Cristóbal Colón, héroe

¿Está bien volver a admirar a Cristóbal Colón?

Recordarás que en 1992, cuando se cumplió el quincuagésimo aniversario del descubrimiento de América por parte de Colón, no estaba bien. Por qué, sólo decir «el descubrimiento de América por Colón» era suficiente para meterte en problemas con los comisarios de lo políticamente correcto.

En aquel entonces, el Consejo Nacional de Iglesias acusaba a Colón de una «invasión» que condujo al «genocidio, la esclavitud, el ‘ecocidio’ y la explotación». La American Library Association proclamó que la llegada de Colón anunciaba «un legado de piratería europea, brutalidad, comercio de esclavos, asesinatos, enfermedades, conquista y etnocidio». El historiador Glenn Morris acusó a Colón de ser «un asesino, un violador, el arquitecto de una política de genocidio que continúa hoy en día».

El mayor sindicato de profesores del país, la Asociación Nacional de Educación, prometió que «nunca más Cristóbal Colón se sentará en un pedestal en la historia de Estados Unidos». En Nueva York, el Amsterdam News publicó un cartel de «Se busca» en el que aparecía «Colón el matón». Russell Means, el activista indio americano, anunció: «Colón hace que Hitler parezca un delincuente juvenil».

Bonito lenguaje. Hace que uno se pregunte por qué se creó una fiesta nacional para honrar al hombre. O en qué podía estar pensando el eminente historiador de Harvard Samuel Eliot Morison cuando escribió sobre Colón en 1954 que «su fama y reputación pueden considerarse seguras para siempre». O por qué se enseñó a generaciones de escolares estadounidenses a considerar a este genovés del siglo XV, que creyó hasta su muerte que no había navegado a América sino a Asia oriental, como el primer gran héroe americano.

Es cierto que Colón no era un hombre sensible de los años 90. Era un fanático, codicioso y ambicioso. Era capaz de la crueldad y el engaño. Era un marino endurecido por muchos años en el mar. Pero también fue el hombre que sembró las semillas de la civilización occidental en el Nuevo Mundo, un mundo que hasta entonces había conocido poco más que la superstición, la esclavitud y el salvajismo. «Los aztecas de México y los incas de Sudamérica llevaban a cabo elaborados ritos de sacrificio humano, en los que miles de indios cautivos eran asesinados ritualmente, hasta que sus altares quedaban empapados de sangre… y los sacerdotes se desplomaban de agotamiento por haber apuñalado a sus víctimas», escribió Dinesh D’Souza en un artículo publicado en 1995 en la revista First Things. «Cuando los hombres de noble cuna morían, a menudo se estrangulaba a las esposas y concubinas y se las enterraba con ellos».

Concedida, Europa en 1492 estaba inundada de su propia superstición, esclavitud y salvajismo. Parte de ello llegó a las Américas con Colón. Pero también llegaron las cualidades occidentales distintivas que hacen posible que los seres humanos se eleven por encima de la brutalidad y se iluminen: una sed de conocimiento, una pasión por el progreso, nociones de ley natural y derechos humanos, y una ética judeocristiana de justicia y moralidad.

Menos de 20 años después de que Colón llegara a San Salvador, los sacerdotes españoles denunciaban el abuso de sus compatriotas contra los nativos americanos. Bartolomé de Las Casas, que navegó con Colón en su cuarto viaje en 1502 y participó en la sangrienta conquista de Cuba, se convirtió en el principal defensor de los derechos de los indios en el siglo XVI. Tomó las órdenes sagradas en 1512, liberó a sus esclavos en 1514 y pasó los siguientes 50 años denunciando con vehemencia «el robo, la maldad y la injusticia» que cometían los colonos europeos.

Pero ningún santón indio tronó contra el canibalismo indio y el sacrificio de niños, al igual que ningún marino indio navegó hacia el este y descubrió Europa. Sólo la cultura que hizo posible una Era de la Exploración pudo hacer posible «Sostenemos que estas verdades son evidentes; que todos los hombres son creados iguales». La gloria de Colón no es haber descubierto América, sino haber puesto en marcha la epopeya americana, el más alto florecimiento de la idea occidental.

Fue un gran hombre. Sin estudios, aprendió por sí mismo a leer y escribir, y luego estudió geografía, cartografía, teología y cosmografía. Era un marino de extraordinaria habilidad, cuya carrera antes de 1492 le había llevado al norte del Círculo Polar Ártico y al sur casi hasta el ecuador. Era un monomaníaco de la idea de llegar al legendario Oriente navegando hacia el Oeste. Durante casi ocho años luchó por encontrar un mecenas que financiara su «Empresa de las Indias». Una y otra vez fue rechazado.

Y cuando Isabel de España aceptó finalmente apostar por su aventura, hubo que realizar el viaje en sí mismo: miles de millas a través de un océano inexplorado sin más método que el cálculo a ojo de buen cubero para orientarse. Colón navegó sin navegación celeste, sin longitud, sin ninguna forma fiable de medir la velocidad. Fue bastante notable que encontrara el camino hacia el Caribe; aún más notable que encontrara el camino de vuelta. Y que repitiera el viaje tres veces. Aunque no hubiera descubierto nada, sus logros náuticos fueron fenomenales.

¿Admirar a Colón? ¿Cómo no hacerlo? A pesar de todos sus defectos, fue magnífico. Los perros ladran, pero la Niña, la Pinta y la Santa María siguen navegando.

(Jeff Jacoby es columnista de The Boston Globe).

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