6 datos sorprendentes sobre los quokkas

Todos hemos visto las fotos que circularon hace unos años: un bichito peludo mira a la cámara, a una hoja, a un turista. De esta adorable galería -que, naturalmente, se hizo viral- podemos discernir dos hechos: 1) que el bichito peludo se llama quokka y 2) que este quokka debe ser el animal más feliz del mundo. Incluso lo dice, ahí mismo en la galería de fotos.

Pero la vida rara vez es tan sencilla. Puede ser conocido por su dulzura, pero el quokka tiene un lado salado. ¿Qué es un quokka? ¿Cómo se pronuncia su nombre? ¿Y son realmente tan alegres? Sigue leyendo para conocer la realidad y la verdad que se esconde tras esa sonrisa.

El quokka es un marsupial.

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Los quokkas son marsupiales nocturnos. Son unos de los miembros más pequeños de la familia de los macrópodos (o «pies grandes»), que también incluye a los canguros y a los wallabies. El clan de los quokkas habita en pantanos y matorrales, haciendo túneles en la maleza para crear refugios y escondites y saliendo por la noche en busca de comida.

Son el único mamífero terrestre de la isla de Rottnest, y se han convertido en una especie de atracción turística. Los quokkas fueron descritos por primera vez por el capitán de barco holandés Willem de Vlamingh, que informó de que había encontrado «una especie de rata tan grande como un gato». El remilgado marinero bautizó la isla de los quokkas como Ratte nest («nido de ratas»), y luego se alejó, presumiblemente hacia una fauna más gentil.

En cuanto a la pronunciación, los diccionarios ofrecen dos opciones. Los norteamericanos suelen pronunciarlo kwo-ka (rima con mocha), y los demás dicen kwah-ka (rima con wokka wokka). En realidad, depende de ti. A los quokkas les da igual.

El quokka te cortará.

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El «animal más feliz del mundo» no es todo sol y chupa. Puede que no quieras escuchar esto, pero es cierto. Las grandes patas de un quokka tienen garras muy afiladas. Al igual que la mayor parte de la fauna australiana, el quokka te joderá si le das la oportunidad.

El periodista Kenneth Cook lo aprendió por las malas cuando intentó hacerse amigo de un quokka en un camino de tierra. Cook observó la «boca pequeña y malvada» del animal, pero decidió que probablemente era demasiado pequeño para hacer mucho daño. «Era una bestia de aspecto malicioso», escribió en su libro de 1987 Wombat Revenge, pero no tuvo miedo. Le ofreció un trozo de manzana, que el quokka escupió, y un trozo de queso gorgonzola. El quokka se metió el gorgonzola en la boca, lo masticó y luego, según Cook, «cayó desmayado».

Convencido de que acababa de envenenar a la criatura y decidido a salvarla, Cook metió el cuerpo del quokka en su mochila, dejó un poco de espacio para el aire, se echó la mochila a la espalda y pedaleó frenéticamente por la carretera en busca de ayuda. Después de unos minutos de ir a una velocidad vertiginosa, el quokka empezó a revivir y salió de la mochila con las garras por delante. El quokka se agarró a su cuello y empezó a chillar en su oído. La moto siguió avanzando. El quokka chillón hundió sus dientes en el lóbulo de la oreja de Cook y se quedó allí, como un peso muerto, como un gran pendiente peludo. Desorientado, el periodista dirigió su moto hacia un acantilado y hacia el océano. Al salir a la superficie, miró a su alrededor y encontró al quokka de pie en la orilla, mirándole y gruñendo.

La historia parece increíble, pero Cook no es ni mucho menos la única víctima de la encantadora criatura. Dejando a un lado las orejas de oso de peluche y los ojos de cierva, estos animales están preparados, dispuestos y son capaces de valerse por sí mismos. Cada año, la enfermería de la isla de Rottnest atiende a docenas de pacientes -la mayoría niños- por mordeduras de quokka.

Entre los de su especie, los quokkas son principalmente un grupo pacífico. Los machos no se pelean por la elección de las hembras, la comida o el agua, aunque de vez en cuando se pelean por un bonito y sombreado lugar para dormir la siesta.

El quokka utiliza a los humanos.

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Los quokkas, que son curiosos, atractivos e intrépidos, se han adaptado a la presencia humana en su entorno de forma admirable. Los campamentos y los condominios son un juego limpio para los quokkas hambrientos, que se han hecho famosos por asaltar las casas locales en busca de un tentempié nocturno. Los asentamientos de quokkas han surgido en torno a albergues juveniles y lugares turísticos, es decir, lugares donde los astutos animales tienen asegurada una comida fácil. Investigadores de la ciencia cognitiva, como Clive Wynne, de la Universidad Estatal de Arizona, han dado la vuelta a la tortilla instalando sus tiendas en esos mismos lugares, sabiendo que los animales salvajes serán amables.

En la isla de Rottnest, los curiosos bichos se han convertido en una especie de molestia para los propietarios de los negocios. «Se pasean por las calles y entran en los cafés y restaurantes», explica el agente Michael Wear al Daily Telegraph.

Pero no sólo buscan nuestra comida, sino que también son un buen entretenimiento. Mientras seguía a una quokka hembra llamada Imelda entre la maleza por la noche, el conservacionista de la Universidad de Bangor, Matt Hayward, se dio cuenta de que le estaban siguiendo. «Oí pasos que se acercaban», dijo a National Wildlife. Cada vez que Hayward apagaba su equipo de rastreo, los pasos cesaban. Justo cuando su terror llegaba a su punto álgido, dijo, «una cabecita asomó por detrás de un arbusto». ¿Su acosadora? Imelda.

El quokka es una especie de malote.

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Piensa en el quokka como el polo opuesto del panda. Mientras que el panda parece decidido a borrar su propia especie de la faz de la Tierra, el quokka es un valiente superviviente, dispuesto a hacer lo que sea necesario para quedarse.

Por ejemplo: Los pandas pasan entre 10 y 16 horas al día buscando comida y comiendo. ¿Por qué? Porque el bambú -que constituye el 99% de su dieta- casi no tiene contenido nutricional. Los quokkas, en cambio, dividen su tiempo entre comer hojas y hierbas y dormir a la sombra. Cuando el agua escasea, los quokkas se alimentan de suculentas que almacenan agua. Cuando las hojas buenas son difíciles de alcanzar, se suben a los árboles. El quokka no se conforma con comida inútil.

Tanto los pandas como los quokkas son propensos a matar a sus propias crías, pero hay una diferencia crucial: la intención (o la falta de ella, en el caso del panda). Cuando es perseguida por un depredador, una madre quokka que huye expulsa a su bebé de su bolsa. De este modo, el bebé Q se agita en el suelo, emitiendo extraños siseos y atrayendo la atención del depredador, mientras la mamá quokka escapa para vivir un día más. Ella puede, y lo hará, reproducirse de nuevo. Es una estrategia de piedra, pero funciona.

Los cachorros de panda, esos raros y preciosos bebés de un millón de dólares, han muerto cuando sus propias madres se sentaron accidentalmente sobre ellos.

No se puede tener un quokka como mascota.

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Lo siento. Las poblaciones de quokkas salvajes están disminuyendo a medida que los depredadores invasores, como los zorros y los gatos, se adentran en el territorio de los quokkas. Tienen que permanecer en la naturaleza. No puedes tener uno.

Y tampoco intentes contrabandearlos o acurrucarlos: Las autoridades de la isla de Rottnest impondrán una multa de 300 dólares a quien sea sorprendido tocando un quokka. No está claro si la multa pretende proteger a los quokkas o a los posibles rascadores humanos.

Sí, los quokkas sonríen, pero no sabemos si son felices.

Es feroz, intrépido y totes adorable, pero ¿es feliz?

Nadie lo sabe. Los experimentos cognitivos de Clive Wynne refutaron la suposición que durante mucho tiempo se hizo de que los quokkas eran «muy, muy tontos», una suposición, dijo, que encontró incluso en la literatura científica. Los sonrientes pequeños no tienen «ninguna capacidad cognitiva mágica», dice, «pero no son estúpidos. Tienen las habilidades que necesitan -afinadas por la evolución a lo largo de millones de años- para prosperar en su entorno natural».

Entonces, ¿por qué sonríen? Considere la cara de reposo, una condición que sufren varias estrellas de Hollywood. Considere el gran tiburón blanco, con su cara permanentemente estirada en una sonrisa tonta. La sonrisa de Mona Lisa del quokka, dice Clive Wynne, es «un accidente de la evolución»

Es el experto, así que le tomaremos la palabra. Pero si fuéramos tenaces y diminutas bolas de pelo con caras de anime y garras viciosas, también sonreiríamos.

Esta historia ha sido actualizada.

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