¿Quién inventó la gramola?

El otro día estábamos a punto de almorzar en la cafetería Wonderopolis cuando oímos un jaleo junto a la gramola. Un pequeño grupo de animales de granja discutía sobre qué canción poner:

Pollo: ¡Quiero escuchar El baile del pollo!

Perro: Nadie en el comedor quiere bailar. ¿Por qué no jugamos al B-I-N-G-O?

Vaca: Ya sabemos tu nombre, Bingo. Vamos a escuchar «El viejo MacDonald tenía una granja». Así podremos cantar todos juntos.

La vaca dejó caer una moneda en la máquina de discos y «El viejo MacDonald tenía una granja» pronto sonó en los altavoces. Con un cluck-cluck por aquí, un bark-bark por allá, y un moo-moo por allá, los animales pronto tuvieron a todo el comedor cantando.

Esta experiencia de almuerzo musical nos hizo pensar en la gramola. ¿Quién inventó este maravilloso artilugio y desde cuándo existe?

La primera gramola de la historia no se parecía en nada a las gramolas que conocemos hoy en día. El 23 de noviembre de 1889, el inventor Louis Glass instaló una máquina de música en un rincón del Palais Royale Saloon de San Francisco.

La máquina era un fonógrafo Edison modificado con una ranura para monedas e instalado dentro de un armario de roble. Una batería de ácido sulfúrico de 25 libras proporcionaba la electricidad para hacer funcionar el fonógrafo. Sólo podía reproducir un cilindro de cera a la vez, que tenía que cambiarse a mano.

Como la amplificación aún no se había desarrollado, los usuarios tenían que escuchar la música a través de uno de los cuatro tubos de escucha. Los tubos se parecían un poco a los estetoscopios que se introducían en los oídos de la gente. Los pañuelos colgaban del lado de la máquina, para que la gente pudiera limpiar los tubos después de cada uso.

Cuesta cinco centavos cada tubo por canción. Glass se refería a su máquina como un fonógrafo «nickel-in-the-slot». Este nombre acabó convirtiéndose en nickelodeon, que era un apodo popular para las primeras gramolas.

A medida que la tecnología avanzaba, también lo hacía la gramola. En 1906, el «Automatic Entertainer» de John Gabel podía reproducir 24 selecciones diferentes en discos de 10 pulgadas.

En la década de 1940, tres fabricantes competían por construir la mejor gramola del mundo: Wurlitzer, Seeburg y Rock-ola. Después de que RCA Victor introdujera el disco más pequeño de 45 RPM en 1949, las gramolas pronto pudieron ofrecer más selecciones que nunca. Por ejemplo, la gramola «Select-O-Matic» de Seeburg ofrecía 100 selecciones.

La gramola alcanzó posiblemente su máxima popularidad en la década de 1950. Los expertos estiman que en esa época había hasta 750.000 jukeboxes en todo Estados Unidos.

Con el tiempo, los discos dieron paso a los discos compactos (CD). Hoy en día, los jukeboxes modernos simplemente reproducen archivos de música digital. Esto permite a las gramolas actuales ofrecer miles de selecciones.

Rock-ola es la última fábrica de jukeboxes de EE.UU. La empresa sigue suministrando todas las máquinas para Johnny Rockets, una cadena de restaurantes con temática de los años 50. Algunos expertos creen que todavía hay hasta 250.000 jukeboxes en todo EE.UU.

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