Neu entdeckter „Monster“-Pinguin war so groß wie ein erwachsener Mensch

Fische schwammen um ihr Leben, als sie einem furchteinflößenden, uralten „Monster“-Pinguin begegneten, der den größten Pinguin von heute, den Kaiserpinguin, überragt hätte, so eine neue Studie.

Das neu beschriebene Wassertier mit dem Namen Crossvallia waiparensis war 1,6 Meter groß, etwa so groß wie eine erwachsene Frau. Es wog bis zu 176 lbs. (80 Kilogramm) auf die Waage und jagte während des Paläozäns (vor 66 bis 56 Millionen Jahren) in der Gegend von Neuseeland Beutetiere im Wasser.

Aber obwohl diese neu entdeckte Art riesig war, ist sie nicht der größte Pinguin, der jemals entdeckt wurde. Diese Ehre gebührt dem 37 Millionen Jahre alten Palaeeudyptes klekowskii, der beeindruckende 2 m groß war und 115 kg wog. (115 kg).

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Der Amateurpaläontologe und Mitforscher der Studie, Leigh Love, fand versteinerte Beinknochen des neu entdeckten Pinguins in der Stadt Waipara in Canterbury, Neuseeland. Diese Region ist ein Hotspot für riesige, uralte Tiere. Zu den anderen riesigen, aber inzwischen ausgestorbenen Kreaturen, die dort entdeckt wurden, gehören der größte Papagei der Welt, ein Riesenadler, eine riesige Fledermaus, der Moa (ein riesiger, flugunfähiger Vogel) und fünf weitere Pinguinarten.

Der Kaiserpinguin (Aptenodytes forsteri) war eine Garnele im Vergleich zu C. waiparensis. Der moderne Vogel ist zwischen 0,9 und 1,2 m groß. Aber der Kaiser ist nur ein entfernter Verwandter des neu identifizierten Lebewesens. Der engste bekannte Verwandte von C. waiparensis ist Crossvallia unienwillia, der ebenfalls im Paläozän lebte, allerdings im Cross Valley in der Antarktis. Obwohl die Landmassen heute getrennt sind, waren Neuseeland und die Antarktis während des Paläozäns miteinander verbunden, so die Forscher.

„Als die Crossvallia-Arten lebten, waren Neuseeland und die Antarktis ganz anders als heute – die Antarktis war mit Wäldern bedeckt und beide hatten ein viel wärmeres Klima“, sagte der leitende Forscher der Studie, Paul Scofield, der leitende Kurator für Naturgeschichte am Canterbury Museum in Neuseeland, in einer Erklärung.

Darüber hinaus unterscheiden sich die Beinknochen der beiden Crossvallia-Pinguine deutlich von denen moderner Pinguine. Anatomische Studien deuten darauf hin, dass die Crossvallia-Pinguine entweder ihre Füße mehr zum Schwimmen benutzten als moderne Pinguine oder dass die alten Vögel noch nicht an den aufrechten Stand angepasst waren, wie es die heutigen Pinguine tun.

Die Forscher Vanesa De Pietri, Paul Scofield und Gerald Mayr betrachten ein Fossil von Crossvallia waiparensis im Canterbury Museum in Neuseeland. (Bildnachweis: Canterbury Museum CC BY NC)

Die Entdeckung von C. waiparensis und anderen großen Pinguinen aus dem Paläozän liefert weitere Beweise dafür, dass Pinguine kurz nach dem Aussterben der nichtavischen Dinosaurier vor etwa 66 Millionen Jahren riesig wurden, sagte Studienmitarbeiterin Vanesa De Pietri, Forschungskuratorin für Naturgeschichte am Canterbury Museum, in der Erklärung.

Es ist auch kein Wunder, denn groß zu sein hat enorme Vorteile für Meeresvögel, sagte Daniel Ksepka, ein Kurator am Bruce Museum in Greenwich, Connecticut, der nicht an der Forschung beteiligt war.

„Im Allgemeinen gilt: Je größer ein Tier wird, desto effizienter kann es seine Körperwärme bewahren (was bei Pinguinen sehr wichtig ist) und tiefer und länger tauchen“, sagte Ksepka in einer E-Mail an Live Science. „Eine große Größe eröffnet ihnen auch neue Beutemöglichkeiten und schützt sie vor kleineren Raubtieren.“

Warum sind die heutigen Pinguine kleiner? Es ist nicht ganz klar, aber der gute, altmodische Wettbewerb um Beute und Territorium könnte zum Teil erklären, warum Pinguine nicht mehr die riesigen Ungetüme sind, die sie einst waren.

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„Paläontologen arbeiten noch immer an dieser Frage, aber ein wichtiger Faktor könnte das Aufkommen der Pinnipeden (Robben und Verwandte) sein, die sich etwa zur gleichen Zeit, als die Riesenpinguine zu verschwinden begannen, in den Ozeanen ausbreiteten“, so Ksepka. „Sie könnten mit den Pinguinen nicht nur als Raubtiere und Konkurrenten um ähnliche Beutetiere kollidiert sein, sondern auch die für die Nistkolonien benötigten Brutplätze monopolisiert haben.“

Die neue Studie wurde am 12. August online in der Zeitschrift Alcheringa veröffentlicht: An Australasian Journal of Palaeontology veröffentlicht. Die Fossilien des uralten Vogels sowie die anderer Riesenpinguine werden im Laufe des Jahres im Canterbury Museum ausgestellt.

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Ursprünglich veröffentlicht auf Live Science.

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