Albert Pujols no ha «cerrado la puerta» a jugar después de que el contrato con los Angels expire en 2021

El bateador de los Angels de Los Ángeles Albert Pujols podría dar por terminada su carrera hoy mismo y entrar en el Salón de la Fama en la primera votación. Está en la lista corta de los mejores bateadores diestros de la historia y, dependiendo de cuánto tiempo continúe el cierre de COVID-19, Pujols tiene la oportunidad de convertirse en el primer jugador de la historia con 700 jonrones y 700 dobles. Está a 39 dobles y 44 jonrones.

Pujols cumplió 40 años en enero y su producción ha disminuido en los últimos años. Es autor de una línea de bateo de .243/.293/.407 desde 2017, que está un 12 por ciento por debajo del promedio una vez ajustado por el parque de pelota. Sin embargo, Pujols todavía tiene un don para producir en los grandes momentos. Ha bateado .280/.343/.480 con corredores en posiciones de anotación los últimos tres años y .289/.378/.414 en situaciones de alto riesgo.

Dada su edad y el declive de su producción, es fácil asumir que 2021 será la última temporada de la carrera de Pujols. Es la última temporada de su monstruoso contrato de 10 años y 240 millones de dólares, y el mercado para jugadores de primera base/bateadores designados de 40 años de edad es básicamente inexistente. El mercado para jugadores unidimensionales podría ser aún peor dado el inevitable golpe financiero causado por la pandemia.

A pesar de eso, Pujols no ha descartado jugar más allá de 2021. Esto es lo que le dijo a Alden González, de ESPN, cuando se le preguntó sobre la posibilidad de retirarse después de que su contrato expire la próxima temporada:

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«No pienso en ello», dijo Pujols a ESPN en español. «Es mi último año de contrato, pero eso no significa que no pueda seguir jugando. No he cerrado esa puerta. Lo tomo día a día, año a año, pero no han escuchado de mi boca que me voy a retirar el próximo año, o que va a ser mi último año, o que voy a seguir jugando. No he dicho nada de eso. Cuando llegue ese momento, ya veremos. Que te quede un año de contrato no significa que sea tu último año. Podría serlo, pero podría no serlo. Dios no ha puesto eso en mi corazón todavía».

Pujols ha logrado casi todo lo que un jugador podría esperar lograr en este juego. Ha ganado dos anillos de la Serie Mundial (2006, 2011), ha ganado el MVP (2005, 2008, 2009), ha llegado a los 3.000 hits (3.202), es el sexto en la lista de jonrones de todos los tiempos (656) y es uno de los 32 jugadores en su historia que ha acumulado más de 100 WAR (100,8). También ha hecho un montón de dinero.

Dado esto, hay realmente sólo dos razones para que Pujols siga jugando más allá de 2021. Una es la historia. Como se ha señalado, está a punto de convertirse en el primer jugador de la historia con 700 dobles y 700 jonrones. González también señala que Pujols tiene la oportunidad de unirse a Hank Aaron como los únicos jugadores con 700 jonrones y 3.500 hits. Es posible que Pujols quiera seguir escalando en las tablas de clasificación y aumentar su legado.

La segunda razón es el amor al juego. Como se ha señalado, Pujols ha logrado casi todo lo que un jugador podría soñar con lograr. Muchos jugadores en su situación optarían por dar por terminada su carrera y pasar el resto de sus días con su familia. Sin embargo, los grandes de todos los tiempos tienen una mentalidad diferente. Aman el juego y quieren jugar el mayor tiempo posible. Eso es lo que hizo Ichiro.

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La realidad del negocio sugiere que 2021 será el último año de la carrera de Pujols. Los equipos se alejan de los jugadores unidimensionales de mayor edad y en declive, sin importar sus logros. Quizás un gran 2021 podría hacer cambiar de opinión a algunos y conseguir que Pujols tenga otra oportunidad en 2022. En cualquier caso, no descarta jugar más allá de la próxima temporada, por muy improbable que parezca.

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