Una breve historia de las madres reales y el parto

En 1688, Inglaterra bullía. El rey católico, Jacobo II y VII, era profundamente impopular, pero sus fallos eran tolerados por el pueblo mientras su hija protestante María era la heredera. Pero entonces su segunda esposa, la reina María de Módena, se quedó embarazada – y dio a luz a un hijo.

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Los nacimientos reales siempre han atraído la atención del público, especialmente los que han dado lugar a un nuevo heredero. Recientemente, los historiadores han analizado estos acontecimientos por lo que muestran sobre las prácticas de nacimiento del pasado, ya que los nacimientos reales solían estar mejor documentados que los de los ciudadanos privados. El embarazo real de 1688 está inusualmente bien registrado, en parte porque las hijas de Jacobo, María y Ana (las hijas de su primer matrimonio) eran corresponsales chismosas y sarcásticas.

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Desde el principio, se dudó del embarazo de la reina. Los rumores corrían por el palacio y el mercado. Tal vez el embarazo era falso, o tal vez el nuncio papal, Ferdinado D’Adda, era el padre (ciertamente, su apellido lo convirtió en el blanco de las burlas). «La reina se puso de parto el 10 de junio en el Palacio de Santiago. Fue atendida por tres mujeres: la Mujer de Cámara (un papel similar al de una dama de compañía), una comadrona y su antigua enfermera. Cuando llegó el rey, María le preguntó si había mandado llamar a la reina viuda. «He mandado llamar a todos», fue su respuesta.

En pocos minutos, 67 personas llenaban la sala: la reina viuda, las damas de la corte, el Consejo Privado y los médicos reales. Aunque ella misma no asistió, Ana informó a su hermana de la cadena de acontecimientos: «Cuando estaba muy dolorida, el rey llamó a toda prisa a mi Lord Canciller, que se acercó a la cabecera para mostrar que estaba allí, a lo que el resto de los Consejeros Privados hicieron lo mismo», escribió. «Entonces la reina deseó que el rey ocultara su rostro con su cabeza y su periwig, lo que él hizo, pues dijo que no podía ser llevada a la cama y que tantos hombres la miraran; porque todo el Consejo estaba cerca de los pies de la cama…»

María de Módena con su hijo, Jacobo Francisco Eduardo Estuardo. Jacobo reclamó más tarde los tronos de Inglaterra, Escocia e Irlanda y fue conocido como «El Viejo Pretendiente». (Foto de Hulton Archive/Getty Images)

Cuando María dio a luz a un niño, el rey invitó al Consejo Privado a dar testimonio de la legitimidad de la descendencia real. A Jacobo y María les debió parecer que una sala de partos repleta de dignatarios podría frenar los rumores. No fue así.

Las habladurías decían que el nacimiento era falso: se había introducido un bebé de contrabando, escondido en una cacerola para calentar la cama. O tal vez el nacimiento fue real… pero el bebé había muerto y había sido sustituido por el hijo de la nodriza – y el nuevo bebé James era en realidad el hijo de un fabricante de ladrillos.

Antes de que se cumpliera un año, la hermanastra del bebé, María, y su marido, Guillermo de Orange, llegaron a Inglaterra y se hicieron con el trono. Ana acabó sucediendo a la pareja como gobernante, pero no le fue mejor a la hora de asegurar la línea: tuvo cinco mortinatos, siete abortos y cinco nacimientos vivos, ninguno de los cuales llegó a la edad adulta. (Sin embargo, no tuvo 17 conejos sustitutos, como sugiere la reciente película La favorita).

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La princesa Carlota

Un parto real exitoso podría hacer carrera a los asistentes al nacimiento. Cuando nació su hijo, Jacobo II dio a la comadrona 500 guineas y nombró caballero al médico de la reina en el acto; Charles Locock, obstetra de la reina Victoria, recibió 1.000 libras esterlinas por atender el parto de la princesa Victoria; los ginecólogos y obstetras de Isabel II recibieron títulos de caballero, al igual que los directores del equipo médico de la duquesa de Cambridge, formado por 20 personas.

Pero cuando las cosas salían mal, las consecuencias del escrutinio público del nacimiento real podían ser devastadoras.

Richard Croft fue el principal «accoucheur» (obstetra actual) de principios del siglo XIX. Cuando la única hija del príncipe de Gales, la princesa Carlota, de 21 años, se quedó embarazada de nuevo tras dos abortos, Croft fue la elección obvia para dar a luz a la niña. La princesa y su marido, el príncipe Leopoldo de Sajonia-Saalfeld, decidieron quedarse en su residencia de campo para el parto. Cuando Carlota se puso de parto a las siete de la tarde del lunes 3 de noviembre de 1817, los jinetes del expreso se dirigieron a Londres con órdenes de que asistiera el Consejo Privado. Se reunieron en la biblioteca adyacente a la habitación de la princesa y fueron informados regularmente mediante notas enviadas desde la sala de partos.

La princesa Carlota de Gales -única hija de Jorge IV y Carolina de Brunswick- con su marido Leopoldo de Sajonia-Coburgo, más tarde Leopoldo I de Bélgica. Murió al dar a luz en 1817. (Foto de Photo12/UIG vía Getty Images)

Carolina, Croft y la Sra. Griffiths (la «enfermera mensual» que asistía al acoucheur y cuidaba de la madre y el niño durante un mes) se reunieron poco después con el médico de guardia y cuñado de Croft, Matthew Baillie. En las primeras horas de la mañana, se llamó a otro ayudante, John Sims. Los tres hombres coincidieron en que el parto era lento pero normal y que, según la práctica, había que dejar que la naturaleza siguiera su curso. Como las contracciones de la princesa continuaban y «no mostraba signos de falta de fuerza durante el parto», los médicos decidieron no utilizar fórceps para acelerar el nacimiento.

Finalmente, tras 50 horas de parto, la princesa dio a luz a un niño muerto. Los esfuerzos por reanimarlo mediante un baño caliente fracasaron. Charlotte, dijo Croft más tarde, parecía «tan bien como suelen estar las damas, después de trabajos igualmente prolongados» y tomó caldo de pollo, tostadas y un vaso de oporto. Los médicos se retiraron a descansar y el príncipe Leopoldo se unió a su esposa. Un poco más tarde volvieron a llamar a los médicos: Charlotte se estaba deteriorando rápidamente. Escuchaba un «ruido de canto en su oído» y sufría «afecciones espasmódicas del pecho», es decir, convulsiones. El remedio más utilizado, el láudano, no sirvió de nada: le costaba respirar, su pulso se volvía irregular y su piel se enfriaba. A las 2.30 de la madrugada del 6 de noviembre de 1817, Charlotte murió.

La efusión de dolor por la princesa muerta fue intensa. «Fue como si todos los hogares de Gran Bretaña hubieran perdido a su hija favorita», escribió un comentarista. Su muerte provocó que sus tíos y tías se apresuraran a ir a sus habitaciones para asegurar la línea de sucesión. Los primeros en hacerlo fueron el príncipe Eduardo y su esposa, la princesa Victoria. Su hija, nacida en 1819, se convirtió en la nueva heredera: Victoria.

Aunque la familia real no culpó a Croft de la muerte de Carlota, no fue así para el público, para muchos de sus colegas y para sus antiguos pacientes, que exigieron «alguna declaración adecuada de los médicos… porque ciertamente no aparecen satisfactoriamente». Plagado por las murmuraciones, Croft se suicidó.

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La reina Victoria

La muerte de Charlotte estimuló una mayor inclinación por la intervención médica en los partos mediante el uso de instrumentos y medicamentos – y su prima Victoria adoptaría ella misma una de esas intervenciones.

En comparación con muchas de sus predecesoras, el camino de la reina Victoria hacia la maternidad múltiple fue tranquilo: nueve embarazos llegaron a término. Sin embargo, aunque Victoria disfrutó de su embarazo («una felicidad inimaginable», escribió sobre su noche de bodas), describió el lado negativo de sus numerosos embarazos: «Dolores, sufrimientos, miserias y plagas… Tuve que soportar nueve veces, durante ocho meses, a los enemigos antes mencionados, y me cansé mucho; uno se siente tan inmovilizado, con las alas cortadas, de hecho….. sólo la mitad de uno mismo». Aunque no era protofeminista, Victoria apreciaba la carga del parto, y cuando oyó hablar de un método de alivio, lo aprovechó: la anestesia.

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En 1847, el obstetra de Edimburgo James Simpson demostró que el cloroformo podía mitigar el dolor del parto. La noticia se filtró en el círculo social de Victoria; algunas de sus amigas exigieron a sus acólitos «dar a luz sin saberlo».

La reina Victoria con su tercer hijo Arthur William, duque de Connaught, más tarde mariscal de campo Connaught. (Foto de Rischgitz/Getty Images)

Para el nacimiento del octavo hijo de Victoria, se contrató al propio Simpson para que se uniera a su equipo habitual de partos formado por Charles Locock («El gran repartidor»), la enfermera Mary Lilly y el príncipe Alberto, que estuvo presente en los nueve nacimientos. Los principales estadistas se sentaron fuera de la sala, pero con la puerta abierta para poder ver el proceso. Simpson anestesió a la reina goteando cloroformo sobre un pañuelo metido en un embudo a través del cual respiró. «El efecto», escribió Victoria en su diario, «fue calmante, tranquilizador y delicioso sin medida».

Sin embargo, la insistencia de Victoria en utilizar la anestesia no fue sencilla. La opinión religiosa estaba en contra: el alivio del dolor durante el parto «privaría a Dios de los profundos gritos de auxilio que surgen en los momentos difíciles», explicó un clérigo. A la mujer «se le había ordenado que ‘en el dolor’ diera a luz». La opinión de los médicos también estaba dividida: «peligroso e innecesario», decía la revista médica The Lancet. Victoria volvió a utilizar la anestesia para su último parto, el de Beatriz.

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La reina Isabel II

Cuando la princesa Isabel, la futura reina, se quedó embarazada de su primer hijo en 1948, también recurrió a una serie de luminarias ginecológicas y obstétricas. Cuatro de ellos, de hecho.

El parto en sí tuvo lugar en la Sala Buhl del Palacio de Buckingham, normalmente una habitación de invitados con una preciosa vista del Mall. Sin embargo, no se trató de un «parto en casa» en el sentido habitual: la habitación se convirtió en un hospital en miniatura, como volvería a serlo en 1951 cuando se le extrajo el pulmón al rey Jorge VI.

¿Quién estaba en la habitación con la joven princesa? (El príncipe Felipe no estuvo; jugó al squash durante el nacimiento de Carlos, llevando champán y claveles a Isabel una vez terminado. Pero sí asistió al nacimiento de su cuarto hijo, el príncipe Eduardo, en 1964, al igual que todos los padres reales desde entonces). En concreto, ¿quién estuvo allí para presenciar formalmente el nacimiento? A lo largo de los siglos, los 67 testigos de la época de María de Módena se redujeron a uno solo: el Ministro del Interior. Para el propio nacimiento de Isabel, el político conservador William «Jix» Joynson-Hicks había sido convocado desde su cama para verla nacer por cesárea en casa de los padres de la Reina Madre. La pregunta era, ¿continuaría esta costumbre?

La princesa Isabel sosteniendo a su hija, la princesa Ana, con las abuelas, la reina María (izquierda) y la reina Isabel. (Foto de Central Press/Hulton Archive/Getty Images)

Alan ‘Tommy’ Lascelles, secretario privado del rey Jorge VI, discutió el asunto con el rey (la propia Isabel no fue consultada). Lascelles estaba en contra: tener al ministro del Interior como «una especie de comadrona supernumeraria… era anticuado y ridículo» y sin ninguna base constitucional. Pero Isabel lo consideraba importante, por lo que se invitó al ministro del Interior, James Chuter Ede, a estar «presente cuando nazca el bebé de la princesa Isabel».

Poco antes de la fecha prevista, el Alto Comisionado canadiense se reunió con Lascelles y señaló que los Dominios tenían tanto interés en el próximo heredero como los británicos. Los representantes de los Dominios también serían invitados a presenciar el nacimiento, ¿no es así? Alarmado, Lascelles volvió a consultar al rey, señalando que «si se observaba el antiguo ritual, habría no menos de siete ministros sentados en el pasillo».

Ese mismo día, el Palacio de Buckingham anunció el fin de «una costumbre arcaica». Así, cuando nació Carlos, sólo asistió el personal médico.

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Los partos de la realeza no son, por supuesto, partos típicos: son partos apoyados por recursos masivos. La familia real moderna ha tendido a ser médica en sus elecciones, favoreciendo los partos asistidos por obstetras en lugar de por comadronas (como ha sido la tendencia del Reino Unido en general). A pesar de estos recursos, una futura madre real no ha sido completamente libre de elegir cómo dar a luz: a lo largo de la historia, los miembros de la familia, los estados y el público han influido en cómo las mujeres reales han dado a luz a sus hijos. La elección de los miembros de la realeza de quién les ayudará se ha basado en la reputación profesional, pero también en las recomendaciones personales de amigos y familiares, lo que ha dado lugar a dinastías de asesores médicos implicados en múltiples partos reales con múltiples miembros de la familia real.

El duque y la duquesa de Sussex -Harry y Meghan- son la última pareja real cuyo embarazo está atrayendo un gran interés, y parece que esperan desviar o al menos posponer esa atención. «Sus Altezas Reales», decía recientemente un comunicado del Palacio de Buckingham, «han tomado la decisión personal de mantener en privado los planes en torno a la llegada de su bebé». La historia diría, buena suerte para ellos.

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La Dra. Laura Dawes es historiadora de la medicina, autora y locutora. Su libro más reciente es Fighting Fit: The Wartime Battle for Britain’s Health (2016)

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