¿Cómo se siente la falta de aire? Esto es lo que dicen los médicos sobre el coronavirus

Probablemente ya haya oído que los síntomas del COVID-19, la enfermedad respiratoria causada por el nuevo coronavirus, son similares a los de la gripe. Pero tiene algunas características distintivas, que incluyen la sensación de falta de aire.

Pero, si usted es una persona generalmente sana, es poco probable que haya experimentado esto en su vida cotidiana y el término puede parecer un poco confuso.

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Eso, naturalmente, plantea algunas preguntas sobre lo que, exactamente, se siente la falta de aliento. ¿Es similar a la sensación de cansancio después de hacer un esfuerzo en la cinta de correr o es algo totalmente distinto? ¿Viene y va, o es constante? Hemos pedido a los médicos que nos lo expliquen.

¿Cómo se siente exactamente la falta de aire?

En realidad existe un término médico para la falta de aire: disnea. Suele describirse como una intensa opresión en el pecho, una sensación de «hambre» de aire, una dificultad para respirar o una sensación de falta de aire, según la Asociación Americana del Pulmón (ALA). «Se siente como si no estuvieras recibiendo suficiente aire», dice David Cutler, M.D., un médico de medicina familiar en el Centro de Salud Providence Saint John en Santa Mónica, California.

Las personas pueden experimentar falta de aire cuando caminan, suben escaleras, corren, o incluso cuando se quedan quietos, dice la ALA. «Se puede experimentar a veces, todo el tiempo, y puede ser intermitente», dice el Dr. Cutler.

¿Qué tipo de condiciones suelen causar falta de aliento?

Un montón de otras enfermedades más allá de la COVID-19 puede causar este síntoma. La mayor parte de la falta de aire se debe a afecciones cardíacas y pulmonares, dado que el corazón y los pulmones se encargan de transportar el oxígeno al cuerpo y de eliminar el dióxido de carbono, explica la ALA. Los problemas con cualquiera de estas cosas pueden afectar a la respiración. La ALA señala específicamente estas condiciones que pueden conducir a la falta de aliento:

  • Asma
  • Brotes de la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC)
  • Reacciones alérgicas
  • Intoxicación por monóxido de carbono
  • Ataques cardíacos
  • Presión arterial baja
  • Neumonía (una COVID-19 y complicación de la gripe)
  • Anemia
  • Una obstrucción en la garganta
  • Insuficiencia cardíaca
  • Un corazón agrandado
  • Latidos cardíacos anormales
  • Asfixia
  • Inhalar un objeto extraño en los pulmones
  • Síndrome de Guillain-Barré
  • Miastenia gravis (una enfermedad que provoca debilidad en ciertos músculos)
  • Un coágulo de sangre en los pulmones

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Ansiedad, que muchas personas están experimentando en este momento, también puede causar falta de aliento, señala Kathryn A. Boling, M.D., un médico de atención primaria en el Centro Médico Mercy de Baltimore.

¿Cómo puede saber si realmente está experimentando falta de aliento?

Hay algunas cosas que puede hacer para averiguar si está experimentando falta de aliento. Una de ellas es ver lo bien que puede respirar cuando habla. «Cuando tengo un paciente que no es capaz de encadenar varias palabras sin tomar aire, me preocupa que esté experimentando falta de aire», dice el Dr. Boling.

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También, si estás simplemente sentado, viendo la televisión, y sientes que no puedes tomar suficiente aire, podrías estar experimentando falta de aire, dice. Lo mismo ocurre si siempre has podido caminar por tu casa o hacer tareas sin problemas y de repente necesitas recuperar el aliento en el proceso, dice Purvi Parikh, M.D., alergólogo de Allergy & Asthma Network.

Si tiene una condición subyacente y está especialmente preocupado, un monitor llamado oxímetro de pulso -un dispositivo que mide la cantidad de oxígeno en la sangre- también puede ayudar a dar alguna perspectiva, dice el Dr. Cutler. «Usted puede comprar uno en su farmacia local por unos 20 dólares», dice.

Estos dispositivos no son perfectos, pero el Dr. Cutler dice que puede ser una «buena herramienta de detección» para usted. «Si el número es normal, es decir, por encima de 95, es una buena garantía de que no pasa nada», dice. Pero si es inferior a 95 y simplemente no se siente bien, es una buena idea llamar a su médico, dice el Dr. Cutler.

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¿Cuándo debe ir al hospital por falta de aire?

En este momento, no es una buena idea pensar en el hospital como su primera línea de defensa si no está en una situación de emergencia real. «Puedes estar expuesto al coronavirus en el hospital», señala el Dr. Boling. Si tiene dificultad para respirar pero en general se siente bien, recomienda llamar a su médico de atención primaria para hablar de sus síntomas. Esto es así incluso si cree que tiene COVID-19, ya que es crucial tratar de ayudar a prevenir el contagio del virus a otras personas.

Sólo podrá someterse a una prueba de COVID-19 si siente otros síntomas asociados a la enfermedad junto con la falta de aliento, como fiebre, tos seca, producción de esputo o dolor de garganta. Esto es especialmente cierto si ha viajado a una zona con un elevado número de casos o ha estado en contacto directo con alguien a quien se le ha diagnosticado COVID-19.

El Dr. Parikh dice que debe llamar a su médico lo antes posible o dirigirse a la sala de emergencias si tiene dificultad para respirar junto con lo siguiente:

  • Dolor u opresión en el pecho
  • Calentamiento
  • Los labios se vuelven azules
  • Sentirse aturdido
  • Sentir que no puede entrar suficiente aire

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