und Pädagogen, die ihre Zeit und Energie in meine Aufklärung investierten… und das habe ich nie vergessen. Und wenn ich nun als Direktor dorthin zurückkehre, fühle ich mich zutiefst verpflichtet, den Menschen, die heute durch die Einrichtung kommen, in der gleichen Weise zu dienen, wie es andere für mich getan haben.“

Tyson hat eine Reihe populärer Bücher über Astronomie geschrieben. Seit 1995 schreibt er die Kolumne „Universe“ für die Zeitschrift Natural History. In einer Kolumne, die er 2002 für eine Sonderausgabe des Magazins mit dem Titel „City of Stars“ verfasste, machte Tyson den Begriff „Manhattanhenge“ populär, um die beiden Tage im Jahr zu beschreiben, an denen sich die Abendsonne mit dem Straßenraster in Manhattan deckt, so dass der Sonnenuntergang entlang unverbauter Seitenstraßen sichtbar wird. Er hatte den Begriff 1996 geprägt, inspiriert durch die Tatsache, dass das Phänomen an die Ausrichtung der Sonne zur Sonnenwende am Stonehenge-Monument in England erinnert. Tysons Kolumne beeinflusste auch seine Arbeit als Professor bei The Great Courses.

Im Jahr 2001 wurde Tyson von US-Präsident George W. Bush in die Kommission zur Zukunft der amerikanischen Luft- und Raumfahrtindustrie und 2004 in die President’s Commission on Implementation of United States Space Exploration Policy berufen, letztere besser bekannt als die Kommission „Moon, Mars, and Beyond“. Bald darauf wurde er mit der NASA Distinguished Public Service Medal ausgezeichnet, der höchsten zivilen Auszeichnung der NASA.

Im Jahr 2004 moderierte Tyson die vierteilige Miniserie Origins der PBS Nova-Serie und war zusammen mit Donald Goldsmith Autor des Begleitbandes zu dieser Serie, Origins: Fourteen Billion Years Of Cosmic Evolution (Vierzehn Milliarden Jahre kosmische Evolution). Er arbeitete erneut mit Goldsmith als Sprecher für den Dokumentarfilm 400 Years of the Telescope zusammen, der im April 2009 auf PBS ausgestrahlt wurde.

Als Direktor des Hayden-Planetariums widersetzte sich Tyson dem traditionellen Denken, um zu verhindern, dass Pluto in den Ausstellungsstücken des Zentrums als neunter Planet bezeichnet wird. Tyson hat erklärt, dass er die Gemeinsamkeiten zwischen den Objekten betrachten wollte, indem er die terrestrischen Planeten, die Gasriesen und Pluto mit ähnlichen Objekten zusammenfasste und von der einfachen Zählung der Planeten abkam. In den Sendungen The Colbert Report, The Daily Show und BBC Horizon erklärte er, dass diese Entscheidung zu einer großen Anzahl von Hassbriefen geführt habe, die zum großen Teil von Kindern stammten. Im Jahr 2006 bestätigte die Internationale Astronomische Union (IAU) diese Einschätzung, indem sie Pluto in den Rang eines Zwergplaneten erhob.

Tyson berichtete über die hitzige Online-Debatte im Cambridge Conference Network (CCNet), einer „weit verbreiteten Internet-Chat-Gruppe“, die auf die erneute Forderung von Benny Peiser nach einer Neueinstufung des Pluto-Status folgte. Peisers Eintrag, in dem er Artikel der AP und des Boston Globe veröffentlichte, ging auf einen Artikel der New York Times mit dem Titel „Pluto’s Not a Planet? Nur in New York“.

Tyson war Vizepräsident, Präsident und Vorstandsvorsitzender der Planetary Society. Außerdem war er bis 2011 Moderator der PBS-Sendung Nova ScienceNow. Er war Teilnehmer und Redner bei der Veranstaltung Beyond Belief: Wissenschaft, Religion, Vernunft und Überleben“ im November 2006. Im Jahr 2007 wurde Tyson für eine regelmäßige Teilnahme an der beliebten Serie The Universe des History Channel ausgewählt.

Im Mai 2009 startete Tyson eine einstündige Radio-Talkshow namens StarTalk, die er gemeinsam mit der Komikerin Lynne Koplitz moderierte. Die Sendung wurde am Sonntagnachmittag auf KTLK AM in Los Angeles und WHFS in Washington DC ausgestrahlt. Die Sendung lief dreizehn Wochen lang, wurde aber im Dezember 2010 wiederbelebt und dann mit den Komikern Chuck Nice und Leighann Lord anstelle von Koplitz moderiert. Die Gäste reichen von Kollegen aus der Wissenschaft bis zu Prominenten wie GZA, Wil Wheaton, Sarah Silverman und Bill Maher. Die Sendung ist im Internet über einen Live-Stream oder als Podcast verfügbar.

Im April 2011 war Tyson der Hauptredner auf der 93. internationalen Tagung der Phi Theta Kappa International Honor Society of the Two-year School. Er und James Randi hielten einen Vortrag mit dem Titel „Skepticism“ (Skeptizismus), der in direktem Zusammenhang mit dem Thema des Kongresses „The Democratization of Information: Power, Peril, and Promise.

Im Jahr 2012 kündigte Tyson an, dass er in einer YouTube-Serie auftreten würde, die auf seiner Radiosendung StarTalk basiert. Ein Termin für die Premiere der Serie wurde noch nicht bekannt gegeben, aber sie wird auf dem Nerdist YouTube Channel ausgestrahlt. Am 28. Februar 2014 war Tyson ein prominenter Gast auf dem White House Student Film Festival. Im Jahr 2014 half er bei der Wiederbelebung von Carl Sagans Cosmos: A Personal Voyage“ wiederzubeleben und präsentierte Cosmos: A Spacetime Odyssey sowohl auf FOX als auch auf dem National Geographic Channel. In der ersten Staffel wurden dreizehn Episoden ausgestrahlt, und Tyson hat erklärt, dass er im Falle einer zweiten Staffel die Rolle des Moderators an jemand anderen aus der Welt der Wissenschaft weitergeben würde. Seit dem 20. April 2015 moderiert er eine Late-Night-Talkshow mit dem Titel Star Talk auf dem National Geographic Channel, in der Tyson Prominente aus der Popkultur interviewt und sie zu ihren Erfahrungen mit der Wissenschaft befragt.

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