H. Pylori y la úlcera péptica

¿Qué es una úlcera péptica?

Una úlcera péptica es una llaga en el revestimiento del estómago o del duodeno, que es el comienzo del intestino delgado. Las úlceras pépticas son comunes: uno de cada 10 estadounidenses desarrolla una úlcera en algún momento de su vida. Una de las causas de la úlcera péptica es la infección bacteriana, pero algunas úlceras están provocadas por el uso prolongado de antiinflamatorios no esteroideos (AINE), como la aspirina y el ibuprofeno. En unos pocos casos, los tumores cancerosos en el estómago o el páncreas pueden causar úlceras. Las úlceras pépticas no están causadas por el estrés ni por comer alimentos picantes.

¿Qué es el H. pylori?

El Helicobacter pylori (H. pylori) es un tipo de bacteria. Los investigadores creen que el H. pylori es responsable de la mayoría de las úlceras pépticas, así como de la gastritis crónica (inflamación del revestimiento del estómago) y, potencialmente, del cáncer gástrico.

La infección por H. pylori es frecuente en Estados Unidos: Alrededor del 20 por ciento de las personas menores de 40 años y la mitad de las mayores de 60 años la tienen. Sin embargo, la mayoría de las personas infectadas no desarrollan úlceras. No se sabe por qué el H. pylori no provoca úlceras en todas las personas infectadas. Lo más probable es que la infección dependa de las características de la persona infectada, del tipo de H. pylori y de otros factores aún por descubrir.

Los investigadores no están seguros de cómo se contrae el H. pylori, pero creen que puede ser a través de los alimentos o del agua.

Los investigadores han encontrado H. pylori en la saliva de algunas personas infectadas, por lo que la bacteria también puede propagarse a través del contacto boca a boca, como los besos.

¿Cómo provoca el H. pylori una úlcera péptica?

La bacteria H. pylori debilita el revestimiento mucoso protector del estómago y el duodeno, permitiendo así que el ácido pase al sensible revestimiento que hay debajo. Tanto el ácido como la bacteria irritan el revestimiento y provocan una llaga o úlcera.

H. pylori es capaz de sobrevivir en el ácido del estómago porque segrega enzimas que neutralizan el ácido. Este mecanismo permite a H. pylori abrirse camino hasta la zona «segura»: el revestimiento mucoso protector. Una vez allí, la forma espiral de la bacteria le ayuda a excavar a través del revestimiento.

¿Cuáles son los síntomas de una úlcera?

El malestar abdominal es el síntoma más común. Esta molestia suele:

  • ser un dolor sordo y punzante.
  • Viene y va durante varios días o semanas.
  • Se produce de 2 a 3 horas después de una comida.
  • Se produce en mitad de la noche (cuando el estómago está vacío).
  • Se alivia al comer.
  • Se alivia con medicamentos antiácidos.

Otros síntomas incluyen

  • pérdida de peso
  • pérdida de apetito
  • hinchazón
  • reventones
  • náuseas
  • vómitos

Algunas personas sólo experimentan síntomas muy leves o ninguno.

Síntomas de emergencia

Si tiene alguno de estos síntomas, llame a su médico inmediatamente:

  • Dolor de estómago agudo, repentino y persistente.
  • Heces sanguinolentas o negras.
  • Vómito sanguinolento o con aspecto de café molido.

Podrían ser signos de un problema grave, como:

  • Perforación – cuando la úlcera atraviesa la pared del estómago o del duodeno.
  • Sangrado – cuando el ácido o la úlcera rompen un vaso sanguíneo.
  • Obstrucción – cuando la úlcera bloquea el camino de los alimentos que intentan salir del estómago.

¿Cómo se diagnostica una úlcera relacionada con el H. pylori?

Diagnóstico de una úlcera
Para ver si los síntomas son causados por una úlcera, el médico puede hacer una serie gastrointestinal (GI) superior o una endoscopia.

Serie GI superior: una radiografía del esófago, el estómago y el duodeno. El paciente bebe un líquido calcáreo, llamado bario, para que estos órganos y las posibles úlceras aparezcan más claramente en la radiografía.

Endoscopia: examen en el que se utiliza un endoscopio, un tubo delgado e iluminado con una pequeña cámara en el extremo. El paciente está ligeramente sedado y el médico introduce cuidadosamente el endoscopio en la boca y en la garganta hasta el estómago y el duodeno. Esto permite al médico ver el revestimiento del esófago, el estómago y el duodeno. El médico puede utilizar el endoscopio para tomar fotografías de las úlceras o extraer un pequeño trozo de tejido para observarlo al microscopio.

Diagnóstico de H. pylori
Si se encuentra una úlcera, el médico realizará una prueba al paciente para detectar H. pylori. Esta prueba es importante porque el tratamiento de una úlcera causada por H. pylori es diferente al de una úlcera causada por AINE.

H. pylori se diagnostica mediante pruebas de sangre, aliento, heces y tejidos. Los análisis de sangre son los más comunes. Detectan anticuerpos contra la bacteria H. pylori. La sangre se extrae en la consulta del médico a través de un pinchazo en el dedo.

Las pruebas de aliento con urea son un método de diagnóstico eficaz para H. pylori. También se utilizan después del tratamiento para ver si ha funcionado. En la consulta del médico, el paciente bebe una solución de urea que contiene un átomo de carbono especial. Si el H. pylori está presente, descompone la urea, liberando el carbono. La sangre transporta el carbono a los pulmones, donde el paciente lo exhala. La prueba del aliento tiene una precisión de entre el 96 y el 98 por ciento.

Se pueden utilizar pruebas para detectar la infección por H. pylori en la materia fecal del paciente. Los estudios han demostrado que esta prueba, denominada prueba del antígeno fecal del Helicobacter pylori (HpSA), es precisa para diagnosticar el H. pylori.

Las pruebas tisulares suelen realizarse utilizando la muestra de biopsia que se extrae con el endoscopio. Existen tres tipos:

  • La prueba rápida de la ureasa detecta la enzima ureasa, que es producida por H. pylori.
  • Una prueba histológica (o biopsia) permite al médico encontrar y examinar las bacterias reales.
  • Una prueba de cultivo consiste en permitir que H. pylori crezca en la muestra de tejido.

En el diagnóstico de H. pylori, los análisis de sangre, aliento y heces suelen realizarse antes que las pruebas de tejido porque son menos invasivas. Sin embargo, los análisis de sangre no se utilizan para detectar el H. pylori después del tratamiento porque la sangre de un paciente puede mostrar resultados positivos incluso después de haber eliminado el H. pylori.

¿Cómo se tratan las úlceras pépticas por H. pylori?

Fármacos utilizados para tratar el H. pylori
Antibióticos: metronidazol, tetraciclina, claritromicina, amoxicilina
Bloqueantes H2: cimetidina, ranitidina, famotidina, nizatidina
Inhibidores de la bomba de protones: omeprazol, lansoprazol, rabeprazol, esomeprazol, pantoprozol
Protector del revestimiento del estómago: subsalicilato de bismuto

H. pylori se tratan con fármacos que matan la bacteria, reducen la acidez estomacal y protegen el revestimiento del estómago. Los antibióticos se utilizan para eliminar las bacterias. Pueden utilizarse dos tipos de fármacos supresores de la acidez: Bloqueadores H2 e inhibidores de la bomba de protones.

Los bloqueadores H2 actúan bloqueando la histamina, que estimula la secreción de ácido. Ayudan a reducir el dolor de la úlcera al cabo de unas semanas. Los inhibidores de la bomba de protones suprimen la producción de ácido al detener el mecanismo que bombea el ácido hacia el estómago. Los bloqueadores H2 y los inhibidores de la bomba de protones se han recetado solos durante años como tratamiento de las úlceras. Pero cuando se utilizan solos, estos fármacos no erradican el H. pylori y, por tanto, no curan las úlceras relacionadas con el H. pylori. El subsalicilato de bismuto, un componente de Pepto-Bismol, se utiliza para proteger el revestimiento del estómago del ácido. También elimina el H. pylori.

El tratamiento suele consistir en una combinación de antibióticos, supresores de la acidez y protectores estomacales. Los regímenes de antibióticos recomendados para los pacientes pueden diferir entre las distintas regiones del mundo porque las diferentes zonas han empezado a mostrar resistencia a determinados antibióticos.
No se recomienda el uso de un solo medicamento para tratar el H. pylori. En este momento, el tratamiento más eficaz que se ha demostrado es un curso de dos semanas de tratamiento llamado terapia triple. Consiste en tomar dos antibióticos para eliminar la bacteria y un supresor de la acidez o un protector del estómago. La terapia triple de dos semanas reduce los síntomas de la úlcera, elimina las bacterias y previene la reaparición de la úlcera en más del 90 por ciento de los pacientes.

Desgraciadamente, los pacientes pueden encontrar la terapia triple complicada porque implica tomar hasta 20 pastillas al día. Además, los antibióticos utilizados en la terapia triple pueden provocar efectos secundarios leves como náuseas, vómitos, diarrea, heces oscuras, sabor metálico en la boca, mareos, dolor de cabeza e infecciones por hongos en las mujeres. (La mayoría de los efectos secundarios pueden tratarse con la retirada de la medicación.) No obstante, estudios recientes muestran que 2 semanas de terapia triple es lo ideal.

Los primeros resultados de estudios realizados en otros países sugieren que 1 semana de terapia triple puede ser tan eficaz como la terapia de 2 semanas, con menos efectos secundarios.

Otra opción es 2 semanas de terapia dual. La terapia dual incluye dos fármacos: un antibiótico y un supresor de la acidez. No es tan eficaz como la terapia triple.

Dos semanas de terapia cuádruple, que utiliza dos antibióticos, un supresor de la acidez y un protector del estómago, parece prometedora en los estudios de investigación. También se denomina terapia triple de bismuto.

¿Se puede prevenir la infección por H. pylori?

No se sabe con certeza cómo se propaga el H. pylori, por lo que la prevención es difícil. Los investigadores están tratando de desarrollar una vacuna para prevenir la infección.

¿Por qué no todos los médicos comprueban automáticamente la presencia de H. pylori?

Cambiar las creencias y la práctica médica lleva tiempo. Durante casi 100 años, los científicos y los médicos pensaban que las úlceras eran causadas por el estrés, la comida picante y el alcohol. El tratamiento consistía en reposo en cama y una dieta blanda. Más tarde, los investigadores añadieron el ácido estomacal a la lista de causas y empezaron a tratar las úlceras con antiácidos.

Desde que se descubrió el H. pylori en 1982, los estudios realizados en todo el mundo han demostrado que el uso de antibióticos para destruir el H. pylori cura las úlceras pépticas. La prevalencia de las úlceras por H. pylori está cambiando. La infección es cada vez menos frecuente en las personas nacidas en los países desarrollados. Sin embargo, la comunidad médica sigue debatiendo el papel del H. pylori en las úlceras pépticas. Si tiene una úlcera péptica y no se ha sometido a la prueba de la infección por H. pylori, hable con su médico.

Puntos a recordar

  • Una úlcera péptica es una llaga en el revestimiento del estómago o el duodeno.
  • La mayoría de las úlceras pépticas están causadas por la bacteria H. pylori. Muchos de los otros casos están causados por los AINE (una clase de analgésicos). Ninguna está causada por la comida picante o el estrés.
  • El H. pylori puede transmitirse de persona a persona a través del contacto estrecho y la exposición al vómito.
  • Lávese siempre las manos después de ir al baño y antes de comer.
  • Una combinación de antibióticos y otros fármacos es el tratamiento más eficaz para las úlceras pépticas por H. pylori.

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