El estiércol como fuente de nutrientes para los cultivos y enmienda del suelo

¿Qué valor tiene el estiércol en comparación con el fertilizante comercial?

El estiércol animal se considera un producto agrícola que puede utilizarse como fuente de abono para los pastos, las tierras de cultivo y la producción de heno. El estiércol está reconocido como una excelente fuente de nutrientes para las plantas: nitrógeno (N), fósforo (P) y potasio (K). Además, el estiércol devuelve al suelo materia orgánica y otros nutrientes como el calcio, el magnesio y el azufre, aumentando la fertilidad y la calidad del suelo.

La valoración económica del estiércol dependerá del valor de mercado del N, el P, el K y otros nutrientes vegetales que el estiércol sustituye, de la materia orgánica como enmienda del suelo y de las necesidades de nutrientes de los cultivos y campos que reciben la cama.

El contenido de nutrientes del estiércol varía según el tipo de animal y la dieta, el tipo y la cantidad de cama, el contenido de humedad del estiércol y el método de almacenamiento. Para obtener más información, consulte la publicación de la Universidad de Clemson Livestock Manure Production Rates and Nutrient Content.

Los compradores y vendedores deben realizar un análisis de laboratorio para determinar la humedad y la concentración de nutrientes del estiércol. En general, los estiércoles líquidos tendrán un menor contenido en nutrientes que los sólidos, debido al efecto de dilución. Suponiendo que todos los nutrientes sean necesarios para el cultivo, un mayor contenido de nutrientes en el estiércol corresponde a un mayor valor del mismo. Los valores más altos ayudan a compensar los costes de transporte y manipulación.

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Composición del estiércol

Nitrógeno en el estiércol

El nitrógeno en el estiércol se encuentra en las formas orgánica e inorgánica. La forma orgánica (de liberación lenta) se mineraliza lentamente proporcionando N disponible para las plantas, mientras que las formas inorgánicas (de liberación rápida) consisten principalmente en NH4-N y están disponibles inmediatamente para las plantas. Sin embargo, las formas inorgánicas también son susceptibles de perderse por la volatilización del amoníaco durante el almacenamiento y la aplicación en el campo. La pronta incorporación del estiércol al suelo puede reducir estas pérdidas de N. Debido a la forma orgánica de liberación lenta y a las pérdidas potenciales de la forma inorgánica, no todo el N está disponible para los cultivos durante el año de aplicación. El nitrógeno que se espera que esté disponible para la planta tiene valor como fertilizante. El N que se pierde en el medio ambiente o que no está disponible para el cultivo en el año en que se necesita o en años posteriores no tiene valor. La guía «Fertilizer Nutrients in Animal Manure» proporciona información sobre la cantidad de N que se espera que esté disponible el primer año y los siguientes a partir de diversas fuentes de estiércol:

Fósforo y Potasio en el estiércol

El fósforo y el potasio en el estiércol están presentes en su mayoría en forma inorgánica. Esto significa que el P y el K son similares a los fertilizantes comerciales en el sentido de que están fácilmente disponibles para la absorción de las plantas. La mayoría de los planes de gestión de nutrientes se basan en un índice de P o un umbral de P que puede limitar la aplicación de estiércol en algunos campos. Por lo tanto, el valor de estos nutrientes se basa en las necesidades de nutrientes de los cultivos, determinadas por un análisis del suelo y el objetivo de rendimiento.

Micronutrientes en el estiércol

Otros nutrientes como el calcio (Ca), el magnesio (Mg) y el azufre (S) pueden encontrarse en el estiércol y son beneficiosos para el suelo si existe una deficiencia. Tanto el Ca como el Mg crean un valor añadido al producir un efecto de encalado cuando se añaden al suelo.

Materia orgánica

La materia orgánica, principalmente el alimento no digerido y las bacterias de las heces, aumenta la infiltración del agua, incrementa la capacidad de retención de agua, mejora la retención de nutrientes, reduce la erosión del viento y del agua y promueve el crecimiento de organismos beneficiosos cuando se añade al suelo. Aunque el valor de la materia orgánica es difícil de cuantificar, los suelos de mayor calidad se asocian a mayores rendimientos y a una mayor rentabilidad económica.

El estiércol como fertilizante para las plantas

Debido a que el estiércol no es un fertilizante equilibrado, algunas necesidades de nutrientes de las plantas pueden estar cubiertas mientras que otros nutrientes pueden estar infra o sobreabastecidos. Cualquier nutriente que esté infraabastecido por una aplicación de estiércol podría suponer un coste de aplicación de fertilizante posterior que, de hecho, reduciría el valor neto del estiércol. Cualquier nutriente que sea suministrado en exceso por una aplicación de estiércol no tendría un valor inmediato porque no era necesario para el cultivo.

Enlaces adicionales

  • Programa de Interpretación de Pruebas de Suelo y Apoyo a las Decisiones de Fertilización de Oklahoma, que incluye una calculadora del valor del estiércol animal
  • Calculadora del valor de la cama de las aves de corral de Oklahoma
  • Contenido de nutrientes de los materiales fertilizantes de Alabama
  • Hoja de cálculo del valor del estiércol de la Universidad de Minnesota

Autores: Josh B. Payne, Universidad Estatal de Oklahoma y John Lawrence, Universidad Estatal de Iowa

Revisores: Ray Massey, Universidad de Missouri y Kelsi Bracmort, NRCS

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