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La temporada de jerséis está a punto de llegar y hemos pensado en desglosar para ti los diferentes tipos de lana y las fibras animales que las componen.

Para ayudarle a separar las lanas de los pelos y darle una visión general de las diferentes propiedades y los pros y los contras asociados a cada uno, esta guía pretende cubrir los nombres más frecuentes en las etiquetas interiores de sus prendas de lana, incluyendo Lambswool, Merino, Cashmere, Angora, Mohair y Alpaca.

Los beneficios básicos y los tipos de lana

La lana y el pelo en las prendas es algo que los seres humanos hemos utilizado desde al menos el año 6000 a.C., cuando los antiguos iraníes comenzaron a domesticar ovejas de lana, para mantener nuestros cuerpos calientes. Lo que comenzó como un instinto básico de supervivencia para nosotros, mamíferos sin pelo, en la cima de la cadena alimentaria, ha evolucionado hasta convertirse en una industria de cría de animales domesticados en nombre de la moda. Es cierto que muchas personas siguen dependiendo de la ropa para fines utilitarios, pero muchas también se dan el lujo de poder elegir a mano su prenda de punto óptima, ya sea ligera o pesada, natural o teñida, de merino o de cachemira.

Aparte de la sensación de suavidad y lujo que a menudo se asocia con la popular cachemira, puede ser difícil para muchos distinguir entre los diferentes tipos de lana y pelo. Aunque hay muchas similitudes tanto en los procedimientos de cría como en las propiedades generales de la lana y el pelo, normalmente se distinguen según el animal del que proceden. La lana procede de las ovejas (Merino, Lincoln, Dorset, etc.), mientras que el pelo procede de otros animales como las cabras (cachemira, mohair), las alpacas (alpaca) y los conejos (angora).

¿Qué es la lana?

La lana se refiere al vellón completo de la piel exterior de las ovejas, mientras que el pelo se divide normalmente en dos tipos: la capa superior (también denominada «pelo de guarda») y la capa inferior. El pelo de guarda se encuentra en el exterior del animal y suele utilizarse para protegerse de la lluvia; es más grueso y áspero que el subpelo, cuyo pelo fino se utiliza para mantener el calor del animal.

Esquila de ovejas. Imagen vía Wovember.

El subpelo es suave, muy apreciado y generalmente favorable para su uso en prendas de punto, pero a veces se mezclan los dos en el mismo hilo terminado (por ejemplo, en el mohair). Las fibras de lana suelen ser más cortas, más gruesas y con escamas más pronunciadas, mientras que el pelo suele ser de fibras más largas, más finas y con escamas menos pronunciadas.

Los beneficios de la lana

Nuestro columnista Robert Lim declaró recientemente su amor por la lana, pero permítanos recordarle por qué. La lana y el pelo tienen muchas propiedades generales en común, lo que los hace deseables para su uso en una variedad de prendas:

  • Son generalmente duraderos, ignífugos y repelentes al agua.
  • Ofrecen un buen aislamiento debido a sus propiedades de absorción de la humedad y a su capacidad para atrapar el aire.
  • Aceptan muy bien los tintes y tanto la lana de oveja como el pelo de alpaca ofrecen una amplia gama de colores naturales que no requieren ningún tinte adicional.
  • En general, tienen un pequeño impacto medioambiental en comparación con el uso de fibras vegetales.
  • Además, la lana y el pelo son fácilmente renovables y reciclables.
  • Y aunque se necesita comida, energía, agua y medicinas para mantener a los animales criados, el impacto medioambiental varía naturalmente de una fábrica a otra, ya que algunos procesos de lana y pelo son orgánicos y están libres de pesticidas y productos químicos.

Muchas de las propiedades deseables asociadas con la lana y el pelo provienen de una proteína natural, llamada queratina, que se encuentra en las fibras del pelo y la piel de los mamíferos. El núcleo bilateral de la queratina hace que las fibras se retuerzan y se doblen, dando a la lana su ondulación y resistencia naturales. Otra propiedad beneficiosa de la queratina es su resistencia a las llamas, que, a diferencia de las fibras vegetales, hace que las fibras de lana y pelo sean autoextinguibles una vez que ya no están expuestas directamente a una llama.

Un inconveniente, sin embargo, es que la lana y el pelo se debilitan cuando se exponen al agua, ya que la lana pierde aproximadamente una cuarta parte de su fuerza cuando se moja. Otra desventaja de la lana y el pelo (y otras fibras naturales) es su tendencia a convertirse en alimento para las polillas, un problema que no comparten los sintéticos. Dicho esto, podría decirse que las propiedades beneficiosas de la lana y el pelo son incomparables con las de cualquier fibra artificial conocida hoy en día.

Cómo determinar la calidad de la lana

Además de los distintos tipos de animales y razas, hay varias cosas que determinan la calidad de la lana y el pelo. Tanto la lana como el pelo se clasifican en función de sus propiedades, como la resistencia, la longitud de las grapas (longitud de la fibra) y la finura (diámetro medido en micras), así como la consistencia y los defectos.

Longitud de las grapas. Imagen vía Desigknit.

Generalmente, la primera esquila de cualquier animal es la más suave y se considera la más valiosa ya que un extremo queda sin cortar. Después de la esquila, las grapas se hilan en diferentes tipos de hilo generalmente separados como cardados (lana) y peinados (estambre). La lana y el pelo se mezclan a menudo con otras fibras (naturales o artificiales) para abaratar el coste o para impartir otras cualidades, por ejemplo, en un jersey para mejorar la elasticidad, la durabilidad y ayudar a que mantenga su forma. Se denomina «mezcla íntima» cuando las características individuales se pierden con la combinación, como un jersey de una mezcla íntima con un 20% de nylon es probable que carezca de algunas de las propiedades de un jersey de lana 100%, como el calor, la evacuación de la humedad, etc.

Hay muchas razas diferentes de ovejas que se utilizan en la producción de lana y sus fibras van desde aproximadamente 10-50 micras de diámetro y 1,5-4,5 pulgadas de longitud de grapas. Las distintas razas tienen formas y tamaños diferentes y viven en países y climas distintos, lo que, junto con la edad, la salud y la dieta, afecta a la calidad de su vellón.

Lana para Harris Tweed. Imagen vía Scotweb.

La lana tiene una baja tenacidad (la fuerza máxima que se necesita para romper la fibra), que empeora cuando se moja, pero la lana es capaz de estirarse hasta una cuarta parte de su tamaño antes de romperse. Las fibras de lana suelen ser duraderas y son capaces de doblarse mil veces más que las fibras artificiales. Las escamas pronunciadas en las fibras de lana hacen que los tejidos de lana sean más propensos a enredarse y, por lo tanto, relevantes para los no tejidos como el fieltro, pero también aumenta la tendencia al encogimiento.

Los tipos más comunes de lana

Ahora que sabemos todo sobre las propiedades generales de la lana y el pelo, vamos a desglosar algunos de los tipos más comunes.

Lana de cordero

Los corderos utilizados para la lana de cordero

Como ocurre con la mayoría de la lana y el pelo, el primer esquilado de las ovejas suele producir la lana más fina y suave. Se denomina lana de cordero y suele esquilarse de corderos de menos de siete meses. Las ovejas producen entre uno y trece kilos anuales, dependiendo de la raza, los factores sanitarios, etc. Algunas razas producen un vellón muy resistente que es bueno para las alfombras y la tapicería, mientras que otras razas producen un vellón fino con un tacto más suave que es muy popular en la ropa.

Suéter de lana de cordero inveraliano en End Clothing.

Merino

Oveja de lana merina. Imagen vía Deborah Silver.

La lana de oveja más fina y suave es la Merino que proviene de la oveja Merino. Es la raza de ovejas más popular utilizada para la confección y produce la lana más lujosa, famosa por sus finas grapas de unas 20-25 micras de diámetro (el merino superfino puede llegar a tener hasta 17 micras) y un tacto suave. Tiene una excelente caída gracias a sus largas grapas de aproximadamente 10 cm. La oveja es originaria de España, pero hoy en día el 80% de la merina procede de Australia.

Al igual que otras lanas de oveja, la merina necesita ser lavada antes de ser hilada, lo que supone un proceso que consume energía y tiempo y que consiste en lavar y enjuagar la lana. Así se elimina la grasa lanolina, que es un subproducto utilizado en cosmética, pero sólo se puede utilizar la mitad del vellón inicial en la producción de una prenda. El proceso de descrudado es exclusivo de la lana, ya que el pelo de cabras, alpacas o conejos no contiene lanolina. Aun así, la producción de merino no es tan ineficiente como la de cachemira.

Suéter de lana merino con trama & en Okayama Denim.

Cachemira

Cabras de cachemira. Imagen vía Business of Fashion.

La cachemira se obtiene del subpelo de la cabra de cachemira, que sólo constituye una cuarta parte del vellón total. Conocida por su lujoso y suave tacto, la cachemira es extremadamente fina, con un diámetro de unas 18 micras, similar al del merino superfino. La cachemira más fina procede de la región del cuello del subpelo, que debe peinarse durante una o dos semanas. Una cabra suele producir 150 gramos de cachemira al año, que es una producción pequeña comparada con el resto de las fibras, lo que explica el elevado precio de la cachemira.

Tiene una resistencia similar a la de la lana de oveja, pero las finas fibras de la cachemira la hacen generalmente más delicada que la lana. Cuando la cachemira se utiliza para confeccionar prendas de vestir, se suele levantar la siesta de la lana para mejorar su suavidad. La mayoría de las máquinas modernas para levantar la siesta utilizan púas metálicas (por ejemplo, en el caso de la lana de cordero), pero tradicionalmente se utilizaban vainas secas de cardenillo, que todavía se consideran superiores para materiales suaves y delicados como la cachemira.

Cardigan de cachemira de Drake.

Oveja de cachemira

. Imagen vía T-Ray Woolies.

El pelo se obtiene de la cabra de angora (a veces se confunde con el hilo de angora que proviene del conejo de angora). Tiene una capa inferior más grande que la de la cabra de cachemira, pero los pelos de la capa superior, a diferencia de la cachemira, suelen mezclarse con los pelos de la capa inferior. Esto da al mohair su aspecto distintivo y encrespado, con los pelos cortos ligeramente rígidos visibles en el producto final.

Las fibras de mohair son de unas 25-40 micras, lo que es similar a la lana, pero se sabe que es más fuerte, más suave y más resistente que la lana debido a sus largas grapas de 4-6 pulgadas. Las fibras de mohair más finas proceden de las tres primeras esquilas de la cabra de Angora. Tiene escamas menos pronunciadas que la lana, lo que reduce el enredo/contracción y también minimiza la suciedad que recoge. Las cabras de angora se crían de forma similar a las ovejas, pero a una escala mucho menor, lo que podría explicar que el mohair sea ligeramente más caro que la lana. Una cabra de angora rinde entre 3 y 5 kilos de mohair en un año, lo que es bastante más que la cabra de cachemira, pero su producto final no es tan suave y exclusivo.

Bufanda de mezcla de mohair de Loewe. Imagen vía Ssense.

Angora

Conejo de angora, imagen vía Huffington Post.

La angora procede del subpelo del conejo de angora cuyas fibras son extremadamente finas, de unas 10-15 micras, lo que hace que la angora sea increíblemente suave y la más fina de todas las mencionadas. La calidad del angora depende de la proporción de pelo de guarda y subpelo que compone el angora terminado.

Hay cuatro razas principales: Inglesa, Francesa, Gigante y Satinada, todas ellas domesticadas para la producción de angora. El pelo es muy ligero y no muy fuerte, con una baja resistencia. Por eso, el angora se suele mezclar con materiales más fuertes o elásticos. La producción de angora es larga y costosa, y la ética del método de producción ha sido cuestionada por muchos. La cría de angora implica a veces que los conejos se mantengan en jaulas separadas y casi en la oscuridad para proteger su subpelo.

Para proteger aún más su pelo de la estera, los conejos se peinan regularmente. El pelo para el angora terminado se obtiene por desplumado o esquilado, cada uno con sus propias ventajas. El desplumado ofrece la mejor calidad, pero requiere más tiempo; el esquilado ofrece menos calidad, pero produce más pelo. Al conejo de angora le crece el pelo rápidamente, pero un conejo sólo produce unos 400 gramos al año en el mejor de los casos.

Bufanda de mezcla de angora de Brooks Brothers.

Alpaca

Alpaca. Imagen vía Wikipedia.

El pelo de alpaca proviene de la alpaca, un animal que vive en Sudamérica y que produce uno de los pelos más finos que existen. Las fibras de alpaca, que oscilan entre las 15 y las 40 micras, pueden ser muy finas y suaves, pero suelen picar bastante a partir de las 30 micras, por lo que es menos probable que se utilicen para vestir. Generalmente un poco más rígida que la merina o la cachemira, las fibras de alpaca se mezclan a veces con lanas como la merina para mejorar sus cualidades de caída.

Al igual que el pelo de las cabras y los conejos, necesita menos pasos de preparación en comparación con la lana, y el pelo de la alpaca es un hipoalergénico natural, podría decirse que lo hace superior a la cachemira. La alpaca Suri, en particular, es una raza muy rara, que produce algunas de las alpacas más exclusivas. Las diferentes razas de alpacas ofrecen una amplia gama de colores naturales, con cinco colores principales y, además, veintidós matices para elegir. Una alpaca media rinde aproximadamente 3,5 kilos en un año.

Gorra de pelo de alpaca vía Alpaca Unlimited.

Cómo seleccionar la lana adecuada para usted

Hay muchos aspectos a tener en cuenta a la hora de elegir el jersey adecuado para sus necesidades específicas, algo que esta guía difícilmente podrá hacer por usted. Algunos jerseys son pesados y resistentes, otros son ligeros y peludos, algunos tienen intrincados patrones de jacquard, otros son de punto liso, algunos son de color natural y otros están teñidos, algunos son lavables y otros sólo se pueden limpiar en seco.

Todas estas son propiedades que se pueden encontrar en los jerseys de lana y de pelo, pero tanto como depende de los animales de los que procede el hilo, la composición y los pasos de preparación desde las fibras hasta el hilo, también depende del diseño y de las máquinas que tejen el tejido. Hay que tener en cuenta que es posible hacer jerseys suaves con lana de cordero pura y prendas de punto rígidas con merino puro. Sin embargo, el diseño y la tecnología de tejido de punto es todo un capítulo en sí mismo.

Las prendas de punto de alpaca, cachemira y angora son muy exclusivas y suelen tener los precios más altos. Pero, por mucho que dependa del animal y de la raza, es importante recordar que factores como la edad, la salud y el estrés también afectan a la calidad del hilo y, por tanto, al producto final. La angora (y otras fibras finas) suele ser demasiado delicada para asociarla a la ropa de trabajo; es un material muy elegante que se utiliza a menudo en jerseys femeninos brillantes y esponjosos. La producción de angora es, además, una industria con la que muchas personas y asociaciones de bienestar animal han tenido problemas en el pasado, debido a que gran parte de la cría de angora se ha llevado a cabo en países con poco o ningún estándar de bienestar animal.

Pero si quieres lanas sostenibles y resistentes, aquí tienes algunas marcas que te recomendamos:

  • Andersen-Andersen
  • Drake’s
  • Inverallan
  • Loop & Weft
  • Harris Tweed
  • Buzz Rickson’s

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