Jackie Wilson

Jackie Wilson fue uno de los agentes más importantes de la transición del pop negro del R&B al soul. En términos de potencia vocal (especialmente en el registro superior), pocos podían superarle; también era un electrizante showman sobre el escenario. Desde mediados de los años 50 hasta principios de los 70, fue un creador constante de éxitos, aunque nunca fue una superestrella del crossover. Sin embargo, su reputación no está a la altura de Ray Charles, James Brown o Sam Cooke, porque sus discos no siempre reflejaron su genio artístico. De hecho, existe una especie de consenso entre los críticos de que Wilson era una especie de fracaso en el estudio, debido al material y los arreglos a veces inapropiados basados en el pop que utilizaba.

Wilson era muy conocido en la escena del R&B antes de lanzarse en solitario a finales de los 50. En 1953 sustituyó a Clyde McPhatter en Billy Ward & the Dominoes, uno de los principales grupos vocales de R&B de los años 50. Aunque McPhatter era en sí mismo una gran estrella, Wilson era tan bueno o mejor que el hombre al que sustituía. Sin embargo, desde el punto de vista comercial, los Dominoes sufrieron un declive en los años de Wilson, aunque consiguieron un éxito en el Top 20 con «St. Therese of the Roses» en 1956. Elvis Presley fue uno de los que quedó muy impresionado por Wilson a mediados de los 50; se le puede escuchar elogiando la versión de Jackie en el escenario de «Don’t Be Cruel» en las bromas entre canciones durante la sesión del Million Dollar Quartet a finales de 1956.

Wilson conseguiría su primer gran éxito R&B (y pequeño pop) a finales de 1956 con la descarada y tartamuda «Reet Petite», que fue coescrita por un compositor emergente de Detroit llamado Berry Gordy Jr. Gordy también ayudaría a escribir otros éxitos para Jackie a finales de los 50, «To Be Loved», «Lonely Teardrops», «That’s Why (I Love You So)» y «I’ll Be Satisfied»; también pasaron a las listas de éxitos del pop, «Lonely Teardrops» llegó al Top Ten. La mayoría de estos temas eran matrimonios optimistas y creativos entre el pop y el R&B que, en retrospectiva, ayudaron a preparar el terreno para el soul de los 60 y para el gran éxito pop del propio Gordy en Motown. La temprana asociación Gordy-Wilson ha llevado a algunos historiadores a especular sobre lo diferente (y mejor) que podría haber resultado la carrera de Jackie si hubiera estado en la lista de Motown en lugar de en el sello Brunswick.

A principios de los años 60, Wilson mantuvo su estrellato pop con éxitos regulares que a menudo utilizaban arreglos de trompeta y coros femeninos que han quedado un poco mal, especialmente en comparación con el trabajo más creativo de compañeros como Charles y Brown de esta época. Wilson también se adentró a veces en el pop operístico, como en «Danny Boy» y uno de sus mayores éxitos, «Night» (1960). Al mismo tiempo, seguía siendo capaz de lanzar un número sudoroso, a ritmo de gospel: «Baby Workout», que se ajustaba a esa descripción, fue un éxito número cinco para él en 1963. Es cierto que hay que ser muy selectivo a la hora de elegir los discos de Wilson que merecen la pena; por ejemplo, en At the Copa, de 1962, Jackie trata de combinar el soul y el entretenimiento, y no tiene mucho éxito con ninguna de las dos estrategias. Sin embargo, algunos de sus primeros discos en Brunswick también son buenos discos de soul; no son tan terrenales como a algunos de sus fans les hubiera gustado que sonaran, sin duda, pero vale la pena escucharlos.

Wilson fue disparado y gravemente herido por una fanática en 1961, aunque se recuperó. Su carrera se vio más seriamente amenazada por su incapacidad para seguir las cambiantes tendencias del soul y el rock. No todo lo que hizo a mediados de los 60 es totalmente despreciable; «No Pity (In the Naked City)», por ejemplo, es algo así como West Side Story hecho al estilo del soul de la ciudad. En 1966, su carrera revivió brevemente cuando se asoció con el productor de soul de Chicago Carl Davis, que había sido fundamental para el éxito de artistas de la Ciudad del Viento como Gene Chandler, Major Lance y Jerry Butler. Davis actualizó con éxito el sonido de Wilson con arreglos cargados de vientos, acercándose al Top Ten con «Whispers», y llegando al número seis en 1967 con «Higher and Higher». Y ese fue realmente el cierre de la carrera de Wilson como artista significativo o fuerza comercial, aunque tuvo algunas entradas menores en las listas hasta principios de los 70.

Mientras actuaba en un programa de oldies de Dick Clark en el Casino Latino de Nueva Jersey en septiembre de 1975, Wilson sufrió un ataque al corazón en el escenario mientras cantaba «Lonely Teardrops». Entró en coma, sufriendo importantes daños cerebrales, y fue hospitalizado hasta su muerte a principios de 1984.

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