Neil DeGrasse Tyson

«Tan fuerte fue esa impronta que estoy seguro de que no tuve elección en el asunto, que de hecho, el universo me llamó»

Dentro del universo de The Martian Neil deGrasse Tyson parece tener exactamente el mismo trabajo que en la vida real. Hizo un anuncio para el canal de Youtube de Ares III ARES: Live, Our Greatest Adventure.

Neil deGrasse Tyson nacido el 5 de octubre de 1958 es un astrofísico, cosmólogo, autor y divulgador científico estadounidense. Desde 1996 es el director Frederick P. Rose del Planetario Hayden en el Centro Rose para la Tierra y el Espacio de Nueva York. El centro forma parte del Museo Americano de Historia Natural, donde Tyson fundó el Departamento de Astrofísica en 1997 y ha sido investigador asociado del departamento desde 2003.

Nacido y criado en Nueva York, Tyson se interesó por la astronomía a los nueve años tras una visita al Planetario Hayden. Tras graduarse en el Bronx High School of Science, donde fue redactor jefe de la revista Physical Science Journal, se licenció en física en la Universidad de Harvard en 1980. Tras obtener un máster en astronomía en la Universidad de Texas en Austin en 1983, obtuvo su máster (1989) y su doctorado (1991) en astrofísica en la Universidad de Columbia. Durante los tres años siguientes, fue investigador asociado postdoctoral en la Universidad de Princeton. En 1994, se incorporó al Planetario Hayden como científico de plantilla y a la facultad de Princeton como investigador científico visitante y conferenciante. En 1996, se convirtió en director del planetario y supervisó su proyecto de reconstrucción de 210 millones de dólares, que finalizó en 2000.

De 1995 a 2005, Tyson escribió ensayos mensuales en la columna «Universo» de la revista Natural History, algunos de los cuales se publicaron en su libro Death by Black Hole (2007). Durante el mismo periodo, escribió una columna mensual en la revista Star Date, en la que respondía a preguntas sobre el universo bajo el seudónimo de «Merlin». El material de la columna apareció en sus libros Merlin’s Tour of the Universe (1998) y Just Visiting This Planet (1998). Tyson formó parte en 2001 de una comisión gubernamental sobre el futuro de la industria aeroespacial estadounidense, y en 2004 de la comisión Moon, Mars and Beyond. Ese mismo año recibió la Medalla al Servicio Público Distinguido de la NASA. De 2006 a 2011, presentó el programa de televisión NOVA ScienceNow en PBS. Desde 2009, Tyson ha presentado el podcast semanal StarTalk. Un programa derivado, también llamado StarTalk, comenzó a emitirse en National Geographic en 2015. En 2014, presentó la serie de televisión Cosmos: Una odisea del espacio-tiempo, sucesora de la serie de 1980 de Carl Sagan, Cosmos: Un viaje personal. La Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos concedió a Tyson la Medalla del Bienestar Público en 2015 por su «extraordinario papel a la hora de entusiasmar al público sobre las maravillas de la ciencia».

Una imagen del vídeo ARES: Vídeo en directo Nuestra mayor aventura.

NASA

Tyson es un defensor de la ampliación de las operaciones de la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio. Argumenta que «la agencia más poderosa sobre los sueños de una nación está actualmente infrafinanciada para hacer lo que tiene que hacer». Tyson ha sugerido que el público en general tiende a sobrestimar la cantidad de ingresos asignados a la agencia espacial. En un discurso pronunciado en marzo de 2010, refiriéndose a la proporción de los ingresos fiscales que se destinan a la NASA, declaró: «Por cierto, ¿cuánto cuesta la NASA? Es medio penique por dólar. ¿Lo sabían? La gente dice: ‘Por qué gastamos dinero allí…’. Yo les pregunto: ‘¿Cuánto crees que estamos gastando?’ Dicen ‘cinco centavos, diez centavos por dólar’. Es medio centavo.»

En marzo de 2012, Tyson testificó ante el Comité de Ciencia del Senado de los Estados Unidos

Inspirado por la defensa y los comentarios de Tyson, Penny4NASA, una campaña de la organización sin ánimo de lucro Space Advocates, fue fundada en 2012 por John Zeller y aboga por la duplicación del presupuesto de la NASA al uno por ciento del Presupuesto Federal.

Refutando la creencia de la «Tierra plana»

En enero de 2016, el artista discográfico B.o.B expresó la creencia de que la Tierra es plana, citando varios argumentos previamente desacreditados. Tyson respondió a B.o.B en Twitter e intentó persuadirle de que la Tierra es redonda, pero el rapero se negó a retractarse de sus opiniones y acusó a la NASA de evitar las preguntas, al tiempo que lanzaba un tema de disidencia contra Tyson. El tema, titulado «Flatline», amplía las opiniones de B.o.B. sobre la forma de la Tierra e incluye referencias a las teorías conspirativas antisemitas, diciendo que «Stalin era mucho peor que Hitler» y pidiendo a su público que «investigue» sobre el negacionista del holocausto David Irving. Estos comentarios llamaron la atención de la Liga Antidifamación, que declaró que la letra de la canción invoca la teoría de la conspiración antisemita del gobierno estadounidense controlado por los judíos. Tyson y su sobrino rapero, Steve Tyson, respondieron a la disidencia de B.o.B sobre la Tierra plana con su propia canción disidente titulada «Flat to Fact». Tyson siguió con una aparición en televisión en The Nightly Show with Larry Wilmore para dirigirse al rapero: «Es un hecho fundamental del cálculo y de la geometría no euclidiana: Pequeñas secciones de grandes superficies curvas siempre parecerán planas a las pequeñas criaturas que se arrastran sobre ellas… y por cierto, esto se llama gravedad» dijo Tyson, dejando caer su micrófono.

Vida temprana

Tyson nació como el segundo de tres hijos en Manhattan, Nueva York, en una familia que vivía en el Bronx. Su madre, Sunchita María (de soltera Feliciano) Tyson, era gerontóloga del Departamento de Salud, Educación y Bienestar Social de los Estados Unidos, y es de ascendencia puertorriqueña Su padre afroamericano, Cyril deGrasse Tyson (1927-2016), era sociólogo, comisionado de recursos humanos del alcalde de Nueva York, John Lindsay, y el primer director de Harlem Youth Opportunities Unlimited Tyson tiene dos hermanos: Stephen Joseph Tyson y Lynn Antipas Tyson.El segundo nombre de Tyson, deGrasse, procede del apellido de soltera de su abuela paterna, que nació como Altima de Grasse en la isla de Nevis, en las Indias Occidentales británicas.

Tyson creció en el barrio de Castle Hill, en el Bronx, y posteriormente en Riverdale. Desde el jardín de infancia hasta el instituto, Tyson asistió a escuelas públicas del Bronx: P.S. 36, P.S. 81, la Academia Kingsbridge de Riverdale y la Escuela Superior de Ciencias del Bronx (1972-76), donde fue capitán del equipo de lucha libre y redactor jefe de la Revista de Ciencias Físicas.Su interés por la astronomía comenzó a los nueve años tras visitar el teatro del cielo del Planetario Hayden. Recuerda que «fue tan fuerte esa impronta que estoy seguro de que no tuve elección en el asunto, que de hecho, el universo me llamó». Durante el bachillerato, Tyson asistió a los cursos de astronomía que ofrecía el Planetario Hayden, lo que calificó como «el periodo más formativo» de su vida. Acreditó al Dr. Mark Chartrand III, director del planetario en ese momento, como su «primer modelo intelectual» y su estilo de enseñanza entusiasta mezclado con humor inspiró a Tyson a comunicar el universo a los demás de la manera en que lo hizo.

Tyson estudió obsesivamente la astronomía en su adolescencia, y eventualmente incluso ganó algo de fama en la comunidad astronómica dando conferencias sobre el tema a la edad de quince años. El astrónomo Carl Sagan, que era miembro de la facultad de la Universidad de Cornell, trató de reclutar a Tyson para que cursara estudios universitarios en Cornell. En su libro, The Sky Is Not the Limit, Tyson escribió:

Tyson retomó este momento en su primer episodio de Cosmos: Una Odisea del Espacio-Tiempo. Sacando un calendario de 1975 perteneciente al famoso astrónomo, encontró el día en que Sagan invitó al joven de 17 años a pasar un día en Ítaca. Sagan le había ofrecido pasar la noche si no llegaba su autobús de vuelta al Bronx. Tyson dijo: «Ya sabía que quería ser científico. Pero esa tarde aprendí de Carl el tipo de persona en la que quería convertirme»

Tyson eligió asistir a Harvard, donde se especializó en física y vivió en la Casa Currier. Fue miembro del equipo de tripulación durante su primer año, pero regresó a la lucha libre y se alistó en su último año. También se dedicó a la danza, en estilos como el jazz, el ballet, el afro-caribeño y el baile latino.

Tyson se licenció en física en el Harvard College en 1980 y comenzó sus estudios de posgrado en la Universidad de Texas en Austin, donde obtuvo un máster en astronomía en 1983. Tyson se unió a sus equipos de danza, remo y lucha. Según cuenta, no pasó todo el tiempo que debería en el laboratorio de investigación. Sus profesores le animaron a considerar otras carreras y el comité de su tesis doctoral se disolvió, lo que puso fin a su búsqueda de un doctorado en la Universidad de Texas.

Tyson fue profesor de astronomía en la Universidad de Maryland de 1986 a 1987 y, en 1988, fue aceptado en el programa de posgrado de astronomía de la Universidad de Columbia, donde obtuvo un grado de MPhil en astrofísica en 1989, y un grado de doctorado en astrofísica en 1991 bajo la supervisión del profesor R. Michael Rich. Rich obtuvo financiación para apoyar la investigación doctoral de Tyson por parte de la NASA y la fundación ARCS, lo que permitió a Tyson asistir a reuniones internacionales en Italia, Suiza, Chile y Sudáfrica y contratar a estudiantes para que le ayudaran en la reducción de datos. En el transcurso de su trabajo de tesis, observó con el telescopio de 0,91 m del Observatorio Interamericano de Cerro Tololo, en Chile, donde obtuvo imágenes para el Calán/Tololo Supernova Survey ayudando a avanzar en su trabajo para establecer las supernovas de tipo Ia como velas estándar. Estos trabajos formaron parte de los documentos de descubrimiento del uso de supernovas de tipo Ia para medir distancias, lo que condujo a la medición mejorada de la constante de Hubble y al descubrimiento de la energía oscura en 1998. Fue el 18º autor de un trabajo con Brian Schmidt, futuro premio Nobel de Física 2011, en el estudio de la medición de las distancias a las supernovas de tipo II y la constante de Hubble.

Durante su trabajo de tesis en la Universidad de Columbia, Tyson se relacionó con el profesor David Spergel de la Universidad de Princeton, que visitó la Universidad de Columbia en el curso de la colaboración con su director de tesis sobre el abultamiento galáctico que se encuentra típicamente en las galaxias espirales.

Vida personal

Tyson vive en el Bajo Manhattan con su esposa, Alice Young. Tienen dos hijos: Miranda y Travis Tyson conoció a su esposa en una clase de física en la Universidad de Texas en Austin. Se casaron en 1988 y llamaron a su primera hija Miranda, en honor a la más pequeña de las cinco lunas principales de Urano. Tyson es un entusiasta del vino cuya colección apareció en el número de mayo de 2000 de Wine Spectator y en el número de primavera de 2005 de The World of Fine Wine.

Carrera

La investigación de Tyson se ha centrado en observaciones de cosmología, evolución estelar, astronomía galáctica, bultos y formación estelar. Ha ocupado numerosos puestos en instituciones como la Universidad de Maryland, la Universidad de Princeton, el Museo Americano de Historia Natural y el Planetario Hayden.

En 1994, Tyson se incorporó al Planetario Hayden como científico de plantilla mientras era investigador afiliado en la Universidad de Princeton. Se convirtió en director interino del planetario en junio de 1995 y fue nombrado director en 1996. Como director, supervisó el proyecto de reconstrucción del planetario, valorado en 210 millones de dólares, que finalizó en 2000. Al ser preguntado por sus pensamientos al convertirse en director, Tyson dijo «cuando era un niño… había científicos y educadores en el personal del Planetario Hayden… que invirtieron su tiempo y energía en mi iluminación… y nunca lo he olvidado. Y al terminar allí como su director, siento este profundo sentido del deber, que sirvo en la misma capacidad para la gente que viene a través de la instalación hoy, que otros sirvieron para mí».

Tyson ha escrito una serie de libros populares sobre astronomía. En 1995, comenzó a escribir la columna «Universo» para la revista Natural History. En una columna que escribió para una edición especial de la revista, titulada «City of Stars», en 2002, Tyson popularizó el término «Manhattanhenge» para describir los dos días anuales en los que el sol de la tarde se alinea con la red de calles de Manhattan, haciendo visible la puesta de sol a lo largo de las calles laterales sin obstáculos. Acuñó el término en 1996, inspirado por la forma en que el fenómeno recuerda la alineación del sol en el solsticio con el monumento de Stonehenge, en Inglaterra. La columna de Tyson también influyó en su trabajo como profesor de The Great Courses.

En 2001, el presidente de Estados Unidos, George W. Bush, nombró a Tyson para formar parte de la Comisión sobre el Futuro de la Industria Aeroespacial de Estados Unidos y, en 2004, para formar parte de la Comisión Presidencial para la Implementación de la Política de Exploración Espacial de Estados Unidos, esta última más conocida como la comisión «Moon, Mars, and Beyond». Poco después, recibió la Medalla al Servicio Público Distinguido de la NASA, el más alto honor civil concedido por la NASA.

En 2004, Tyson presentó la miniserie de cuatro partes Orígenes de la serie Nova de la PBS y, junto con Donald Goldsmith, fue coautor del volumen que acompaña a esta serie, Orígenes: Catorce mil millones de años de evolución cósmica. Volvió a colaborar con Goldsmith como narrador en el documental 400 Years of the Telescope (400 años de telescopio), que se estrenó en PBS en abril de 2009.

Como director del Planetario Hayden, Tyson desafió el pensamiento tradicional para que no se mencionara a Plutón como el noveno planeta en las exposiciones del centro. Tyson ha explicado que quería fijarse en los puntos comunes entre los objetos, agrupando a los planetas terrestres, a los gigantes gaseosos y a Plutón con objetos similares, y alejarse del simple recuento de los planetas. Ha declarado en The Colbert Report, The Daily Show y BBC Horizon que esta decisión ha provocado una gran cantidad de mensajes de odio, muchos de ellos de niños. En 2006, la Unión Astronómica Internacional (UAI) confirmó esta apreciación al cambiar a Plutón a la clasificación de planeta enano.

Tyson relató el acalorado debate en línea en la Cambridge Conference Network (CCNet), un «grupo de chat en Internet muy leído y con sede en el Reino Unido», tras la renovada petición de Benny Peiser de reclasificar el estatus de Plutón. La entrada de Peiser, en la que publicó artículos de AP y The Boston Globe, surgió a raíz del artículo de The New York Times titulado «¿Plutón no es un planeta? Sólo en Nueva York».

Tyson ha sido vicepresidente, presidente y presidente de la junta de la Sociedad Planetaria. También fue el presentador del programa de la PBS Nova ScienceNow hasta 2011. Asistió y fue ponente en la conferencia Beyond Belief: Ciencia, Religión, Razón y Supervivencia en noviembre de 2006. En 2007, Tyson fue elegido para formar parte de la popular serie El Universo de The History Channel.

En mayo de 2009, Tyson lanzó un programa de radio de una hora de duración llamado StarTalk, que copresentaba con la comediante Lynne Koplitz. El programa se emitió los domingos por la tarde en KTLK AM de Los Ángeles y en WHFS de Washington DC. El programa duró trece semanas, pero fue resucitado en diciembre de 2010 y entonces, copresentado con los cómicos Chuck Nice y Leighann Lord en lugar de Koplitz. Los invitados van desde colegas de la ciencia hasta celebridades como GZA, Wil Wheaton, Sarah Silverman y Bill Maher. El programa está disponible a través de Internet mediante una transmisión en directo o en forma de podcast.

En abril de 2011, Tyson fue el orador principal en la 93ª Convención Internacional de la Sociedad de Honor Internacional Phi Theta Kappa de la Escuela de Dos Años. Él y James Randi pronunciaron una conferencia titulada Escepticismo, que se relacionaba directamente con el tema de la convención: La democratización de la información: Poder, peligro y promesa.

En 2012, Tyson anunció que aparecería en una serie de YouTube basada en su programa de radio StarTalk. No se ha anunciado una fecha de estreno para el programa, pero se distribuirá en el canal de YouTube Nerdist. El 28 de febrero de 2014, Tyson fue un invitado famoso en el Festival de Cine Estudiantil de la Casa Blanca. En 2014, ayudó a revivir la serie de televisión Cosmos de Carl Sagan: Un viaje personal, presentando Cosmos: Una odisea del espacio-tiempo tanto en FOX como en National Geographic Channel. En la primera temporada se emitieron trece episodios, y Tyson ha declarado que si se produjera una segunda temporada, pasaría el papel de presentador a otra persona del mundo de la ciencia. El 20 de abril de 2015, comenzó a presentar un programa de entrevistas nocturno titulado Star Talk en el National Geographic Channel, en el que Tyson entrevista a celebridades de la cultura pop y les pregunta sobre sus experiencias vitales con la ciencia.

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