Artículos literarios

Definición de héroe

La palabra héroe se aplica comúnmente a muchos tipos diferentes de personas que realizan actos muy variados. Por ejemplo, los actos extraordinarios de fuerza física y valor, como salvar a un desconocido de una casa en llamas o enfrentarse a un asaltante armado, son hazañas que solemos calificar de heroicas. Sin embargo, el valor físico no es el único componente del heroísmo. También se llama héroes a quienes demuestran valor moral, como las personas que ponen en juego su propia vida o su reputación para hacer o decir lo que es correcto, en lugar de lo que es meramente popular. Los héroes también pueden ser aquellos amigos cercanos o seres queridos a los que admiramos y tratamos como modelos de conducta, llamando a esa persona «mi héroe». También utilizamos habitualmente el término para nuestras figuras deportivas populares y con talento, independientemente de que su comportamiento fuera del campo de juego pueda considerarse heroico.

Incluso lo utilizamos para referirnos a personas que son una inspiración para los demás, inspiraciones que no dependen necesariamente de la fuerza física o la superioridad moral. Con todos estos usos variados, resulta difícil explicar claramente el encanto del heroísmo como tema literario. A esta dificultad se suma el hecho de que, en los estudios literarios, el término héroe se utiliza para referirse al personaje central de una obra. John Dryden utilizó por primera vez el término de esta manera en 1697, y sigue siendo comúnmente aceptado como sinónimo de protagonista, incluso cuando el protagonista no hace nada particularmente heroico. Llevamos mucho tiempo utilizando la palabra heroico para referirnos a actos que son especiales o extraordinarios. Las hazañas de los deportistas profesionales, las misiones de salvamento de soldados y bomberos, la valentía de los denunciantes e incluso las vidas de los personajes de ficción de nuestras obras literarias más apreciadas parecen, en nuestra mente, certificarlas como «héroes». Llegar al corazón de lo que califica el comportamiento como heroico puede explicar por qué el discutible mal uso del término por parte de Dryden ha tenido tanto poder de permanencia. La palabra héroe es de origen griego, y en la mitología griega se refería a quienes eran favorecidos por los dioses o tenían cualidades «divinas». El Oxford English Dictionary describe a los héroes como «hombres de fuerza, valor o habilidad sobrehumana». El énfasis aquí es en super, un adjetivo que sugiere que el heroísmo va más allá de lo que se espera que hagan los seres humanos.

La teoría del übermensch(superhombre) de Friedrich Nietzsche

La teoría del übermensch (a veces traducida como «superhombre») de Friedrich Nietzsche habla de este concepto de ir más allá de la capacidad humana. Nietzsche, filósofo alemán del siglo XIX, escribió en Así habló Zaratustra (1883) que en el mundo moderno, Dios, o el concepto de Dios, había dejado de dar sentido a la vida. Este vacío, escribió, podría ser llenado por el übermensch, un ser humano superior y trascendente que daría un nuevo sentido a la vida. Todos podrían tratar de alcanzar este estatus, creando así un mundo en el que todos estuvieran motivados por el amor al mundo presente y al tiempo presente. El historiador escocés Thomas Carlyle, que escribía en 1840, estaría de acuerdo en que el heroísmo debía ser vital, aunque no estaría de acuerdo en que la religión hubiera dejado de dar sentido a la vida. De hecho, en On Heroes, Hero-Worship, and the Heroic in History (Sobre los héroes, el culto a los héroes y lo heroico en la historia), escribió que «todas las religiones se basan» en el culto a los héroes, y que Jesucristo podría considerarse el «mayor de todos los héroes» (249). Carlyle continúa estableciendo criterios sobre lo que constituye un héroe o una acción heroica: Dice que un héroe debe vencer el miedo, de lo contrario no actúa más que como un «esclavo y cobarde» (268). Además, debe ser serio y sincero y tener una visión que penetre más allá de lo que el ojo medio puede ver (281, 325). Por último, debe ser una inspiración para los demás, alguien que pueda «iluminar el camino» (347). Como Carlyle fue uno de los primeros en escribir seriamente sobre el tema, muchos de sus criterios han perdurado y son reforzados por los teóricos de la actualidad.

Joseph Campbell, que ha escrito algunas de las obras más conocidas sobre mitología y heroísmo, se hace eco de Carlyle cuando dice: «El héroe, por tanto, es el hombre o la mujer que ha sido capaz de batallar más allá de sus limitaciones personales y locales hasta alcanzar las formas generalmente válidas, normalmente humanas» (30). En otras palabras, los héroes comienzan la vida como personas normales, pero a través de algún don extraordinario, son capaces de iniciar y tener éxito en el viaje en el que demostrarán su heroísmo. Tanto Carlyle como Campbell subrayan que los seres humanos necesitan héroes, que nuestra respuesta a ellos satisface un impulso humano básico. Necesitamos, aparentemente, la inspiración y la motivación derivadas de creer que hay héroes en el mundo a cuyo ejemplo podemos aspirar. La psicóloga Miriam F. Polster, que escribió en 1992 sobre los héroes femeninos, recopiló una lista de cualidades extraídas de las atribuidas a los héroes a lo largo del tiempo. Recordando el übermensch de Nietzsche, señala que están «motivados por un profundo respeto por la vida humana», que su visión de lo que es posible va más allá de la de los demás, que poseen un gran valor y que no están motivados por la opinión pública (22). Cita como uno de sus ejemplos a Antígona, de la obra de Sófocles, quien, con gran riesgo personal, entierra el cuerpo de su hermano Polinices en contra de los deseos de su tío, el rey. Antígona es una heroína porque su motivación es el respeto por la vida de su hermano. Sabe que debe honrar esta vida, incluso en la muerte.

El tratamiento del heroísmo por parte de Crane

Polster continúa señalando que héroe y heroísmo son palabras que se han asociado durante mucho tiempo con los hombres debido al enfoque popular sobre el valor y la fuerza física. De hecho, la palabra apareció por primera vez en La Ilíada de Homero, cuando se dio el nombre a todos los que habían participado en las guerras de Troya y sobre los que se podía contar una historia. Pero, como subrayan tanto Carlyle como Campbell, poseer un gran valor moral es igual de raro y debería honrarse con el mismo fervor. Por ejemplo, en Jane Eyre, de Charlotte Brontë, Jane muestra más valor moral que nadie en la novela, apoyando a su amiga Charlotte Temple, enfrentándose a su malvada tía Reed, negándose a casarse con St. John Rivers porque no está enamorada de él, y volviendo con el herido Sr. Rochester. Los esfuerzos de Jane son sistemáticamente heroicos porque afirman la vida, son desinteresados e inspiran a otros al bien. En cambio, las acciones de Henry Fleming en La insignia roja del valor, de Stephen Crane, no son tan coherentes. Al huir de su primera batalla, Fleming actúa sólo por miedo. Sin embargo, cuando vuelve a la batalla convertido en un hombre cambiado, Crane parece sugerir que sigue actuando por miedo. Ahora está motivado por su deseo de no ser visto como un cobarde. Tim O’Brien, autor de las novelas sobre la guerra de Vietnam tituladas Going after Cacciato y The Things They Carried, ha afirmado que los hombres han matado y muerto «porque tenían miedo de no hacerlo».

Este es exactamente el punto del tratamiento que hace Crane del heroísmo: que es complicado, es difícil de discernir y puede llevar consigo una gran ambigüedad. Henry Fleming es un soldado, y los actos físicos de valor como los que se muestran en la guerra han sido durante mucho tiempo el ámbito del heroísmo. Pero, ¿qué ocurre con la gente corriente, aquellos cuya vida cotidiana no les coloca en una situación típicamente «heroica»? ¿Pueden estas personas exhibir también heroísmo? Por ejemplo, en «A&P» de John Updike, Sammy, el cajero del supermercado que cuenta la historia, deja abruptamente su trabajo cuando su gerente le falta el respeto a tres chicas adolescentes que entran en la tienda. En el gran esquema de las cosas, esta acción podría no parecer digna de mención. Pero en el mundo del A&P, ciertamente lo es. Retomando algunos de los criterios expuestos anteriormente, Sammy respeta la vida y el presente en el sentido de que no quiere limitarse a seguir como si nada hubiera pasado. Quiere reconocer el valor de las chicas como seres humanos y no verlas simplemente como «ovejas», como las demás personas de la tienda. Además, Sammy tiene visión de futuro. No quiere que el A&P sea su vida; piensa en el futuro y en cómo puede contribuir a él de una manera más significativa de lo que lo haría estando detrás de la caja registradora.

El comportamiento heroico también puede provenir de aquellos a quienes no vemos como personas típicamente «buenas». A veces, se utiliza el término antihéroe para estos personajes. En The Begg ar’s Opera, de John Gay, Macheath es un ladrón y un asesino. Se «casa» con varias mujeres bajo falsos pretextos y muestra poca consideración por las leyes de la ciudad. Sin embargo, podría decirse que Macheath es un héroe porque el sistema en el que opera es tan corrupto y carente de compasión que el público le anima a vencer al sistema. Tiene su propio código moral y se atiene a él. Visto desde esta perspectiva, uno puede ver fácilmente cómo las audaces acciones de Macheath pueden ser vistas como heroicas. Hay un gran salto de un personaje como Macheath a un personaje como Sammy el inspector. Y de nuevo, hay otro gran salto desde Sammy a personajes como Jane Eyre y Antígona. Sin embargo, todos estos personajes exhiben un comportamiento inspirador, valiente y extraordinario, y al hacerlo todos ellos ejemplifican el tema del heroísmo.

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