El contacto visual es aversivo para algunos adultos con autismo

Los expertos:

Craig Erickson

Profesor asociado, Cincinnati Children’s Hospital Medical Center

Rebecca Shaffer

Profesora adjunta, Centro Médico del Hospital Infantil de Cincinnati

Un indicio de que un niño puede tener autismo es que no establece contacto visual con los demás. Esta característica aparece en los primeros seis meses de vida, lo que lleva a algunos investigadores a considerar las diferencias en el patrón de la mirada como un posible marcador temprano del autismo.

Una teoría sostiene que las personas con autismo perciben el contacto visual durante las interacciones sociales como algo sin importancia: en otras palabras, son indiferentes a él. Alternativamente, pueden evitar el contacto visual porque es incómodo o aversivo.

Muchas terapias para el autismo animan a los niños y a los adultos a establecer contacto visual. Para determinar si este es el enfoque correcto, es importante entender si los clínicos están enseñando a las personas con autismo a prestar atención a algo que no les interesa o forzándoles a hacer algo que les incomoda.

Los estudios en niños pequeños apoyan la primera hipótesis del contacto visual: una indiferencia a la mirada. Los niños pequeños con autismo pasan menos tiempo mirando a los ojos de un actor en un vídeo que los niños típicos o aquellos con retraso en el desarrollo. Pero los niños con autismo no apartan activamente su mirada de los ojos del actor ni se resisten a mirar a los ojos del actor cuando se les pide que lo hagan1.

Las anécdotas de adolescentes y adultos con autismo pintan un panorama más complejo. Estos individuos dicen que no entienden la necesidad de establecer contacto visual – o que el contacto visual es desagradable.

Hemos estudiado este tema durante seis años. Basándonos en nuestra investigación y experiencia clínica, creemos que estos resultados no son contradictorios. Una falta de interés temprana por el contacto visual puede hacer que los niños con autismo no perciban las señales sociales, lo que conduce a una baja motivación e interés social en el futuro. Sentirse obligado a hacer contacto visual cuando no se está motivado para hacerlo es desagradable, y esto puede causar que algunos adultos con autismo eviten activamente el contacto visual.

Comportamiento aprendido:

Un estudio de 2010 apoya nuestra teoría. Los investigadores midieron la mirada en adultos con y sin autismo mientras veían caras con expresiones felices, temerosas y neutras. Entre las presentaciones de las caras, aparecía una cruz en la pantalla en diferentes posiciones para dirigir a los participantes a centrarse en una zona concreta.

Los investigadores descubrieron que las personas del grupo con autismo mostraban tanto una menor preferencia por mirar a los ojos como una evitación activa de los mismos cuando la cruz les indicaba que miraran a los ojos2. Pero existía una variabilidad en el grupo: Los individuos con autismo que pasaban más tiempo mirando la región de los ojos de las caras tenían un mejor rendimiento en las tareas de reconocimiento de emociones que los que se centraban en otros rasgos faciales. También tienen mejores habilidades sociales según la Entrevista de Diagnóstico de Autismo Revisada.

Este hallazgo coincide con las observaciones informales en nuestra clínica de que los individuos con autismo que están interesados en ser sociales, y son capaces de participar en el intercambio social, tienden a hacer contacto visual.

Hemos utilizado la tecnología de seguimiento ocular para examinar si los adultos con autismo tienen una baja motivación social, lo que podría contribuir tanto a la indiferencia como a la aversión al contacto visual3. Observamos a 58 personas con autismo, 37 con retraso en el desarrollo y 66 controles, todos ellos con edades comprendidas entre los 2 y los 35 años. (Los datos de 37 de los individuos con autismo y 26 de los individuos con desarrollo típico con edades comprendidas entre los 5 y los 17 años se han publicado; los de los individuos más jóvenes y mayores aún no se han publicado.)

Pedimos a los participantes que miraran una pantalla que mostraba dos vídeos simultáneamente: Uno representaba escenas sociales -niños jugando- y el otro mostraba escenas no sociales consistentes en objetos en movimiento. Descubrimos que las personas con autismo pasaban menos tiempo mirando los vídeos sociales que los demás participantes.

Mirando al futuro:

Nuestros hallazgos sugieren que los individuos con autismo están menos interesados en el material social que los controles o las personas con retraso en el desarrollo, independientemente de la edad.

Creemos que nuestros resultados reflejan una baja motivación social, que podría contribuir a que el contacto visual sea incómodo en la edad adulta. Planeamos explorar esta posible secuencia de eventos combinando medidas de interés social, como nuestro paradigma, con medidas de la mirada a la región de los ojos de las caras.

Es posible que la experiencia del contacto visual varíe en la población con autismo. El autismo es heterogéneo, por lo que algunos individuos con autismo pueden ser indiferentes al contacto visual, mientras que otros pueden experimentarlo como desagradable.

Demostrar que la indiferencia al contacto visual en la infancia da paso tanto a la indiferencia como a la incomodidad en la edad adulta requiere estudios longitudinales. Necesitamos especialmente estudios que exploren las experiencias de los adolescentes que pasan a la edad adulta y las de los adultos mayores. Los adolescentes se enfrentan a retos sociales únicos cuando entran en la educación post-secundaria y se preparan para las entrevistas de trabajo.

Craig Erickson es profesor asociado de psiquiatría en el hospital. Rebecca Shaffer es profesora adjunta de pediatría en el Centro Médico del Hospital Infantil de Cincinnati.

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