La economía mundial se parece inquietantemente a la de Japón antes de su «Década Perdida»

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Después de la Segunda Guerra Mundial, Japón experimentó un rápido crecimiento a medida que Estados Unidos y otros países ayudaban a reconstruir su economía. Esto condujo a una expansión vertiginosa que culminó en la burbuja de activos japoneses de la década de 1980.

Se pinchó a principios de la década de 1990 trayendo lo que llegó a llamarse la «Década Perdida». En realidad fue más que una década, ya que los primeros años de la década de 2000 sólo trajeron una leve recuperación.

El PIB se redujo, los salarios cayeron y los precios de los activos bajaron o, en el mejor de los casos, se mantuvieron al margen. Japón sigue lidiando con ello en la actualidad.

Ahora el resto del mundo se acerca a un periodo que puede ser un equivalente a la «Década Perdida» de Japón. No será el fin del mundo, pero podría ser más doloroso que en Japón.

Japón tuvo poco crecimiento debido principalmente a las exportaciones. Eso no funcionará cuando todas las grandes economías del mundo estén en la misma situación. Además, nos dirigimos hacia una crisis crediticia global que he bautizado como El Gran Reajuste.

Describir este declive como «japonización» puede ser injusto para Japón, pero es el mejor paradigma que tenemos. La buena noticia es que se extenderá lentamente. La mala noticia es que también terminará lentamente.

Creo que evitaremos que haya sangre en las calles, pero será un momento difícil.

La Década Perdida de Japón

La Década Perdida tuvo raíces monetarias.

El Acuerdo del Plaza de 1985 hizo subir el yen e infló la burbuja de activos. El Banco de Japón trató de reventar la burbuja con una serie de subidas de tipos a partir de 1989:

Fuente: Mauldin Economics

Al llegar al 6% en 1992, el Banco de Japón comenzó a recortar los tipos y finalmente llegó a cero unos años más tarde.

Desde entonces, ha realizado dos intentos de endurecimiento de corta duración, mostrados en los círculos rojos. Ninguno de los dos funcionó y eso fue todo; no más subidas de tipos, y punto. Japón ha mantenido su tipo de interés oficial en cero o cerca de cero durante 20 años.

El Banco de Japón también recurrió a grandes programas tipo QE que tampoco tuvieron mucho efecto. Mientras tanto, el gobierno intentó diversas políticas fiscales: proyectos de infraestructura, desregulación, recortes de impuestos, etc.

También tuvieron poco efecto. El crecimiento del PIB se ha mantenido cerca de cero, más o menos un par de puntos. También lo ha hecho la inflación.

Dicho esto, las compras de activos del Banco de Japón ciertamente tuvieron un efecto. Más o menos compraron todo, incluyendo ETFs de acciones y otros activos privados.

Japón es un excelente ejemplo de falso capitalismo. Todo este capital va a las empresas no porque tengan ideas innovadoras y generadoras de beneficios, sino simplemente porque existen. Así es como se consiguen las empresas zombis.

El resultado, al menos hasta ahora, no ha sido ni el auge ni la depresión. Japón tiene sus problemas, pero la gente no está haciendo colas para la sopa.

¿No funciona? Double Down

Muchos dicen que la situación actual no puede durar indefinidamente, pero no hay salida a la vista.

El Banco de Japón ha comprado todos los bonos que ha podido. Ahora están comprando acciones no sólo en Japón sino también en Estados Unidos. Están tratando de poner yenes en el sistema para generar inflación. Simplemente no ha funcionado.

Cuando no se tiene una respuesta mejor, el defecto es hacer más de lo mismo. Ese es el caso de Japón, Europa, y pronto el de Estados Unidos. Charles Hugh Smith lo describió muy bien recientemente.

La otra dinámica de la zombificación/japonización es: el éxito pasado encadena a las élites del poder a un modelo fracasado. Cuanto más grande es la gloria pasada, más fuerte es su dominio sobre la identidad nacional y las élites del poder.

Y así las élites del poder hacen más de lo que ha fracasado en dosis cada vez más extremas. Si la bajada de los tipos de interés provocó un crecimiento secular, las élites del poder bajarán los tipos de interés a cero. Cuando eso no mueve la aguja, bajan los tipos por debajo de cero, es decir, tipos de interés negativos.

Cuando esto tampoco mueve la aguja, amañan las estadísticas para que parezca que todo va bien. En las inmortales palabras del Sr. Junker, cuando la cosa se pone seria hay que mentir, y ahora es seria todo el tiempo.

«Hacer más de lo que ha fallado en dosis cada vez más extremas» también describe bien la política de la Reserva Federal desde 2008 hasta 2016.

Con el escaso efecto de los tipos cero, la Fed lanzó el QE y lo continuó a pesar del escaso éxito y de los efectos secundarios perjudiciales. El Banco Central Europeo hizo lo mismo incluso en gran medida, también con poco efecto.

Lo que nos lleva al siguiente punto: por qué Europa y Estados Unidos seguirán a Japón.

Demasiado, demasiado rápido

La Reserva Federal pasó 2017 y 2018 tratando de salir de sus diversas políticas de estímulo. Comenzó a subir los tipos de interés a corto plazo y a revertir el programa QE.

En retrospectiva, ahora parece que la Fed trató de hacer demasiado, demasiado rápido. Mi amigo Samuel Rines calculó que, si se incluye la reducción de la QE, este ciclo de endurecimiento de la Fed fue el más agresivo desde las draconianas subidas de tipos de Paul Volcker a principios de la década de 1980.

Deberían haber empezado antes y haber endurecido más gradualmente. Por alguna razón, no lo hicieron.

Y así comenzaron las quejas. Wall Street no estaba contento pero, lo que es más importante, el presidente Trump no estaba contento con las subidas de tipos. Pero lo que realmente rompió el acuerdo puede haber sido la rabieta del mercado de finales de 2018.

Entonces la curva de rendimiento se invirtió, coincidiendo con el debilitamiento de los datos económicos. Esa fue probablemente la gota que colmó el vaso. La Fed no ha aflojado exactamente, pero hay muchas posibilidades de que lo haga a finales de este año.

Mientras tanto, Mario Draghi, del BCE, tenía un plan de endurecimiento en marcha no hace mucho tiempo. Ese plan está ahora fuera de la puerta antes de que Draghi esté siquiera cerca de irse.

Así que a ambos lados del Atlántico, los planes para salir del dinero suelto se parecen ahora inquietantemente a esos dos pequeños círculos en el gráfico de tipos del Banco de Japón cuando intentó subir y descubrió que no podía.

Peor, también estamos replicando la política fiscal de Japón con un gasto deficitario en rápido crecimiento. De hecho, este año lo superaremos.

Se prevé que el déficit japonés como porcentaje del PIB sea inferior al 4%, mientras que el estadounidense se acerca al 5%. Y dada la brecha cada vez mayor de pasivos no financiados, el déficit de EE.UU. crecerá aún más en el futuro.

Como japoneses, creo que nos estamos convirtiendo en japoneses, realmente lo creo. (Con un guiño musical a The Vapors.)

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