Cómo funcionan los dirigibles

Los dirigibles se denominan naves más ligeras que el aire (LTA) porque para generar sustentación utilizan gases más ligeros que el aire. El gas más utilizado en la actualidad es el helio, que tiene una capacidad de elevación de 1,02 kg/m3 (0,064 lb/ft3). El hidrógeno se utilizaba comúnmente en los primeros días de los dirigibles porque era aún más ligero, con una capacidad de elevación de 0,070 lb/ft3 (1,1 kg/m3) y era más fácil y barato de adquirir que el helio. Sin embargo, la catástrofe del Hindenburg acabó con el uso del hidrógeno en las aeronaves porque el hidrógeno se quema muy fácilmente. El helio, en cambio, no es inflamable.

Aunque estas capacidades de elevación pueden parecer poco, los dirigibles transportan volúmenes de gas increíblemente grandes: hasta cientos de miles de pies cúbicos (miles de metros cúbicos). Con esta capacidad de elevación, los dirigibles pueden transportar cargas pesadas con facilidad.

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Un dirigible o aeronave controla su flotabilidad en el aire de forma parecida a como lo hace un submarino en el agua. Los balones actúan como tanques de lastre que contienen aire «pesado». Cuando el dirigible despega, el piloto expulsa el aire de los balones a través de las válvulas de aire. El helio hace que el dirigible tenga una flotabilidad positiva en el aire circundante, por lo que el dirigible se eleva. El piloto acelera el motor y ajusta los elevadores para orientar el dirigible hacia el viento. La forma cónica del dirigible también ayuda a generar sustentación.

A medida que el dirigible se eleva, la presión del aire exterior disminuye y el helio de la envoltura se expande. Los pilotos bombean entonces aire en los balones para mantener la presión contra el helio. La adición de aire hace que el dirigible sea más pesado, por lo que para mantener una altitud de crucero estable, los pilotos deben equilibrar la presión del aire con la del helio para crear una flotabilidad neutra. Para nivelar el dirigible en vuelo, se ajustan las presiones de aire entre los balones de proa y de popa. Los dirigibles pueden navegar a altitudes de entre 305 y 2135 m (1.000 y 7.000 pies). Los motores proporcionan el empuje hacia delante y hacia atrás, mientras que el timón se utiliza para gobernar.

Para descender, los pilotos llenan los balones de aire. Esto aumenta la densidad del dirigible, haciéndolo negativamente flotante para que descienda. De nuevo, los elevadores se ajustan para controlar el ángulo de descenso.

Cuando no están en uso, los dirigibles se amarran a un mástil de amarre que está al aire libre o en un hangar. Para mover el dirigible dentro o fuera de su hangar, un tractor remolca el mástil de amarre con el dirigible unido a él.

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