La Antártida se derrite bajo sus días más calurosos registrados

Del 4 al 13 de febrero de 2020

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El 13 de febrero de 2020JPEG

El 6 de febrero de 2020, las estaciones meteorológicas registraron la temperatura más alta registrada en la Antártida. Los termómetros de la Base Esperanza, en el extremo norte de la Península Antártica, alcanzaron los 18,3°C (64,9°F), más o menos la misma temperatura que la de Los Ángeles ese día. La ola de calor provocó un derretimiento generalizado en los glaciares cercanos.

Las temperaturas cálidas llegaron el 5 de febrero y continuaron hasta el 13 de febrero de 2020. Las imágenes de arriba muestran el derretimiento en la capa de hielo de la Isla Eagle y fueron adquiridas por el Operational Land Imager (OLI) en el Landsat 8 el 4 de febrero y el 13 de febrero de 2020.

El calor es evidente en el mapa de abajo, que muestra las temperaturas en toda la Península Antártica el 9 de febrero de 2020. El mapa se ha obtenido a partir del modelo del Sistema de Observación de la Tierra de Goddard (GEOS), y representa las temperaturas del aire a 2 metros (unos 6,5 pies) por encima del suelo. Las zonas rojas más oscuras son aquellas en las que el modelo muestra temperaturas superiores a los 10°C.

Mauri Pelto, glacióloga del Nichols College, observó que durante el calentamiento, alrededor de 1,5 kilómetros cuadrados (0,9 millas cuadradas) del manto de nieve se saturaron de agua de deshielo (mostrado en azul arriba). Según los modelos climáticos, la isla Eagle experimentó el máximo derretimiento -30 milímetros (1 pulgada)- el 6 de febrero. En total, el manto de nieve de la isla Eagle se derritió 106 milímetros (4 pulgadas) entre el 6 y el 11 de febrero. Alrededor del 20 por ciento de la acumulación estacional de nieve en la región se derritió en este evento en la Isla Eagle.

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«No he visto que se desarrollen estanques de derretimiento tan rápidamente en la Antártida», dijo Pelto. «Se ven este tipo de eventos de deshielo en Alaska y Groenlandia, pero no suelen darse en la Antártida». También utilizó imágenes satelitales para detectar un derretimiento superficial generalizado en las cercanías del glaciar Boydell.

Pelto señaló que un derretimiento tan rápido es causado por altas temperaturas sostenidas significativamente por encima de la congelación. Este calor persistente no era típico en la Antártida hasta el siglo XXI, pero se ha vuelto más común en los últimos años.

Las cálidas temperaturas de febrero de 2020 fueron causadas por una combinación de elementos meteorológicos. Una dorsal de altas presiones se centró sobre el Cabo de Hornos a principios de mes, y permitió que se acumularan temperaturas cálidas. Normalmente, la península está protegida de las masas de aire cálido por los vientos del oeste del hemisferio sur, una banda de vientos fuertes que rodean el continente. Sin embargo, los vientos del oeste estaban debilitados, lo que permitió que el aire cálido extratropical cruzara el Océano Austral y llegara a la capa de hielo. Las temperaturas de la superficie del mar en la zona también fueron superiores a la media en unos 2-3°C.

Los vientos secos y cálidos del Foehn también podrían haber influido. Los vientos foehn son vientos fuertes y racheados que causan tormentas de viento descendente en las montañas, y a menudo traen consigo aire caliente. En febrero de 2020, los vientos del oeste se adentraron en la Cordillera de la Península Antártica. Cuando estos vientos suben por las montañas, el aire suele enfriarse y condensarse para formar nubes de lluvia o nieve. A medida que ese vapor de agua se condensa en agua líquida o hielo, se libera calor en el aire circundante. Este aire cálido y seco se desplaza ladera abajo al otro lado de las montañas, llevando ráfagas de calor a partes de la península. El aire más seco significa menos nubes bajas y potencialmente más luz solar directa al este de la cordillera.

«Dos cosas que pueden hacer que un evento de deshielo inducido por el foehn sea más fuerte son los vientos más fuertes y las temperaturas más altas», dijo Rajashree Tri Datta, un investigador atmosférico en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. Con un aire más cálido en la atmósfera y el océano circundante, las condiciones eran propicias este mes para un evento de viento foehn.

Esta ola de calor de febrero fue el tercer evento de fusión importante del verano 2019-2020, después de las rachas cálidas en noviembre de 2019 y enero de 2020. «Si se piensa en este único evento en febrero, no es tan significativo», dijo Pelto. «Es más significativo que estos eventos están llegando con más frecuencia».

Imágenes del Observatorio de la Tierra de la NASA por Joshua Stevens, utilizando datos de Landsat del Servicio Geológico de los Estados Unidos y datos de GEOS-5 de la Oficina de Modelado y Asimilación Global de la NASA GSFC. Historia por Kasha Patel.

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