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El doctor Kevin Nelson y un equipo de investigación de la Universidad de Kentucky han estudiado la relación entre las experiencias extracorporales, la transición sueño-vigilia y las experiencias cercanas a la muerte, y han publicado sus resultados hoy en el número del 6 de marzo de la revista Neurology en su informe de caso, «Out-of-body experience and arousal.»

Los resultados son intrigantes, y muestran que los cerebros de algunas personas ya pueden estar predispuestos a este tipo de experiencias. Descubrieron que, estadísticamente, es tan probable que se produzca una experiencia extracorporal durante una experiencia cercana a la muerte como que se produzca durante la transición entre la vigilia y el sueño. Nelson sugiere que los fenómenos del sistema de excitación del cerebro, que regula los distintos estados de conciencia, incluidos el sueño REM y la vigilia, pueden ser la causa de este tipo de manifestaciones extracorpóreas.

«Nos pareció sorprendente que la experiencia extracorpórea con la transición del sueño se pareciera mucho a la experiencia extracorpórea durante la muerte cercana», dijo Nelson.

Para su estudio, el equipo realizó entrevistas estructuradas a 55 personas que habían tenido una experiencia cercana a la muerte. Descubrieron que los que habían tenido una experiencia extracorporal junto con la muerte cercana eran más propensos a haber tenido también algún tipo de intrusión REM en su vida, en la que en lugar de pasar directamente entre el estado de sueño REM y la vigilia, el interruptor cerebral mezcla estos estados entre sí.

Para sondear las experiencias extracorporales que se producían durante la transición del sueño, se preguntó a los pacientes: «Justo antes de dormirse o justo después de despertarse, ¿ha tenido la sensación de estar fuera de su cuerpo y observarse a sí mismo?» Se planteó una pregunta similar para sondear las experiencias extracorporales durante la muerte cercana, en la que se preguntaba a los sujetos si durante su experiencia habían «abandonado claramente el cuerpo y existido fuera de él».

Dado que el sistema de excitación controla o influye en los estados de sueño-vigilia, el estado de alerta y la atención, Nelson y el equipo de investigación se preguntaron si las personas con experiencias cercanas a la muerte podrían tener ya un sistema de excitación predispuesto a permitir la intrusión de elementos del sueño REM durante la transición entre la vigilia y el sueño.

La parálisis del sueño es una forma común de intrusión REM, que puede causar una condición de parálisis temporal junto con alucinaciones visuales o auditivas inmediatamente después de despertarse o antes de dormirse debido a una desconexión inoportuna entre el cerebro y el cuerpo. Aunque antes se consideraba muy rara, alrededor del 25 por ciento de todas las personas han experimentado probablemente la parálisis del sueño en algún momento de su vida.

Durante una crisis médica, Nelson dijo que la parálisis muscular combinada con una experiencia extracorporal podría mostrar muchas de las mismas características prominentes de una experiencia cercana a la muerte. Las experiencias cercanas a la muerte son respuestas a una crisis que pone en peligro la vida, y se caracterizan por una combinación de disociación del cuerpo físico, euforia y elementos trascendentales o místicos.

Esta investigación apoya la noción de las experiencias fuera del cuerpo como expresión de la excitación en las experiencias cercanas a la muerte y la parálisis del sueño. Casi todos los sujetos con experiencias cercanas a la muerte que tuvieron parálisis del sueño, el 96 por ciento, también tuvieron una experiencia fuera del cuerpo, ya sea durante la transición del sueño o cerca de la muerte.

«La fuerte asociación de la parálisis del sueño con las experiencias fuera del cuerpo en el sujeto con experiencias cercanas a la muerte es curiosa e inexplicable», dijo Nelson. «Sin embargo, las personas con experiencias cercanas a la muerte parecen tener un sistema de excitación predispuesto tanto a la intrusión REM como a las experiencias extracorporales».

Nelson es profesor de neurología en la Facultad de Medicina de la UK y médico de UK HealthCare en el Instituto de Neurociencia de Kentucky. Otros miembros del equipo son Michelle Mattingly, profesora adjunta de neurología, y Frederick A. Schmitt, profesor de neurología, ambos de la Facultad de Medicina de UK.

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