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Asociaciones entre gratitud y bienestar

Varios autores han defendido una relación teórica entre la gratitud y el bienestar.3-6 De forma muy pragmática, esta asociación parece lógica. Experimentar gratitud, agradecimiento y aprecio tiende a fomentar sentimientos positivos que, a su vez, contribuyen a la sensación general de bienestar. Por lo tanto, la gratitud parece ser un componente, entre muchos otros, que contribuye al bienestar de un individuo. Sin embargo, además de la postulación teórica, hay una serie de esfuerzos empíricos que apoyan esta asociación, todos ellos de la primera década de este siglo.

Pruebas empíricas de una conexión entre gratitud y bienestar. Emmons y McCullough examinaron la gratitud y el bienestar en tres condiciones experimentales.7 Se dividió a los participantes en tres grupos (es decir, a un grupo se le pidió que escribiera un diario sobre acontecimientos o problemas negativos, a un segundo grupo sobre las cosas por las que estaban agradecidos y a un tercer grupo sobre acontecimientos vitales neutros) y se les pidió que escribieran un diario a diario o semanalmente. En todas las condiciones del estudio, la submuestra de gratitud mostró sistemáticamente un mayor bienestar en comparación con los otros dos grupos del estudio.

Dickerhoof8 diseñó un experimento en el que los estudiantes podían participar en uno de dos ejercicios: uno que supuestamente aumentaría la felicidad u otro que consistía en «ejercicios cognitivos». Para igualar las expectativas de los participantes, se les informó de que la participación en cualquiera de los dos grupos probablemente aumentaría su sensación general de bienestar. El paradigma de la «felicidad» requería que los participantes escribieran sobre su mejor yo futuro posible (ejercicio de optimismo) o escribieran cartas de gratitud (ejercicio de gratitud). En cambio, en el paradigma de control, los participantes debían escribir sobre los acontecimientos de la semana pasada. Como se predijo, en comparación con el grupo de control, el grupo del paradigma de la felicidad demostró un aumento del bienestar.

Froh et al9 llevaron a cabo un estudio en el que 221 adolescentes fueron asignados a un ejercicio de gratitud (es decir, a contar las bendiciones), a una condición de molestias o a una condición de control. Como se preveía, la condición de gratitud se asoció a una mayor satisfacción vital. Los autores concluyeron que contar las bendiciones parece ser una intervención eficaz para mejorar el bienestar de los adolescentes.

En una muestra de 389 adultos, Wood et al10 examinaron la gratitud y el bienestar en el contexto del estilo de personalidad. En este estudio, la gratitud estaba más fuertemente correlacionada con los atributos de personalidad relacionados con el bienestar, y los investigadores concluyeron que la gratitud tiene una relación única con la satisfacción vital.

Al igual que los autores anteriores, otros estudios han encontrado resultados similares. Por ejemplo, entre los atletas taiwaneses de secundaria, Chen y Kee11 descubrieron que la gratitud predecía positivamente la satisfacción vital. Tseng12 encontró una asociación entre la gratitud y el bienestar entre 270 estudiantes universitarios taiwaneses. Por último, Froh et al13 examinaron a 154 adolescentes y confirmaron las asociaciones entre la gratitud y la satisfacción vital.

Facetas de la relación gratitud/bienestar. Además de la asociación general entre la gratitud y el bienestar, varios investigadores han examinado facetas particulares de esta relación. Por ejemplo, Wood et al14 descubrieron que los estilos de afrontamiento no parecían influir o mediar en esta relación.14 Verduyn et al15 descubrieron que la gratitud de estado, o actual, podía verse reforzada por la importancia del estímulo, por la intensidad de la emoción al inicio y por la reaparición física o mental del estímulo provocador. Wood et al16 determinaron que los niveles más altos de gratitud predecían una mejor calidad y duración subjetiva del sueño. Gysels et al17 descubrieron que, entre los pacientes con cáncer, la gratitud era una de las motivaciones para participar en un estudio de investigación relacionado con los cuidados paliativos. Froh et al18 determinaron que los participantes con niveles más bajos de sentimientos positivos, en contraste con aquellos con niveles más altos de sentimientos positivos, eran más propensos a experimentar gratitud en una intervención de gratitud. Por último, Polak y McCullough19 descubrieron que la gratitud puede tener el potencial de reducir los efectos negativos de los esfuerzos materialistas. En resumen, estos hallazgos indican que la asociación gratitud/bienestar tiene una serie de aspectos complementarios que justifican un estudio más profundo, especialmente en lo que respecta a las formas de mejorar la experiencia de la gratitud en el entorno clínico.

Datos empíricos contradictorios. Como era de esperar, no todos los investigadores han confirmado las asociaciones entre la gratitud y el bienestar. Por ejemplo, Kashdan et al20 examinaron a veteranos con y sin trastorno de estrés postraumático (TEPT).20 Entre los participantes con TEPT, el rasgo de gratitud demostró una relación con el bienestar, pero no entre los veteranos no traumatizados. Asimismo, en estudiantes universitarios, Gurel Kirgiz21 comparó una condición de gratitud (es decir, escribir una carta a alguien que marcó una diferencia positiva en la vida del participante) con una condición emocional neutra, pero los niveles de gratitud presentes no evidenciaron una relación con el bienestar. (Entre las mujeres divorciadas de mediana edad, Henrie22 comparó a las que escribieron en un diario sus experiencias de gratitud con las que leyeron materiales educativos y con las de un grupo en lista de espera; los grupos de tratamiento no mostraron ninguna mejora en su satisfacción con la vida. Por último, Mallen Ozimkowski23 examinó el efecto de una «visita de gratitud» (es decir, la redacción y entrega de una carta de gratitud a alguien en sus vidas a quien nunca se le dio las gracias adecuadamente) en niños y adolescentes. En este estudio, el ejercicio de gratitud no se asoció con un mayor bienestar. Estos resultados sugieren que hay condiciones o circunstancias que atenúan la asociación entre la gratitud y el bienestar, lo que justifica una mayor investigación si se quiere que los ejercicios de gratitud se lleven a cabo y sean consistentemente efectivos en el ámbito clínico.

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