Comparación de la agricultura ecológica frente a la convencional: Eficiencia de los recursos

¿De qué manera afecta la agricultura a nuestro entorno y a nuestra vida cotidiana? Lea el post introductorio de esta serie aquí. La parte 1 exploró el tema del agua, la parte 2 se centró en la fertilidad del suelo, la parte 3 investigó la biodiversidad en los sistemas de agricultura ecológica & convencional, mientras que la parte 4 discutió de forma controvertida la protección del clima a través de la agricultura convencional frente a la ecológica. En el último post, nos preguntamos qué sistemas agrícolas están mejor preparados para el cambio climático.

Eficiencia de los recursos

Como los recursos son cada vez más escasos en nuestro mundo impulsado por el consumo, es cada vez más importante utilizarlos de forma inteligente. Básicamente, para que los recursos sean sostenibles, deben ser renovables y utilizarse de la manera más eficiente posible.

La agricultura también utiliza muchos recursos: naturales y sintéticos.

Un importante recurso agrícola son los fertilizantes, concretamente los nitrogenados. La agricultura convencional depende de altos aportes de nitrógeno sintético. Estos fertilizantes se producen utilizando combustibles fósiles a través del llamado proceso Haber-Bosch. Básicamente, esto significa que la agricultura convencional depende en gran medida de una fuente de energía no renovable y finita para cultivar. La agricultura ecológica no utiliza fertilizantes sintéticos.

Lo que la agricultura ecológica, en cambio, pretende crear, son ciclos cerrados de nutrientes.

Imitando a la naturaleza

En realidad, los ciclos cerrados de nutrientes tendrían este aspecto:

Crédito de la imagen: adoptada de USDA NRCS & NSTA (2010) con símbolos IAN/UMCES

Todos los recursos naturales, todos los nutrientes que se sacan de la granja como alimentos que se venden a los consumidores, deberían volver finalmente a la granja. Así funciona la naturaleza: ¡nunca se desperdicia nada!

Cuando la gente no siguió el ejemplo de la naturaleza, empezaron a surgir problemas. Por ejemplo, a través de la lixiviación de nitrógeno por el uso excesivo de fertilizantes sintéticos que está envenenando nuestras aguas, como expliqué en la parte 1 de esta serie. O a través de nuestra dependencia de recursos finitos, como los combustibles fósiles y el fósforo mineral, para cultivar nuestros alimentos.

Otro fertilizante del que depende la agricultura convencional es el fósforo, un elemento esencial para el crecimiento de las plantas. En las últimas décadas, hemos extraído fósforo para fabricar fertilizantes, pero estas minas acabarán agotándose. Los científicos predicen que «con los niveles actuales de consumo, nos quedaremos sin reservas conocidas de fósforo en unos 80 años, pero el consumo no se mantendrá en los niveles actuales»

Es un escenario muy sombrío, pero si siguiéramos los principios de la naturaleza, ¡no tendría por qué ser así!

¿Qué hacen los agricultores ecológicos?

Los agricultores ecológicos utilizan abonos orgánicos: estiércol animal y compost en lugar de fertilizantes sintéticos. Los agricultores convencionales también utilizan en parte abonos orgánicos, pero además utilizan abonos sintéticos.

Sin utilizar fertilizantes sintéticos, los agricultores ecológicos nunca podrán alcanzar los niveles de rendimiento de la agricultura convencional. Los rendimientos son superiores en un 25% de media en la agricultura convencional.

La pregunta ahora es, ¿qué sistema es más eficiente en cuanto al uso del nitrógeno y la energía, dos grandes recursos agrícolas? Para responder a esta pregunta, volveremos a consultar las cifras de un reciente estudio científico*.

En cuanto a los insumos (= por ejemplo, fertilizantes) tanto de nitrógeno como de energía, son mucho menores en la agricultura ecológica. Tiene sentido, ya que los agricultores ecológicos no utilizan los fertilizantes nitrogenados sintéticos que consumen mucha energía. En consecuencia, debido a los menores rendimientos, la producción de nitrógeno y energía (=cultivos cosechados) también fueron menores en la agricultura ecológica.

La pregunta clave es: ¿cuál es la diferencia entre input y output? O, en otras palabras, ¿se ha desperdiciado algo en el proceso? Lo ideal sería que la diferencia entre la entrada y la salida fuera cero: se retira del campo tanto nitrógeno como el que se ha introducido previamente, asegurándose de que no se desperdicia nada y de que no se vierte nada en las aguas subterráneas. La contaminación de las aguas subterráneas con un exceso de nitrógeno suele ser un problema que perjudica tanto al medio ambiente & como a nuestra salud, y además es muy ineficiente.

En conclusión, la diferencia entre la entrada y la salida fue significativamente menor en las variantes orgánicas (en un 40 a 70%). Esto significa que el nitrógeno y la energía se utilizan de forma más eficiente en la agricultura ecológica que en la convencional. Y las explotaciones ecológicas son aún más eficientes si se miran desde una perspectiva a largo plazo. El nitrógeno del abono orgánico se almacena en el suelo y se libera más lentamente. Esto asegura que el nitrógeno no se filtre a las aguas subterráneas tan rápidamente y que las plantas obtengan el nitrógeno que necesitan a largo plazo, de un suelo sano**, en lugar de a corto plazo de los fertilizantes sintéticos que llegan y se van rápidamente.

¿Qué escala se aplicó en el estudio?

Esta es una pregunta importante. El estudio aplicó la escala por área, lo que significa que los balances de entrada/salida se midieron por área de tierra de cultivo, y no por kilo o tonelada de producto. Cuando se aplica la escala por unidad, la agricultura convencional podría ser más eficiente en cuanto a recursos porque los rendimientos son mayores.

La discusión sobre esto es muy similar a la que tuvimos en el artículo sobre la protección del clima, así que echa un vistazo al punto crucial que hice allí. Pero en resumen, debemos preguntarnos: ¿de qué sirve un sistema agrícola «eficiente» si se basa en recursos no renovables que se nos acabarán en unas décadas? Eso, per se, es insostenible.

Los recursos de este planeta son limitados. ¡Debemos utilizarlos bien!
Foto de Luca Bravo en Unsplash

Una perspectiva esperanzadora

En resumen, podemos decir que el nitrógeno y la eficiencia energética son mejores bajo gestión ecológica. Sin embargo, el hecho de que el balance de entrada/salida no sea cero incluso en la agricultura ecológica nos muestra que hay más trabajo por hacer para mejorar la eficiencia de la agricultura. En otras palabras, esa imagen ideal de ciclos cerrados de nutrientes que pinté al principio a menudo no es real todavía.

Incluso si utilizas sólo estiércol animal y compost para fertilizar tus cultivos, todavía no podrías recuperar todos los nutrientes que has sacado del sistema con la cosecha. ¿Qué falta, incluso en la agricultura ecológica?

Cerrar los circuitos de nutrientes

a) Los restos de la comida que compramos (como cáscaras, hojas, huesos de fruta, etc.) no siempre se compostan. Por el contrario, ¡a menudo acaban en los vertederos en lugar de volver a la granja! Por lo tanto, todos nuestros residuos orgánicos deberían ser recogidos por separado y compostados.

b) Cuando digerimos los alimentos que comemos, inevitablemente excretamos algunos de los nutrientes que no pudimos utilizar. Para tener realmente un ciclo cerrado de nutrientes, la orina y las heces humanas tendrían que volver a incluirse como fertilizantes orgánicos (por supuesto con los patógenos previamente eliminados). Por desgracia, la normativa de la UE no permite el uso de lodos de depuradora en las explotaciones ecológicas. Esto tendrá que cambiar en el futuro, especialmente en lo que se refiere a la disminución de nuestras reservas de fósforo que actualmente se desperdicia en las aguas residuales!

No obstante, la agricultura ecológica es claramente la más respetuosa con el medio ambiente en comparación con la agricultura convencional. Esperemos que pronto podamos cerrar todos los ciclos de nutrientes y cultivar de forma aún más eficiente y en sintonía con la naturaleza. Hasta entonces, elijamos los alimentos de producción ecológica en la medida de lo posible.

La séptima parte de esta serie explorará si la idea común de que los animales son «más felices» y más sanos en las granjas orgánicas es realmente cierta o no.

En esta entrada del blog, exploro por qué nos estamos quedando sin fósforo y otros fertilizantes esenciales, cómo es el diseño de la naturaleza de la fertilización y cómo podemos volver a ese plano inicial a través de acciones simples y cotidianas. ¡Permanezca en sintonía para saber más!

*Sanders J, Hess J (eds) (2019) Leistungen des ökologischen Landbaus für Umwelt und Gesellschaft . Braunschweig: Johann Heinrich von Thünen-Institut, 364 p, Thünen Rep 65, DOI:10.3220/REP1547040572000

*El estiércol orgánico promueve la fertilidad del suelo en general

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