El uso de batas médicas en público en la era del coronavirus

Profesionales de la medicina que se desplazan al trabajo

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Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades afirman que el nuevo coronavirus se transmite normalmente a través de gotitas respiratorias. Una persona infectada puede emitir estas gotitas al estornudar o toser. Pero las gotitas también pueden contaminar objetos, como los pomos de las puertas, y materiales, como la ropa. El virus puede permanecer viable durante horas o días en las superficies, incluida la ropa. Aunque es menos probable que la transferencia directa, las superficies contaminadas pueden ser un vector de transmisión.

Y sí, eso puede incluir las omnipresentes batas médicas que se ven en los entornos hospitalarios, pero también en la vía pública.

La semana pasada, el Washington Post publicó un artículo sobre un médico que volvía a casa después de haber atendido a pacientes durante la pandemia de Covid-19. El titular del artículo incluía una frase que me llamó la atención: «Se deshace de su bata contaminada en el porche». Tal vez ingenuamente pensé, ¿por qué el médico no iba a hacer eso en el hospital antes de volver a casa?

Es lamentable que en los últimos días haya habido informes en las redes sociales de personas que acosan a los trabajadores sanitarios por llevar sus batas en público, presumiblemente por miedo a la propagación del coronavirus. Este tipo de acoso es lamentable. Al fin y al cabo, el personal sanitario está en primera línea. Algunos han enfermado gravemente. Algunos han muerto. Merecen compasión y nuestra admiración, no acoso.

Sin embargo, en esta era del coronavirus puede haber algo inquietante en ver a los profesionales de la medicina vistiendo batas en público. Incluso cuando no había ningún coronavirus nuevo, hace 10 años, la defensora de los pacientes y ex vicegobernadora de Nueva York, Betsy McCaughey, lo dijo sin rodeos: «Se les ve por todas partes: enfermeras, médicos y técnicos médicos con batas o batas de laboratorio. Van de compras con ellas, toman autobuses y trenes con ellas, van a restaurantes con ellas y las llevan a casa. Lo que no se ve en estas prendas son las bacterias que podrían matarte».

En la década de 1970, los uniformes médicos modernos se habían convertido en un atuendo habitual para los profesionales de la medicina. Por lo general, esto significaba una camisa de manga corta con cuello en V y pantalones con cordón. Los uniformes médicos estaban destinados originalmente a proteger a los pacientes en la sala de operaciones. En concreto, se diseñaron como barrera de control de infecciones. Se llamaban «guardapolvos» porque debían usarse en un entorno de «fregado».

Hace décadas, en muchos hospitales de Estados Unidos la política original con respecto al uso de los guardapolvos era que no se permitía que la ropa se descubriera fuera del recinto del hospital, y debía ser limpiada por los departamentos de lavandería del hospital. Al parecer, esto se hizo para evitar la posible transferencia de patógenos hacia y desde el hospital.

En el Reino Unido, hasta el día de hoy, sigue siendo una infracción disciplinaria en la mayoría de los hospitales del Servicio Nacional de Salud llevar batas para ir y venir del trabajo. La razón oficial que se da es «higiene y profesionalidad».

Anecdóticamente, durante los 15 años que viví en los Países Bajos y en el Reino Unido, casi nunca vi al personal de enfermería o a los médicos con bata en lugares públicos.

Parece que hoy en día la mayoría de los hospitales de Estados Unidos no tienen restricciones similares para que los profesionales sanitarios lleven bata en público, aunque sí se aplican normas estrictas para los quirófanos. En la mayoría de los casos, los profesionales de la salud no infringen ninguna política al salir de las instalaciones del hospital con sus batas puestas, porque es poco probable que su hospital tenga una norma formal.

Algunos grupos sanitarios llegan a afirmar que llevar batas fuera de un centro médico no es una amenaza para la salud de la comunidad, y que no hay riesgo de que las batas transmitan el nuevo coronavirus al público. Ni que decir tiene que sería difícil, e incluso poco ético, intentar demostrar que los uniformes en público no pueden transmitir enfermedades.

La evidencia con respecto al Staphylococcus Aureus Resistente a la Meticilina (SARM) sugiere que el patógeno, que es altamente resistente a los antibióticos, es capaz de sobrevivir durante largos períodos de tiempo en la ropa. También se ha demostrado que los profesionales sanitarios que entran en una habitación ocupada por un paciente infectado por SARM pueden adquirirlo en su ropa, sin entrar realmente en contacto con el paciente infectado.

Todavía no hay pruebas de que éste sea el caso del nuevo coronavirus. Pero, de nuevo, todavía se desconoce mucho sobre el virus. Por lo tanto, a falta de pruebas que demuestren lo contrario, la pregunta es por qué arriesgarse a propagar patógenos peligrosos como el coronavirus al usar batas en público para ir y venir del hospital.

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