¿Qué es un derivado?

Los derivados son productos financieros que derivan su valor de una relación con otro activo subyacente. Estos activos suelen ser títulos de deuda o acciones, materias primas, índices o divisas, pero los derivados pueden asumir el valor de casi cualquier activo subyacente.

¿Qué es un derivado?

Hay muchos tipos de derivados, pero todos representan un medio para gestionar el riesgo. Por ejemplo, una empresa que depende de un determinado recurso para funcionar podría firmar un contrato con un proveedor para comprar ese recurso con varios meses de antelación a un precio fijo. Si se trata de un recurso con un valor de mercado que fluctúa con regularidad, la empresa puede fijar un precio durante un período de tiempo determinado.

En este ejemplo, el derivado es el contrato, y el activo subyacente es el recurso que se compra. Si el precio del recurso sube más de lo previsto durante la duración del contrato, la empresa habrá ahorrado dinero. Si el precio baja o sube menos de lo previsto, la empresa habrá perdido dinero. Sin embargo, en algunos casos, una pequeña pérdida puede considerarse un coste aceptable para la estabilidad de los precios.

Cómo funcionan los derivados

Los derivados pueden utilizarse como herramientas especulativas o para cubrir el riesgo. Pueden ayudar a estabilizar la economía o ponerla de rodillas de forma catastrófica. Un ejemplo de derivados defectuosos en su construcción y destructivos en su naturaleza son los infames valores respaldados por hipotecas (MBS) que provocaron el colapso de las hipotecas de alto riesgo en 2007 y 2008.

Típicamente, los derivados requieren una forma más avanzada de negociación, incluyendo la especulación, la cobertura, las opciones, los swaps, los contratos de futuros y los contratos a plazo. Cuando se utilizan correctamente, estas técnicas pueden beneficiar al operador al gestionar cuidadosamente el riesgo. Sin embargo, hay veces que los derivados pueden ser destructivos tanto para los operadores individuales como para las grandes instituciones financieras.

Tipos de derivados

Los derivados pueden comprarse a través de un corredor como contratos «negociados en bolsa» o estandarizados. También se pueden comprar derivados en contratos extrabursátiles (OTC), no estandarizados.

Contratos de futuros

Los contratos de futuros se utilizan predominantemente en los mercados de materias primas. Representan un acuerdo para comprar una materia prima a un precio establecido en una fecha determinada en el futuro. Están estandarizados por precio, fecha y tamaño de lote y se negocian a través de una bolsa. Además, todos los contratos se liquidan diariamente.

Contratos a plazo

Los contratos a plazo funcionan de forma muy parecida a los futuros. Sin embargo, son contratos no estandarizados y se negocian en el mercado extrabursátil. Al no estar estandarizados, las dos partes pueden personalizar los elementos de los contratos para adaptarlos a sus necesidades.

Al igual que los futuros, existe la obligación de comprar o vender el activo subyacente en una fecha y a un precio determinados. Pero, a diferencia de los futuros, estos contratos se liquidan en la fecha de vencimiento, o de finalización, y no diariamente.

Opciones

Las opciones ofrecen al operador precisamente eso: una opción para comprar o vender un activo concreto a un precio acordado en un momento determinado.

Las opciones se negocian principalmente en bolsas como la Chicago Board Options Exchange o la International Securities Exchange como contratos estandarizados.

Las opciones pueden ser arriesgadas para los operadores individuales, pero este tipo de derivados negociados en bolsa están garantizados por la Options Clearing Corporation (OCC), una cámara de compensación registrada en la Securities and Exchange Commission. El comprador y el vendedor de cada contrato de opciones realizan una transacción con la bolsa de opciones, que se convierte en la contraparte. En efecto, la OCC es el comprador para el vendedor y el vendedor para el comprador.

Swaps

Las empresas, los bancos, las instituciones financieras y otras organizaciones celebran habitualmente contratos de derivados conocidos como swaps de tipos de interés o swaps de divisas. Su objetivo es reducir el riesgo. Pueden convertir la deuda a tipo fijo en deuda a tipo variable o viceversa, y pueden reducir la posibilidad de que se produzca un movimiento importante de la moneda, haciendo más difícil el pago de una deuda en la moneda de otro país. El efecto de los swaps puede ser considerable en el balance, ya que sirven para compensar y estabilizar los flujos de caja, los activos y los pasivos.

Sucesos notables

Un ejemplo de los riesgos que conllevan los derivados puede encontrarse en los acontecimientos que condujeron a la crisis de las hipotecas subprime. La incapacidad de identificar los riesgos reales de la inversión en valores respaldados por hipotecas y otros valores, y de protegerse adecuadamente contra ellos, provocó una cadena de acontecimientos. Corporaciones, instituciones y organizaciones interconectadas se encontraron instantáneamente en bancarrota como resultado de una posición de derivados mal escrita o estructurada con otras empresas que fracasaron.

Una de las principales razones por las que este peligro se incorpora a los derivados es por el riesgo de contraparte. La mayoría de los derivados se basan en que la persona o institución del otro lado de la operación pueda cumplir su parte del acuerdo.

Cuando se utiliza el apalancamiento para establecer complejos acuerdos de derivados, los bancos y otras instituciones pueden llevar grandes valores de posiciones de derivados en sus libros sólo para descubrir, cuando todo se desenreda, que hay muy poco valor real.

El problema se agrava porque muchos contratos de derivados redactados de forma privada llevan incorporadas peticiones de garantías que exigen a la contraparte que ponga más dinero en efectivo o garantías justo en el momento en que es probable que necesite todo el dinero que pueda conseguir, lo que acelera el riesgo de quiebra.

Las claves

  • Los derivados pueden utilizarse para especular, por ejemplo, comprando una materia prima por adelantado si se cree que el precio va a subir pronto.
  • Los derivados pueden utilizarse para cubrir el riesgo celebrando un contrato a largo plazo a un precio fijo para una materia prima con un precio volátil.
  • Hay varios tipos de derivados.
  • La crisis de las hipotecas subprime es un ejemplo del riesgo que conllevan los derivados.

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