La fascinante procesión de Babalú-Ayé de Cuba rinde homenaje a las tradiciones africanas y católicas

Después de más de 50 años de embargo económico y de enfrentamientos políticos, el anuncio hace un año de la renovación de las relaciones diplomáticas entre Cuba y Estados Unidos fue una sorpresa. Washington, D.C., había estado inundado de rumores de que se avecinaba un cambio, pero casi nadie adivinó la magnitud de este notable acontecimiento en la geopolítica mundial. Para muchos, en particular para los exiliados cubanos de todo el mundo, fue uno de esos momentos históricos inolvidables, como la llegada del primer hombre a la Luna o la caída del Muro de Berlín.

Algunos lo calificaron de milagro, ya que ocurrió en un día propicio para los cubanos.

«¿No es asombroso que esto haya ocurrido el 17 de diciembre?», exclamó la antropóloga cubano-americana Ruth Behar en un artículo que escribió para el Washington Post. «Es un día de gran importancia para los cubanos, cuando miles de ellos peregrinan anualmente al santuario de Rincón para celebrar la fiesta de San Lázaro»

Muchos de mis amigos y colegas cubanos me dijeron que este trascendental acontecimiento «tenía» que tener lugar ese día. Desde 1992, he estado visitando Cuba como etnógrafo e investigador de una tradición afrocubana única que honra tanto al San Lázaro católico como al Babalú-Ayé de inspiración africana. (Sí, es la misma Babalú a la que la intérprete Desi Arnaz cantaba en «I Love Lucy»)

En el catolicismo cubano, Lázaro, el santo patrón de los pobres y los enfermos, se representa como un mendigo sin hogar rodeado de perros. Algunos dicen que fue un obispo del siglo IV, pero la mayoría de los cubanos lo imaginan como el Lázaro bíblico, el pobre que no puede entrar en el reino de los cielos, al que Jesús resucita de entre los muertos. El Lázaro cubano obra milagros para los indigentes y los enfermos, lo que le convierte en uno de los santos más populares del país.

En la tradición religiosa de inspiración africana conocida como santería u oricha, Babalú-Ayé es temido y amado a la vez. Se cree que es el responsable de traer epidemias como la viruela, la lepra y el SIDA, pero Babalú-Ayé también cura estas enfermedades. Los ancianos oricha cuentan que fue exiliado de su tierra natal con los lucumí porque propagó la viruela entre ellos, y cuentan su viaje a los arará, quienes fueron curados por él y finalmente lo convirtieron en su rey.

Los ancianos enseñan que es un anciano irascible y tan misterioso que su omnipotencia es casi imposible de comprender. También enseñan que todos deben rezar siempre por la salud, y Babalú es uno de los garantes de esta importantísima bendición.

Algunos empujan una carretilla, un pequeño carro. Al igual que el modesto altar para las limosnas, estas carretillas improvisadas suelen incluir una estatua de San Lázaro. (Alejandro Ernesto/epa/Corbis)

Los cubanos conocen la pobreza y la enfermedad. Antes de la ocupación estadounidense de Cuba en 1902, las epidemias de escarlatina estallaban casi todos los años, y miles de personas morían. Antes de la Revolución Cubana, muchos trabajadores agrícolas vivían ciclos anuales de pobreza y hambre mientras esperaban que la cosecha de azúcar les diera trabajo. Más recientemente, el colapso de la Unión Soviética en 1989 provocó una contracción económica de alrededor del 50%, y de nuevo muchos cubanos pasaron hambre.

En mi primer viaje de investigación en 1992, como invitado de la Academia de Ciencias, mi única comida diaria consistía en una taza de arroz y un huevo frito cada día, junto con mangos y café.

El 17 de diciembre, los peregrinos inundan las calles de Rincón, donde se encuentra un leprosario y una iglesia dedicada a San Lázaro. Algunos han volado a La Habana desde el extranjero y han recorrido los 40 kilómetros hasta el pequeño pueblo. Algunos han caminado desde sus casas en Santiago, y otros desde Bejucal, el pueblo más cercano.

Al anochecer, la policía cerró la carretera principal a los coches para dar cabida a la multitud. Tan central es la caminata para esta empresa que la gente la llama la caminata especial, en lugar de una peregrinación.

En el catolicismo cubano, Lázaro, el santo patrón de los pobres y los enfermos, se representa como un mendigo sin hogar rodeado de perros. (Enrique De La Osa/Reuters/Corbis)

Las imágenes populares de San Lázaro lo muestran vestido de saco y caminando con muletas por un camino que lleva hacia una torre lejana. (Las historias sobre Babalú-Ayé también incluyen su caminar largas distancias.) Al final del día, casi todo el mundo en Rincón se dirige a la iglesia.

Algunas personas empujan una carretilla, un pequeño carro. Al igual que el modesto altar para las limosnas, estas carretillas improvisadas suelen incluir una estatua de San Lázaro. A menudo, la estatua está envuelta en arpillera y lleva un paño rojo, al igual que la famosa «imagen milagrosa» de San Lázaro que se encuentra en el santuario de la iglesia de Rincón.

Los peregrinos suelen llenar sus carretillas con ofrendas de flores, velas y monedas como limosna. A veces echan el humo de los cigarros a las imágenes del santo -similar a una tradición de inspiración africana de echar el humo a un altar.

A veces echan el humo de los cigarros a las imágenes del santo -similar a una tradición de inspiración africana de echar el humo a un altar. (Michael Mason)

Muchas personas realizan estos actos de devoción a causa de una promesa: están cumpliendo su palabra con el espíritu después de que éste les haya concedido sus peticiones. Otros hacen estas cosas como actos solemnes de oración, gestos diseñados para solicitar la atención del santo.

Algunas personas se visten con arpillera y llevan muletas. Caminan jorobados, como lo hacía Babalú-Ayé cuando vagaba por los lugares desolados de la Tierra. En su momento más oscuro, Babalú-Ayé estaba completamente lisiado y no podía ni siquiera caminar. Tan urgente era su viaje que siguió avanzando, arrastrándose por el camino hacia su destino, o como dirían los ancianos religiosos, su destino.

Y así los devotos se tumban en el suelo y se arrastran hacia adelante. Otros se ponen de espaldas y utilizan sus piernas para impulsarse, raspando sus ropas y su carne en el duro pavimento. A menudo no se les puede ver en la oscura carretera, pero la experiencia de escuchar los gemidos de su sufrimiento elevándose en la noche es tan espeluznante e incómoda como difícil de describir.

Ya sea que su viaje haya comenzado en La Habana, o en los pueblos cercanos, o en la barricada de la policía a las afueras de Rincón: Todos ellos rinden homenaje a la deidad volviéndose polvorientos y ensangrentados, recordándonos la calidad precaria y cruda de la vida humana.

Los devotos se acuestan en el suelo y utilizan sus piernas para impulsarse por el pavimento. (Michael Mason)

Todos se dirigen a la iglesia. Y todos buscan curar sus heridas. Una vez que llegan, esperan la llegada de su fiesta, el 17 de diciembre.

Al mismo tiempo que las calles de Rincón se desbordan de peregrinos, los que no hacen el viaje realizan una compleja ceremonia en sus casas.

El mundo de la santería, de inspiración africana, es complejo, y son diferentes las comunidades que practican el ritual de formas que mantienen las distinciones históricas y geográficas de las tradiciones practicadas en África. En toda la isla, los cubanos practican sus propias versiones del awán, una ceremonia dedicada a Babalú-Ayé, en la que se forra una cesta con tela de saco y se rodea con platos de comida. Algunos ancianos religiosos dicen que son 13 platos, otros dicen que son 17 y algunos incluso dicen que deben estar presentes 77 platos.

En su momento más oscuro, Babalú-Ayé estaba completamente lisiado y no podía ni caminar. (STR/Reuters/Corbis)

Después de la puesta de sol, los participantes se reúnen alrededor de la cesta, tomando puñados de comida de cada plato y frotándolos sobre sus cuerpos para eliminar la negatividad o el osobo. Cada puñado de comida se echa de nuevo en la cesta, hasta que todo el mundo está limpio. Como parte del ritual de limpieza se utiliza un gallo moteado, una gallina de Guinea, dos huevos y la já, la escoba ritual de Babalú. Al final, la gente camina alrededor de la cesta y canta alabanzas a la deidad.

Cada linaje religioso completó el ritual del awán de diferentes maneras, pero los elementos esenciales se mantienen en toda la isla.

Un awán sigue las restricciones de la tradición Lucumí, el linaje Arará-Dajomé popularizado por el Armando Zulueta, que procedía del pequeño pueblo cubano de Perico en la provincia de Matanzas. En el fondo de la cesta, colocan carbón desmenuzado, seguido de un trozo de pan untado con aceite de palma y rematado con siete pimientos de guinea. Cada uno de estos objetos aporta una presencia material a algún aspecto de la historia del Babalú-Ayé.

En cambio, Pedro Abreu, un destacado sacerdote del linaje Arará-Sabalú, comienza otra tradición awán trazando un círculo de tiza en el suelo. Dentro del círculo se hace una serie de complejas marcas para invocar los momentos clave de la historia de la vida de Babalú-Ayé. Llamados atenas, estos signos provienen del sistema de adivinación; cada uno de ellos aporta el aché específico -poder espiritual- del signo para influir en el awán y en las vidas de quienes participan.

Ante el cambio político sin precedentes del 17 de diciembre, este día también sigue siendo de ceremonia y tradición en Cuba.

El pueblo cubano sigue honrando a San Lázaro en Rincón y realizando el awán en sus hogares. Conmemoran su historia como pueblo, reconocen su vulnerabilidad humana, y claman por ser reconciliados.

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