La tragedia de Lynyrd Skynyrd

22 de mayo, 2020 – 18 min read

«Ángel de las tinieblas está sobre ti . . el olor de la muerte te rodea». – «That Smell» de Lynyrd Skynyrd; grabada en el verano de 1977 en Doraville, Georgia. Una de las últimas canciones que escribió Ronnie Van Zant

El 19 de octubre de 1977, Lynyrd Skynyrd terminó su espectáculo en el Greenville Memorial Auditorium de Carolina del Sur y se preparó para partir hacia su siguiente concierto en Baton Rouge, Luisiana, al día siguiente. Este era el cuarto concierto de la que parecía ser la gira más exitosa del grupo, con 45 actuaciones. Dos días antes, se habían producido dos acontecimientos distintos pero trascendentales: el lanzamiento del épico álbum «Street Survivors», el quinto de la banda, que se convirtió en disco de oro. En él se mostraba el talento vocal y a la guitarra de Steve Gaines, que se había unido a Skynyrd un año antes por sugerencia de su hermana, Cassie, que era corista.

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La segunda fue que se habían observado llamas de 3 metros que salían del motor derecho del Convair 240 de 1947 de la banda, lo que hizo que la mayoría de la banda y la tripulación dudaran en subir a él la noche del 19 de octubre.

El avión había sido alquilado por el mánager de Skynyrd, Peter Rudge, por tres pagos de 5.000 dólares, después de que la banda de rock Aerosmith se interesara por el avión y lo rechazara. No estaban muy satisfechos con la mecánica del avión, y el hecho de que los pilotos fumaran y se pasaran una botella de Jack Daniels en la cabina no les gustó. O bien Rudge nunca vio esas cosas o no le preocupaban. En cualquier caso, se dice que siempre voló en vuelos comerciales (primera clase), mientras que la banda fue trasladada a un avión con 30 años de antigüedad (y sin el mantenimiento adecuado). (Para ser justos con Rudge, Skynyrd tenía una mala reputación en la mayoría de los aviones alquilados de forma privada, lo que hizo necesario el préstamo o la compra de un avión.)

Se hicieron planes para que el Convair fuera revisado en Baton Rouge, así como para revisar un Learjet más apropiado después del viaje.

Cassie Gaines estaba tan en contra de tomar el Convair fuera de Greenville que compró un billete en una aerolínea comercial – pero se echó atrás a regañadientes, ya que no quería ir sin su hermano, Steve. El teclista Billy Powell contó más tarde que las esposas y las familias de los compañeros de la banda no querían que hicieran ese último viaje en el Convair. El guitarrista Allen Collins dijo al principio que no subiría al avión porque no estaba «bien». Sólo el líder de la banda, Ronnie Van Zant, parecía tranquilo y calmado ante el viaje de 600 millas. Le dijo al guitarrista Gary Rossington «Si el Señor quiere que mueras en este avión, cuando sea tu hora, será tu hora».

El avión despegó a las 5:02 de la tarde del aeropuerto de Greenville Downtown. Una vez en el aire sin incidentes, Van Zant se tumbó en el suelo, para estirar su dolorida espalda. Algunos de sus compañeros de banda se enfrascaron en una ruidosa partida de póquer, mientras que otros, sabiendo que se desharían del avión en Baton Rouge, pusieron música y bailaron en los pasillos.

A las 6:42 p.m., el piloto Walter McCreary llamó por radio al Centro de Control de Tráfico Aéreo de Houston. El motor derecho había petardeado y luego se había apagado por completo. McCreary solicitó el aeropuerto más cercano, cualquier aeropuerto. Le dieron los vectores del Aeropuerto del Condado de McComb-Pike, a cuatro millas al sur de la pequeña ciudad de McComb, Mississippi, y a 17 millas de su ubicación actual. El Convair tendría que inclinarse y dar la vuelta para alcanzarlo. Desgraciadamente, el avión se quedó sin combustible y el motor izquierdo falló.

McCreary informó a sus pasajeros de que bajaran la cabeza y se prepararan para un aterrizaje forzoso. El avión, cuyos mecanismos de dirección se bloquearon al fallar el motor izquierdo, iba por inercia y caía a 4.500 pies. Billy Powell recordaba no haber oído nada más que aire y viento.

El batería Artemis Pyle, un aficionado a la aviación que había tomado clases de vuelo mientras estaba en los Marines, estaba en la cabina cuando empezaron los problemas. Su propio padre había muerto en un accidente de avión en 1971. Más tarde diría que supo inmediatamente lo grave que era la situación, basándose únicamente en los ojos del piloto. «Podía ver la muerte en los ojos del hombre», dijo al Orlando Sentinel.

El avión tardó unos 10 minutos en llegar a tierra, y sus compañeros de banda al principio se mostraron incrédulos y luego rezaron. Dependiendo de quién cuente la historia, Van Zant fue despertado de donde se había quedado dormido en el suelo por el guardaespaldas Gene Odom, llevado a su asiento y atado, quejándose de haber sido despertado, o caminando por su cuenta hasta la parte trasera del avión para recuperar una almohada y estrechando la mano de Pyle e intercambiando una sonrisa de camino a su asiento.

McCreary y su copiloto, William Gray, Jr, intentaron guiar el avión hacia un campo abierto o una carretera, pero sin éxito; estaban rodeados de bosques. Billy Powell recordaba que los árboles se hacían cada vez más grandes desde las ventanillas hasta que sonaba como si el exterior del avión fuera golpeado por cientos de bates de béisbol.

El Convair atravesó los árboles durante 500 pies a 90 millas por hora hasta que la presión hizo que el fuselaje se abriera y las alas se rompieran. Todos los asientos, excepto uno, del avión se separaron del suelo, lanzando a los ocupantes contra los paneles de las paredes. El guardaespaldas Odom recordó que todos, excepto él, llevaban puestos los cinturones de seguridad. Lo que quedaba de la cabina, después de que la cabina y la cola fueran arrancadas, fue a parar a una arboleda. Eran las 6:53 p.m.

Ronnie Van Zant murió en el impacto por un traumatismo craneal. Steve Gaines murió en el impacto por una fractura de cuello, al ser lanzado de cara contra un mamparo. El ayudante del director de carretera, Dean Kilpatrick, también murió en el impacto, al ser atravesado su cuerpo por una pieza del avión. El piloto McCready y el copiloto Gray, todavía atados a sus asientos y colgados de un árbol cercano, también murieron en el impacto. Cassie Gaines sobrevivió al choque inicial pero moriría antes de que pudiera llegar la ayuda. Billy Powell afirmó que murió desangrada en sus brazos.

Bill Sykes, un miembro del equipo de televisión que acompañaba a la banda, y Leslie Hawkins, una de las cantantes de apoyo, sobrevivieron al accidente pero se encontraban a tres metros de altura en un árbol, sin poder moverse debido a una gran pieza de chapa metálica que estaba peligrosamente cerca de caer.

Powell se había estrellado de cabeza contra una mesa, con la nariz casi arrancada de la cara. Al oír los gritos de auxilio de la gente, atrapada bajo el fuselaje, intentó prestar ayuda.

Pyle sufrió la rotura de costillas pero era ambulante. Cuando el avión estaba en su planeo de muerte, tuvo la previsión de mirar por las ventanas y notar las luces de una granja cercana. Una vez orientado, junto con el ayudante de vuelo Marc Frank y el ingeniero de sonido Ken Peden, partió a pie para localizar la granja. Les llevaría casi una hora de caminata a través de pantanos, bajo vallas de alambre de espino y a través de un pasto de vacas con dolor y miedo antes de llegar a esa granja lechera.

Johnny Mote, de 22 años, había estado achicando heno cuando escuchó el accidente pero había asumido que era un coche derrapando en la grava. Al ver los reflectores del helicóptero, había cambiado su opinión por la de una fuga de la cárcel. Le dijo a su mujer que se pusiera a cubierto en la casa, cogió su rifle de caza y montó guardia en el porche. Cuando Pyle, Frank y Peden se acercaron a trompicones a la casa, ensangrentados y desorientados, Mote hizo primero un disparo de advertencia al aire. Los tres supervivientes se tiraron al suelo, gritando que habían sufrido un accidente de avión y que necesitaban ayuda. Mote ató cabos e inmediatamente organizó un convoy de camiones y vehículos de cuatro ruedas para encontrar el lugar del accidente y rescatar a las víctimas.

La falta de combustible en el avión fue una bendición mixta. Evitó que el avión se incendiara pero dificultó su localización en la oscuridad.

Mote y su convoy fueron los primeros en llegar al lugar y fueron recibidos por el sitio de una mano ensangrentada que sobresalía de los restos y los gemidos y gritos de las víctimas. Pronto se les unieron la Guardia Nacional, la Guardia Costera y el Hospital General del Condado de Forrest, que iluminaron el lugar con sus helicópteros y trasladaron a las víctimas al cercano Centro Médico Regional del Suroeste en McComb. Se enviaron dos excavadoras para abrir un camino desde la carretera 568 hacia el lugar del accidente para ayudar a los socorristas, que no tenían un camino claro. Esto significó que muchos de los supervivientes no fueron rescatados durante horas.

Dean Kilpatrick

Para entonces, la noticia se había difundido y más de 3.000 personas se presentaron en el lugar del accidente. Algunos estaban allí para echar una mano, otros para mirar y, lo que es más descarado, algunos vinieron a recoger un tipo de recuerdo morboso o un monumento del accidente. Gene Odom, guardaespaldas de la banda, recuerda que mientras yacía sangrando y herido, unos desconocidos le quitaron la cartera, el anillo, el reloj y el dinero. Los saqueadores también se llevaron equipaje, mercancía de la banda, bolsos y metales retorcidos del avión. Como algunos de los compañeros de la banda habían estado jugando al póquer cuando empezó el problema y tenían sus carteras fuera, éstas quedaron esparcidas por los restos del avión, lo que las convirtió en un blanco fácil para los saqueadores y dificultó la identificación de los supervivientes que no llevaban identificación.

El guitarrista Gary Rossington, que recordó haber oído el ruido de los árboles al chocar contra el avión antes de perder el conocimiento y despertarse para encontrarse en el suelo con la puerta del avión encima, sufrió dos brazos rotos, dos piernas rotas, dos muñecas rotas, dos tobillos rotos, una pelvis rota, un estómago y un hígado perforados. El guitarrista Allen Collins tenía dos vértebras rotas y un corte en el brazo derecho tan grave que los médicos aconsejaron amputarlo; el padre de Collins se negó y su brazo se salvó. El teclista Billy Powell sufrió grandes daños en la cara debido a la rotura de su cinturón de seguridad, que le hizo caer de bruces sobre una mesa, así como una fractura en la rodilla derecha. El batería Artemis Pyle se fracturó la caja torácica y sufrió numerosas contusiones y abrasiones. El guardaespaldas Gene Odom se rompió el cuello al salir despedido del avión, con la piel muy quemada y un ojo cegado por el fósforo de una bengala de deshielo. El bajista Leon Wilkeson sufrió las peores heridas de todos los supervivientes. Sufrió lesiones internas masivas que incluían seis costillas rotas, una de las cuales había perforado y desinflado su pulmón izquierdo. Tanto su brazo como su pierna izquierdos se rompieron dos veces. Todos los huesos de la cara, incluidas la nariz y la mandíbula, no sólo estaban rotos, sino también destrozados, y todos los dientes, excepto las muelas, se le cayeron cuando, al igual que Steve Gaines, fue arrojado de cara contra un mamparo. Su corazón se detuvo dos veces mientras estaba en la mesa de operaciones.

Los supervivientes no supieron el destino de Van Zant, Steve Gaines, Cassie Gaines y Dean Kilpatrick. Sus cuerpos, junto con los de McCready y Gray, fueron llevados al gimnasio de la escuela secundaria local, que actuaba como morgue temporal.

Después de recuperarse, Gary Rossington recordó que se sentó entre Steve Gaines y Ronnie Van Zant en un lado del avión mientras que Allen Collins se sentó entre Cassie Gaines y Dean Kilpatrick en el otro. Él y Collins se preguntarían por qué sobrevivieron cuando Van Zant, Steve y Cassie Gaines y Kilpatrick no lo hicieron.

Los que sobrevivieron a ese accidente aéreo de 1977 no lo tendrían fácil.

Allen Collins

Allen Collins, cuyo brazo derecho se salvó gracias a que su padre se negó a que los médicos lo amputaran, siguió tocando música pero, al igual que Gary Rossington, sufrió con horribles pesadillas y con la culpa del superviviente. Ambos se autocalmaron con alcohol y drogas, pero consiguieron formar una nueva banda, la Rossington-Collins Band, y sacar un álbum. Durante su primera gira en 1980, la esposa de Collins, Kathy, sufrió un aborto mientras esperaba su tercer hijo y murió desangrada por una hemorragia. Esto devastó a Collins, lo que le llevó a consumir más alcohol y drogas, puso fin a la gira de la nueva banda y creó una ruptura entre él y Rossington. Se separaron y Collins formó la Allen Collins Band en 1983.

La mala suerte de Collins aún no había terminado. Su nueva banda sólo duró un año y un álbum, disolviéndose en 1984. En 1986, después de alimentarse con alcohol y/o drogas, estrelló su coche, matando a su novia Debra y dejándolo paralizado de pecho para abajo. Fue condenado a dos años de libertad condicional por homicidio involuntario. No volvería a tocar la guitarra en un escenario. En 1987 realizó una gira con el renovado Lynyrd Skynyrd, y salió al escenario en silla de ruedas para hablar de los motivos por los que se encontraba en ella y aconsejar sobre los peligros del alcohol y las drogas. Murió en 1990 de neumonía, una complicación de su parálisis. Sólo tenía 37 años.

Leon Wilkeson

Leon Wilkeson, a pesar de que su corazón se detuvo dos veces en la mesa de operaciones, sobrevivió a sus cirugías y comenzó su rehabilitación. El agua del pantano en la que estaban sumergidas sus heridas le había infectado el brazo izquierdo, lo que casi obligó a amputarlo. La infección le causó graves daños en los nervios y le limitó el movimiento, lo que le impidió tocar su bajo a menos que lo sostuviera en posición vertical. Aunque volvió a tocar, nunca pudo hacerlo con su destreza original. Tocó en el grupo Alias en 1979 y se unió a Rossington y Collins, junto con el teclista Billy Powell, para la Rossington-Collins Band. Una vez que la Rossington-Collins Band se esfumó, Wilkeson se unió a Collins para la breve vida de la Allen Collins Band. Tuvo una asociación de muy corta duración con la banda de rock cristiano Vision, junto con Powell, antes de firmar para una versión reunida de Lynyrd Skynyrd en 1987 con el hermano menor de Van Zant sustituyendo al cantante fallecido. Aunque la gira fue un éxito (se agotaron las entradas), Wilkeson se despertó en el autobús de la gira en un charco de sangre. Había sido degollado por una persona o personas desconocidas. El guitarrista Ed King (miembro original de Lynyrd Skynyrd que había sido sustituido por el fallecido Steve Gaines) señaló a la entonces esposa de Wilkeson; ella señaló a King. El autor de Wilkeson nunca fue identificado.

En 2001, Wilkeson fue citado por conducir bajo los efectos del alcohol en Florida. Estaba en la ciudad para ocuparse de ese cargo cuando fue encontrado muerto en su habitación de hotel el 27 de julio de 2001. Aquejado de un enfisema y de una enfermedad hepática, su muerte fue calificada de «causas naturales». Tenía 49 años.

Billy Powell

Billy Powell, teclista de Lynyrd Skynyrd, había sido el primero en ser dado de alta del hospital y, como tal, el único miembro de la banda que pudo asistir a los funerales de sus compañeros. Fue el portavoz no oficial de Skynyrd mientras sus compañeros se recuperaban en el hospital, proporcionando información a la prensa. Se recuperó de su nariz casi arrancada de la cara, así como de otras laceraciones faciales, y pasó a participar en la Rossington-Collins Band, la Allen Collins Band, el grupo de rock cristiano Vision y fue el primer miembro de la banda que se unió al reinicio del tributo a Lynyrd Skynyrd en 1987. Permanecería con la banda durante el resto de su vida.

En 2007, se unió a Kid Rock para tocar el piano en el éxito del cantante «All Summer Long».

Sólo dos años después, en la madrugada del 28 de enero de 2009, llamó a la policía desde su casa en Florida quejándose de mareos y dificultad para respirar. Cuando la policía y los paramédicos llegaron, estaba inconsciente y no respondía. Los repetidos intentos de reanimarlo fracasaron y fue declarado muerto de un ataque al corazón. Se rumorea que no acudió a una cita con el cardiólogo el día anterior. El hombre al que Lynyrd Skynyrd llamaba «Gifted Hands» tenía 56 años.

Artimus Pyle

Artimus Pyle, el único compañero de banda que pudo caminar literalmente desde el lugar del accidente, pasó tres años después del devastador accidente viviendo en Jerusalén en la Yeshiva de la Diáspora en el Monte Sion. A su regreso a Estados Unidos, trabajó brevemente con la banda Alias antes de unirse a sus antiguos compañeros en la Rossington-Collins Band. Un grave accidente de moto en el que Pyle chocó con un conductor ebrio le dejó la pierna rota en 20 sitios y le obligó a dejar el grupo.

En 1982, formó el Artimus Pyle Group y volvió a reunirse con Lynyrd Skynyrd en 1987. Se marchó en agosto de 1991, alegando problemas con el alcohol y las drogas de los otros miembros de la banda, así como problemas legales con la viuda de Van Zant, Judy, que estaba demandando a la banda en un intento de tener el control del nombre.

En 1993, Pyle fue acusado de intento de agresión sexual capital y asalto lascivo a dos chicas. Él negó los cargos, alegando que le habían tendido una trampa personas de un parque de casas móviles de Jacksonville, Florida, que le guardaban rencor y pretendían extorsionar a su asociación con Lynyrd Skynyrd. Los mismos individuos, según Pyle, eran los que realmente habían abusado de las niñas. El juicio estaba previsto que comenzara en enero de 1994, pero semanas antes de los argumentos iniciales, Pyle se declaró inocente, arriesgándose a una sentencia obligatoria de cadena perpetua si era declarado culpable. Fue condenado a libertad condicional y a registrarse como delincuente sexual. En 2007 fue acusado de no registrarse como delincuente sexual después de que los funcionarios perdieran el formulario de cambio de dirección que envió cuando él y su familia se trasladaron a Carolina del Norte. Pyle rechazó un acuerdo de culpabilidad y fue absuelto por un jurado en 2009.

En 2017 se enfrentó a nuevos problemas legales debido a su participación en una película biográfica llamada «Street Survivor: The True Story of the Lynyrd Skynyrd Plane Crash», en la que fue demandado por Judy Van Zant, Gary Rossington, Johnny Van Zant (hermano de Ronnie y actual cantante de Lynyrd Skynyrd) y representantes de Allen Collins y Steve Gaines. La producción de la película biográfica se detuvo de forma permanente después de que un juez de distrito de EE.UU. determinara que violaba una orden de consentimiento de 1987 que prohibía a cualquier persona participar en un proyecto relacionado con la banda sin la participación de al menos tres miembros supervivientes de la época anterior al accidente de Skynyrd. Las memorias de Pyle, cuya publicación estaba prevista para octubre de 2017, también se pospuso indefinidamente debido a la demanda. En octubre de 2018 se anuló la medida cautelar; el biopic se estrenó en febrero de 2020.

Sigue viviendo en Asheville, Carolina del Norte. Tiene dos hijos, tres hijas y dos nietos.

Gary Rossington

Gary Rossington, cuya adicción a las drogas y al alcohol fue conmemorada en la canción de Skynyrd «That Smell», sufrió una grave adicción a los analgésicos necesaria por sus lesiones del accidente de avión. Se le pasó la borrachera y continuó tocando música, con barras de acero en su brazo y pierna derechos.

Tras la disolución de la Rossington-Collins Band en 1982, formó la Rossington Band con su esposa Dale, lo que dio lugar a un álbum en 1986 y 1988. En 1987, se volvió a unir a Lynyrd Skynyrd, donde ha permanecido. En los últimos años, ha sufrido problemas de salud. Un ataque al corazón el 8 de octubre de 2015 provocó la cancelación de conciertos. Al año siguiente se sometió a una cirugía para reparar una arteria bloqueada – el mismo año en que revivió la Rossington Band.

Rossington sigue actuando y con la muerte el 6 de octubre de 2019 del bajista original Larry Junstrom, se convirtió en el único sobreviviente de la alineación original de Lynyrd Skynyrd.

Él y Dale siguen casados y tienen dos hijas juntos.

Steve y Cassie Gaines

La familia Gaines quedó devastada cuando el accidente aéreo de 1977 se llevó a Steve y Cassie. El hermano y la hermana fueron enterrados en los Jardines de la Memoria de Jacksonville. El 15 de febrero de 1979, su madre, Cassie LaRue Gaines, murió en un accidente automovilístico junto al cementerio que fue el lugar de descanso final de Steve y Cassie. Tenía 52 años. Fue enterrada por sus hijos.

El 29 de junio de 2000, unos vándalos irrumpieron en las tumbas de Ronnie Van Zant y Steve Gaines en Orange Park, Florida. Dos monumentos de mármol en la superficie fueron destrozados. El féretro de Van Zant fue sacado de su tumba pero aparentemente no fue abierto. Las cenizas de Gaines, contenidas en una bolsa de plástico, habían sido extraídas de una urna de metal; un pequeño desgarro en la bolsa hizo que se derramara aproximadamente el 1% de sus cenizas. Al parecer, los vándalos querían averiguar si era cierto que Van Zant había sido enterrado con su característico sombrero negro y su caña de pescar favorita.

Van Zant fue reinterpretado en otro cementerio, éste de Jacksonville, con una enorme bóveda de hormigón subterránea para evitar más alteraciones. Sin embargo, el monumento en el cementerio de Orange Park permanece para que los fans lo visiten y presenten sus respetos.

Ronnie Van Zant

Durante su vida, Ronnie Van Zant era famoso por hablar de su mortalidad y de que no llegaría a los 30 años. Cuando murió el 20 de octubre de 1977, le faltaban poco menos de tres meses para cumplir los 30.

En 2003, el guardaespaldas Gene Odom publicó «Lynyrd Skynyrd: Recordando a los pájaros libres del rock sureño». En él afirmaba que el piloto Gray estaba potencialmente impedido y que se le había observado consumiendo cocaína la noche anterior (a pesar de lo que mostraban los informes toxicológicos).

Entonces, ¿qué causó el accidente de avión que detuvo a Lynyrd Skynyrd durante una década y acalló para siempre la voz que impulsaba a la banda original? Oficialmente fue el agotamiento del combustible y la pérdida total de potencia de ambos motores debido a la falta de atención de la tripulación y el suministro de combustible. La Junta Nacional de Seguridad del Transporte declaró que la avería del motor en sí misma no debería haber sido catastrófica. Así que, clara y obviamente, la pérdida de combustible llevó al avión a estrellarse. El piloto McCreary, al pedir ayuda por radio, mencionó que el avión estaba bajo de combustible, no sin combustible, así que ¿qué pasó? El avión había sido repostado a su llegada a Greenville, Carolina del Sur, con 400 galones de combustible. Aunque no hay constancia de cuánto combustible había en los depósitos de la aeronave cuando se inició el repostaje, la NTSB descubrió que el consumo medio de combustible de un Convair 240 era de unos 183 galones por hora. El plan de vuelo que presentó la tripulación de Greenville a Baton Rouge indicaba un tiempo de vuelo previsto de dos horas y 45 minutos para el trayecto y con una previsión de cinco horas de combustible a bordo. Incluso si el avión se hubiera quedado sin combustible en el momento de repostar, el avión debería haber podido llegar a Baton Rouge.

La NTSB descubrió que el avión había estado funcionando en «auto-rico», lo que habría quemado unos 70 galones más de combustible que el consumo normal. Al despegar a las 5:02 p.m. EST, 4:02 p.m. CST, y con la llamada de emergencia entrando a las 6:42 p.m. CST, el avión había estado en el aire durante casi dos horas y 45 minutos. Sin embargo, el avión aún no había llegado a Baton Rouge y estaba a unos veinte minutos de vuelo fuera de ella. Dado que esa noche no se registraron vientos cruzados que pudieran ralentizar la nave, es lógico pensar que, o bien la tripulación no tenía ni idea del tiempo que tardarían en llegar a Baton Rouge, o bien algo los ralentizó en gran medida durante el vuelo. En cualquier caso, la NTSB decidió que la tripulación fue negligente y/o ignorante del aumento del consumo de combustible y no controló los instrumentos del motor durante el vuelo, lo que les habría alertado del consumo de combustible.

Ambos pilotos tenían experiencia, así que ¿por qué demonios no iban a controlar sus instrumentos? Los informes toxicológicos realizados durante sus autopsias no mostraron signos de deterioro; no se detectó alcohol, drogas o monóxido de carbono en la sangre. Además, como ninguno de los supervivientes mencionó que ninguno de los pilotos pareciera estar afectado de alguna manera, eso debería descartarse.

También se rumoreó y/o sugirió que quizás uno de los pilotos, por error, podría haber echado por la borda el suministro de combustible mientras intentaba transferirlo de un motor a otro. Como el Convair no tenía caja negra, o grabadora de voz, a bordo, no hay manera de saberlo con certeza.

¿Podría haber estado el avión sobrecargado? El Convair podía despegar con 42.000 libras. Con los pasajeros, el equipaje, algunos equipos y el combustible a bordo, el peso habría sido de unas 37.000 libras. Así que la sobrecarga no parece haber sido la causa. Y de nuevo, los pilotos tenían experiencia y deberían haber sido muy conscientes de lo que el avión podría haber soportado.

Aunque no hay una respuesta directa y determinada, parece que la tripulación del avión de Lynyrd Skynyrd, por la razón que sea, descuidó la supervisión de sus paneles de instrumentos durante el vuelo hasta que fue demasiado tarde. Como mínimo, parece que deberían haber notado que el vuelo estaba durando más de lo previsto y que la configuración «auto-rica» estaba consumiendo más combustible. Si el combustible restante fue arrojado accidentalmente, es algo que nunca sabremos. Lo que es verdaderamente triste es que la tripulación voló el avión más allá de numerosos aeropuertos y pistas donde podrían haber aterrizado de forma segura el avión frente a la caída libre en las afueras de McComb, Mississippi, que robó seis vidas e impactó a otras innumerables.

Recuerdo de las víctimas del accidente aéreo de 1977:

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