Leyendas de América

Robert «Bob» Ford

Más conocido como el «pequeño y sucio cobarde» que mató a Jesse James, Robert Newton Ford, nació el 31 de enero de 1862, en el condado de Ray, Missouri, uno de los siete hijos de James Thomas Ford y Mary Ann Bruin. El joven enjuto se enamoró de las audaces hazañas de Jesse James y finalmente tuvo la oportunidad de conocerlo en 1880. Él y su hermano mayor, Charles, empezaron a frecuentar los márgenes de la banda de James. Para entonces, las filas de los miembros de la banda de forajidos habían disminuido debido a las muertes, capturas y a que los hombres simplemente se dedicaban a otros menesteres. Por eso, cuando los dos hermanos quisieron unirse a la banda, Jesse los dejó; sin embargo, ninguno de los dos jugó un papel muy importante.

Charles supuestamente participó en el robo de Blue Cut cerca de Glendale, Missouri, el 7 de septiembre de 1881. Fue el último atraco a un tren de la banda de James, con el que los seis miembros obtuvieron unos 3.000 dólares en efectivo y joyas de los pasajeros. También participaron en el atraco Frank y Jesse James, Dick Liddel y los hermanos Clarence y Wood Hite.

No hay constancia de la participación de Robert Ford en ninguno de los atracos de la Banda de los James, y se cree que fue sobre todo un «colgado», haciendo trabajos esporádicos y quizá sujetando los caballos mientras los demás perpetraban el crimen.

Unos meses después, en noviembre de 1881, Jesse se trasladó con su mujer y su familia a St. Joseph, Missouri, alquilando una casa a nombre de J.D. Howard. Actuando como un miembro de la respetada comunidad, Jesse tenía planes de llevar una vida recta y estrecha. Sin embargo, quería llevar a cabo un último atraco a un banco en el condado de Platte, Missouri, con la esperanza de ganar suficiente dinero para retirarse y convertirse en un caballero granjero.

Casa de Jesse James en St. Joseph, Missouri

Pero, el Estado de Missouri se hartó y por esa misma época, el Gobernador de Missouri, Thomas Crittendon, ofreció una recompensa de 10.000 dólares por cualquier información que condujera a la captura de Frank o Jesse James.

En enero de 1882, dos miembros de la Banda James -Wood Hite y Dick Liddel-, que huían de la ley, se refugiaron en la casa de Martha Bolton, la hermana viuda de Bob Ford. Un día, durante el desayuno, Hite y Liddel comenzaron a discutir mientras Ford se sentaba a observar. La disputa no tardó en acelerarse y ambos sacaron sus armas. El sonido de cuatro disparos rápidos de la pistola de Hite pronto resonó en la habitación, uno de los cuales alcanzó a Liddel en la pierna. Cayendo al suelo, Dick devolvió el fuego, alcanzando a Hite en el brazo. Mientras tanto, Bob Ford sacó su propia pistola y, siendo amigo íntimo de Liddel, disparó un tiro, alcanzando a Hite en la cabeza. Al caer al suelo, Wood Hite murió pocos minutos después. Ford envolvió entonces el cadáver en una manta, lo sacó al exterior y, colocándolo en una mula, lo llevó al bosque, donde enterró a Hite en una tumba poco profunda y sin marcar. Este asesinato, unido a la avaricia y el deseo de notoriedad de Ford, sería una sentencia de muerte para Jesse James.

Jesse James

Cuando la noticia del tiroteo llegó a las autoridades, Ford fue arrestado, pero cuando informó a los detectives de que tenía acceso al tan buscado Jesse James, fue liberado. A continuación, Ford se reunió en secreto con el gobernador de Missouri, Thomas T. Crittenden, quien le dijo que si mataba al famoso forajido, recibiría un indulto completo por el asesinato de Hite, así como por el de James, y también recibiría el dinero de la recompensa. Ford accedió a realizar el acto y a continuación se reunió con el sheriff del condado de Clay, donde ambos formularon un plan para atrapar a Jesse James.

Para marzo de 1882, varios de los miembros de la banda de James empezaron a entregarse, dejando a Jesse con poco margen para planear un atraco a un banco aparte de Charlie y Bob Ford. Aunque instintivamente desconfiaba de Robert Ford, siguió adelante y en la mañana del 3 de abril de 1882, estaba desayunando con los hermanos Ford en su casa.

Después, los hombres fueron al salón, donde Jesse esbozó sus planes para el robo del Banco de Platte City, Missouri. Cuando Jesse se dio cuenta de que un cuadro enmarcado de punto de aguja, hecho por su madre, estaba colgado torcido en la pared, se subió a una silla para ajustar el cuadro. De repente oyó el sonido de la pistola amartillada de Bob Ford y se giró ligeramente. Bob entonces disparó a Jesse justo debajo de la oreja derecha y Jesse cayó al suelo muerto. Jesse tenía 34 años.

Inicialmente, Ford fue acusado de asesinar tanto a Wood Hite como a Jesse James, pero fiel a su palabra, el gobernador Crittenden lo indultó mientras se le juzgaba por el asesinato.

Richmond Missouri

En cuanto al dinero, sólo recibió una fracción de la recompensa. Al regresar a su pueblo natal de Richmond, Missouri, Bob, y Charles no fueron recibidos amablemente, ya que los residentes encontraron el asesinato de Jesse James tan desagradable que hicieron la vida insoportable para los dos hermanos.

Charles Ford, cuando se enteró de que Frank James los estaba buscando y planeaba matarlos en venganza por la muerte de su hermano, comenzó a moverse de pueblo en pueblo. Durante los dos años siguientes huyó como un conejo asustado, cambiando de nombre varias veces hasta que finalmente no pudo aguantar más y se suicidó en 1884.

Mientras tanto, Bob Ford sacaba provecho de su traición a Jesse James, subiéndose al escenario, apareciendo en un acto titulado Outlaws of Missouri. Noche tras noche, Ford volvió a contar su historia, omitiendo cuidadosamente que había disparado a James por la espalda. Pero esta farsa duró poco, ya que fue recibido con gritos, abucheos y desafíos. Más tarde, Ford se marchó a Las Vegas (Nuevo México), donde regentó una taberna durante un tiempo antes de trasladarse a Creede (Colorado).

Al poco tiempo de llegar a Creede, Ford se encontraba en una taberna que ofrecía un combate de boxeo y, al apostar fuertemente por el púgil que perdió, se enfadó muchísimo. En un arrebato de embriaguez, decidió que mataría al boxeador y para prepararse, él y un hombre llamado Joe Palmer, miembro de la banda de Soapy Smith, comenzaron a disparar a las ventanas y a las lámparas de la calle principal. Soapy Smith ayudó a Ford y Palmer a escapar antes de que pudieran ser detenidos. A los dos hombres se les prohibió regresar, pero con la ayuda de amigos y socios comerciales, pronto se les permitió volver a Creede.

Bob Ford’s Tent Saloon en Creede, Colorado, 1892

El 29 de mayo de 1892, abrió un salón de baile al que llamó Ford’s Exchange. Pero la suerte no acompañó a Ford, y sólo seis días después, el 6 de junio, todo el distrito comercial, incluido el salón de baile de Ford, ardió hasta los cimientos. Sin perder tiempo, Bob reabrió rápidamente otra taberna pocos días después en una tienda improvisada.

Al día siguiente, el 8 de junio, entró un hombre llamado Edward O’Kelley con una escopeta recortada. Cuando Ford estaba de espaldas a la puerta, O’Kelley dijo «Hola, Bob», y cuando Ford se giró para ver quién se había dirigido a él, O’Kelley le disparó con ambos cañones, matándolo al instante. Algunos historiadores especulan que Soapy Smith estuvo involucrado de algún modo en la muerte de Ford, quizá convenciendo a O’Kelley para que lo hiciera. Ford fue enterrado en Creede, pero más tarde fue exhumado y enterrado de nuevo en su ciudad natal de Richmond, Missouri.

Mientras tanto, O’Kelley fue detenido y juzgado por asesinato. Fue condenado y se le impuso una pena de veinte años en la Penitenciaría de Colorado. Sin embargo, después de cumplir diez años, fue liberado en 1902. Dos años más tarde, en enero de 1904, O’Kelley fue abatido en las calles de Oklahoma City por los agentes de la ley.

«No me fío de Bob Ford; creo que es un chivato; pero Charlie Ford es tan verdadero como el acero». – Jesse James

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