Ciencias del patio: Las estrellas brillantes del verano

¿De dónde sacan su brillo las luciérnagas? Y ¿cuál es el propósito de este espectáculo pirotécnico de verano?(Suzanne Tucker/)

Hace un par de veranos, volé a Omaha, Nebraska, para visitar a mi hermana. Allí entretuve a su compañera de piso con mi vertiginoso entusiasmo por ver una diminuta criatura voladora. Yo sólo había leído sobre este animal en los libros. Ella, en cambio, había crecido viendo este insecto toda su vida y encontró mi entusiasmo divertido.

¿La criatura en cuestión? La luciérnaga. ¿Cuántos libros y poemas has leído que celebran las perezosas tardes de verano iluminadas por las luciérnagas o la diversión de atraparlas en frascos? Pero, ¿de dónde sacan las luciérnagas su brillo? ¿Y cuál es el propósito de este espectáculo pirotécnico veraniego?

Un nombre engañoso

Las luciérnagas no son, de hecho, moscas. Son escarabajos. Hay miles de especies en todo el mundo, incluso algunas al oeste de las Rocosas. (Lamentablemente, sin embargo, la mayoría de ellos no brillan o sólo brillan en sus formas larvarias, lo que hace que sean difíciles de ver, lo que explica mi crianza sin luciérnagas). Como todos los insectos, tienen tres partes del cuerpo: cabeza, tórax y abdomen. Tienen seis patas. Han heredado de sus parientes los escarabajos unas duras alas exteriores llamadas élitros que cubren toda la parte superior del abdomen. Debajo de los élitros hay un segundo conjunto de alas -flexibles y fuertes- que se utilizan para volar (aunque algunos escarabajos no vuelan).

¿Cómo producen luz las luciérnagas?

Las luciérnagas son maestras de la química. Scientific American lo explica de esta manera: «cuando el oxígeno se combina con el calcio, el trifosfato de adenosina (ATP) y la luciferina química en presencia de la luciferasa, una enzima bioluminiscente, se produce la luz» (véase el enlace al artículo completo más abajo). Las luciérnagas controlan el brillo regulando la presencia de oxígeno en sus órganos productores de luz, situados en la parte inferior del abdomen. (Puede haber otros factores implicados también; ¡los científicos todavía están averiguando todo esto!)

¿Por qué brillan las luciérnagas?

Las luciérnagas brillan para comunicarse, y todo es para encontrar el «amor». Las luciérnagas macho parpadean para anunciar su ADN deseable a las chicas. Una luciérnaga hembra puede parpadear en respuesta, pero sólo lo hará si el macho ha «llamado su atención». De lo contrario, ella mantiene su luz oscura y él sigue volando, sin saber que ella está allí.

Cada especie de luciérnaga tiene un patrón de parpadeo distintivo que difiere de todas las demás especies. El color, el número de destellos, el tiempo de los destellos y los patrones de vuelo son algunas de las cosas que diferencian a cada tipo de luciérnaga de todas las demás.

También hay canallas en el mundo de las luciérnagas. Algunas especies de luciérnagas imitan a otras especies para atraerlas lo suficientemente cerca para emboscarlas. La luciérnaga que ha sido engañada a menudo acaba siendo la cena!

Diversión con la luminiscencia

Replicar la hazaña de las luciérnagas en casa requiere un montón de productos químicos y muchos conocimientos técnicos. Sin embargo, también puedes divertirte en casa con la quimioluminiscencia. Este es el término para la luminiscencia producida por una reacción química, pero no dentro de un animal o una planta. Un simple juguete, el palo de luz, se basa en una reacción química para producir su genial brillo.

Esconder moscas& Buscar

Necesitarás:

* un palo de luz o una pulsera de palo de luz para cada participante
* un edificio de buen tamaño, patio, parque, etc. para el juego

Da a cada jugador una vara de luz.

Haz que el grupo se ponga de acuerdo sobre la ubicación de la «base». Pueden llevar una linterna si es necesario por seguridad.

Todos los demás jugadores, las «luciérnagas», eligen una señal para avisarse cuando sean capturados.

«Eso» se queda en la «base» y cuenta hasta un número predeterminado mientras los demás jugadores se esconden (cuanto más grande sea el área de juego, mayor será la cuenta para que todos tengan la oportunidad de encontrar un buen escondite).

Después de contar, «eso» intenta encontrar a los otros jugadores.

Cuando se encuentra a un jugador, éste señala a los demás jugadores de la zona que ha sido «capturado.»Eso» lleva a su luciérnaga capturada de vuelta a la base, donde su palo de luz se coloca en un frasco.

Los otros jugadores pueden optar por trasladarse a otro escondite mientras esto tiene lugar.

Entonces «eso» y el jugador capturado unen fuerzas para encontrar otra luciérnaga.

El juego continúa hasta que todas las «luciérnagas» han sido encontradas.

Nota de seguridad: como estos juegos se juegan mejor por la noche o en un edificio poco iluminado, compruebe su zona de juego para detectar posibles peligros antes de empezar. Establece unas reglas básicas adecuadas a las edades y personalidades de los niños de tu grupo para que todos estén seguros.

Ayuda a las luciérnagas

Al igual que las abejas, las mariposas y otros invertebrados, el número de luciérnagas parece estar disminuyendo. Los científicos intentan saber si el problema es generalizado o localizado. También intentan saber cuál es la causa de este descenso. Usted puede ayudar participando en Firefly Watch, un proyecto patrocinado por el Museo de la Ciencia de Boston, Massachusetts. Se incluye un enlace en la sección Libros & Websites más abajo.

Libros & Websites

Firefly Watch: https://legacy.mos.org/fireflywatch/

Firefly: http://www.firefly.org/

«¿Cómo y por qué se iluminan las luciérnagas?». Scientific American: http://www.scientificamerican.com/article.cfm?id=how-and-why-do-fireflies

La luciérnaga muy solitaria, de Eric Carle

Diez luciérnagas parpadeantes, de Philemon Sturges

¡Las luciérnagas!, de Julie Brinckloe

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