Una oda a Excel: 34 años de magia

En una época en la que el «software se está comiendo el mundo», ¿qué podemos aprender de la herramienta que ha resistido la prueba del tiempo? Este artículo ilustra cómo los fundamentos que hay detrás de Excel pueden utilizarse para imaginar la próxima ola de tecnologías a prueba de balas.

2015: Te quiero
2016: Te quiero
2017: Te quiero
2018: Te quiero
2019: Te quiero

Un «te quiero» por cada año desde que me enamoré de… Microsoft Excel…

Tal vez te sorprenda saber que no soy el primero en escribir una carta de amor a Excel (o en utilizarlo para crear una), ni en confesar una adicción a Excel. Pero en una época en la que el software se está «comiendo el mundo», quiero hablar de la herramienta que ha resistido el paso del tiempo.

Un año en Excel

Al igual que muchas otras «relaciones», conocí Excel unos años antes, pero el fuego se encendió en 2015. Digo en broma que fue el «año de la hoja de cálculo» porque pasé la mayor parte de ese año viviendo en una.

Trabajé como analista de negocios haciendo números para el Fortune 500. Recuerdo perfectamente que el primer día me dijeron que me fijara en que los otros consultores, más experimentados, no utilizaban el ratón del ordenador mientras navegaban por sus hojas de cálculo. Sus circuitos habían convertido las combinaciones de CTRL+ en memoria muscular. En los años anteriores, pensaba que mi capacidad para crear un gráfico de dispersión con una línea de tendencia significaba que dominaba la herramienta. Pero ese año conocí el inmenso poder de Excel. Utilizábamos la herramienta para construir complejos modelos que predecían cualquier cosa, desde el precio del petróleo a años vista hasta la minimización de la canibalización inmobiliaria. Todo lo que construíamos era profundamente complicado y propio, pero también con una sola herramienta: Excel.

Durante mis 11 meses en ese trabajo, estimo que pasé más de 1500 horas en Excel. Para tener una perspectiva, hay menos de 6000 horas en total a través de esos días de trabajo; incluyendo el sueño y cualquier otra cosa que logré encajar alrededor de Excel. (Es mejor que apuestes que lo he calculado con una hoja de cálculo)

Para ser claro, no me arrepiento ni un minuto de esto. Pero sí quiero reflexionar sobre ello.

A medida que la tecnología se hace más omnipresente en nuestras vidas, hemos empezado a defender a los tecnólogos que están detrás de estos inventos. Escribimos sobre los últimos gadgets y las empresas de SaaS como si fueran a cambiar el curso de la historia, mientras que los VC están dispuestos a apostar millones en la próxima cohorte. Basta con considerar cómo Musk, Zuckerberg, Page y Bezos se han vuelto tan comunes como los nombres de las celebridades en el hogar.

Pero yo quiero hablar de Daniel Bricklin y Doug Klunder, o de la pieza de software que a pesar de haber sido inventada hace más de 30 años, vive en cientos de millones de máquinas. Quiero hablar de una herramienta que impulsó industrias completamente nuevas y que sigue siendo el mayor competidor de muchas empresas de la nueva era.

Incluso después de décadas de innovación, quiero hablar de Excel.

Habla de la ubicuidad

«Excel es uno de los productos más exitosos de la historia del software». – Andy Lee, ingeniero de desarrollo de software para socios de Excel

Tanto si te gusta Excel como si no, es difícil discutir que ha sido uno de los principales puntales de la empresa moderna.

Sólo en términos de pura penetración en el mercado, Microsoft cree que 1 de cada 5 adultos utiliza Excel. Y a pesar de los recientes avances de competidores como las hojas de Google, se estima que todavía hay 1.200 millones de licencias de Microsoft Office dando vueltas. Compara los 13,8 mil millones de dólares que MS Office recaudó durante 2016 en relación con los 1,3 mil millones de dólares de GSuite, y tendrás una idea del dominio sostenido del mercado.

Pero lo que es aún más impresionante de esta hazaña es que estamos hablando de un software que se introdujo hace más de 3 décadas. Y a pesar de las numerosas actualizaciones y la creación de las ahora 476 funciones, los conceptos detrás de Excel e incluso parte del código original aún permanecen. (Más adelante se habla de esto)

«Se podría pensar que no hay código de hace 15, 20 o 30 años, pero gran parte de él sigue estando». – Andy Lee, ingeniero de desarrollo de software asociado a Excel

Se esperaría que este software milenario estuviera ya obsoleto, pero en cambio está prosperando. Una simple búsqueda en Udemy de «Excel» genera más de 10000 resultados, frente a los 7000 de Javascript. Al parecer, también es la habilidad número uno mencionada en los anuncios de empleo, encontrando su camino en uno de cada tres. Y si aceptamos la naturaleza fundamental de las hojas de cálculo en el sentido de que son realmente programas, Excel sigue siendo el entorno de desarrollo de software más popular del mundo.

«Microsoft Excel es la aplicación empresarial más familiar, flexible y ampliamente utilizada en el mundo debido a su capacidad para adaptarse a casi cualquier proceso empresarial.» – La historia de Microsoft Excel

La combinación de una insana compatibilidad con versiones anteriores (¡más de 30 años!), una suave curva de aprendizaje y una interoperabilidad casi completa ha hecho que Excel sea líder del mercado durante mucho más tiempo del que muchas empresas podrían imaginar. Quizás lo más importante es que la gente puede confiar en que puede utilizar el programa completamente fuera de la caja. No hay dependencias, no hay plantillas; simplemente funciona.

Por eso, a pesar de que se han lanzado cientos de nuevos productos de Microsoft desde la creación de Excel, el CEO Satya Nadella sigue pensando que su producto de hoja de cálculo destaca.

«Piensa en un mundo sin Excel. Eso es simplemente imposible para mí». – Satya Nadella

Cambiando el curso de la historia

Aunque sea un poco dramático, Microsoft Excel cambió fundamentalmente la forma en que la gente dirige sus vidas y sus negocios.

Personalmente, lo hago todo en hojas de cálculo. Hago un seguimiento de mi vida (desde la frecuencia con la que hago ejercicio hasta la frecuencia con la que uso el hilo dental), creo listas, proyecto mis finanzas y mucho más. La belleza de las hojas de cálculo está en los fundamentos, que es precisamente la razón por la que la herramienta puede traducirse en docenas de usos prácticos.

«Nunca sé cómo utiliza la gente Excel, porque se usa de muchas maneras diferentes». – Terrence Huang, Partner Development Mangaer en Excel

Canal de Youtube: «Excel is Fun»

En su esencia, Excel hizo y sigue haciendo algo muy fundamental. Tomó algo que antes estaba reservado a unos pocos elegidos -el análisis numérico intensivo- y lo hizo accesible, e incluso agradable, para el resto del mundo.

«Excel cambió realmente la forma en que funcionan los negocios, al facilitar a la gente el uso y la posibilidad de tomar decisiones y hacer cálculos y poner gráficos en sus datos» – Derek Burney, Corp VP Data and BI, VP – Data and Business Intelligence

Aunque Excel no inventó fundamentalmente la hoja de cálculo (ya hablaremos de eso más adelante), fue el vehículo para llevar el cálculo dinámico a la corriente principal. Zuck no fue el primero en construir una red social, ni Musk el único que pensó que se podía hacer una expedición espacial comercial. Pero ellos son los que construyen esas cosas a escala, al igual que Excel tomó el concepto de la hoja de cálculo y lo entregó al mundo.

La llegada de MS Excel fue una de esas innovaciones que definen la era; una que «lanzó miles de empresas nuevas y justificó millones de despidos», y ahora ha estimulado industrias completamente nuevas. Basta con considerar la franja de puestos de trabajo que han surgido en el ámbito de la analítica empresarial, como en el que yo pasé la mayor parte de 2015. Estos puestos de trabajo exactos no existían hasta que Excel nos permitió procesar y visualizar los datos; jugar con el «qué pasa si».

«Las empresas y las organizaciones tienen una gran cantidad de información o datos que están en los sistemas de back-end, y tenemos que ser capaces de capacitar a las personas para mirar esos datos, girarlos, analizarlos, pivotarlos, y examinarlos de diferentes maneras para que puedan descubrir alguna idea. Por lo tanto, Excel desempeña un papel tremendo en todo el mundo de la inteligencia empresarial, en virtud del hecho de que es la herramienta que la gente utiliza. Es la que realmente tocan». – Derek Burney, Corp VP Data and BI, VP – Data and Business Intelligence

La mayoría de las empresas se construyen completamente a partir de Excel. Y para aquellas en las que Excel no es una misión crítica, casi siempre sigue siendo parte de la misión. Lo que es a la vez una locura y también increíble, es que todavía están surgiendo nuevas empresas en 2019 que todavía tienen a Excel como su mayor competidor.

¿El competidor más feroz de la mayoría de las empresas emergentes? Las hojas de cálculo personales ya resuelven el 90% del problema.

– Hjalmar Gislason (@hjalli) February 2, 2018

Y aunque han surgido numerosas nuevas tecnologías y las empresas recaudan millones de dólares, la gente sigue optando por Excel. Según un estudio de Gartner en 2015, más de la mitad de los líderes de TI dijeron que «mayormente» o «completamente» optan por las hojas de cálculo cuando realizan análisis. Esto solo indica la competencia explícita que supone Excel en la industria del análisis de datos, pero no transmite la ilimitada aplicación para la que la gente utiliza la herramienta: construir listas de tareas, registros de ejercicios, hojas de inventario y mucho más. Incluso Excel utilizó su producto para generar la lista de confirmación de asistencia para la celebración de su 30º aniversario.

«Las hojas de cálculo se utilizan para todo. Desde bases de datos ligeras, hasta listas de tareas y programación, pasando por la recopilación de datos, el análisis de datos y el procesamiento empresarial sofisticado. Todos estos son ejemplos de usos comunes del software de hojas de cálculo, y esto no es, obviamente, una lista exhaustiva de las cosas para las que se utilizan las hojas de cálculo.» – Hjalmar Gislason

Imaginando un mundo sin Excel

» Sentado al lado de una persona en un avión y empezó a hablar y me agarró por la camisa, «¿Trabajas en Excel? Me encanta Excel»». – Jon Devaan, Sr. VP Windows Development

La gente (como yo) no sólo usa Excel. Lo aman. Y mientras investigaba para este artículo, me topé con una simple pregunta: «Si Excel desapareciera, ¿qué utilizarías?»

Para algunas de las soluciones más sencillas que ofrece, sin duda hay paralelismos. Pero para sus aplicaciones más complicadas, no estoy seguro de que haya realmente un sustituto. Realmente me pregunto cuántas empresas se quedarían «cagadas» si Nadella se despertara un día y decidiera eliminar Excel.

¿Cuántas empresas no podrían funcionar?

Considera no sólo el número de negocios explícitos que se construyeron a partir de Excel, sino también la gran cantidad de inteligencia empresarial que funciona a partir de la herramienta. Todos los cuadros de mando. Todas las decisiones financieras. Todas las previsiones. Gran parte de nuestro ecosistema empresarial funciona con este producto; sin duda, todos los puestos de trabajo que he ocupado en los últimos 5 años.

«Tenemos empresas financieras que lo utilizan para procesar grandes cantidades de datos y realizar simulaciones para ayudar a determinar lo que va a suceder en el mundo. No sólo utilizan Excel como herramienta para escribir fórmulas. En realidad, construyen soluciones sobre Excel. Cosas que han estado funcionando durante 10-15 años». – Terrence Huang, Partner Development Mangaer at Excel

Cuando Hiten Shah preguntó en Twitter «¿Cuál es una aplicación/producto que usas en el trabajo y sin la que no puedes vivir?», el comentario más votado -superando a las aplicaciones de la nueva era como Zoom, Slack, Notion, 1Pass, Webflow y muchas más- no fue otro que el abuelo Excel.

Si fuera una decisión entre mantener #Excel o, literalmente, cualquier otra app – se quedaría con Excel pic.twitter.com/9IcG978pQ5

– Jon Carroll (@jondcarroll) 22 de julio de 2019

Así que aunque Excel no se quede para siempre, es realmente difícil imaginar un pasado, un presente y un futuro sin él. Y durante su reinado, ciertamente ha cambiado el curso de la historia.

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La historia de Excel

34 años de magia

Por mucho que me guste el producto (¿te he dicho que me encanta Excel?), también he llegado a amar la historia de MS Excel.

Si nos remontamos a la invención de Excel (hace 34 años), han cambiado muchas cosas en la forma de comunicarse y trabajar. Y, sin embargo, Excel en sus fundamentos no lo ha hecho.

Antes de que se te pongan los pelos de punta, es importante señalar que Microsoft no inventó el concepto de hoja de cálculo. Si no es Microsoft, ¿quién inventó la hoja de cálculo? Hay que agradecérselo a Dan Bricklin y a Bob Frankston.

Dan es considerado comúnmente como el inventor o «padre de la hoja de cálculo», tras crear la primera aplicación de hoja de cálculo: VisiCalc -que significa calculadora visible- en 1979, junto con Bob Frankston. Dan fue la primera persona que conceptualizó la estructura en forma de cuadrícula que sigue siendo la columna vertebral de la hoja de cálculo moderna. De hecho, si se busca «¿quién creó Excel?» en Google, aparece el nombre de Dan, a pesar de que nunca fue empleado de Microsoft.

«Me imaginé una pizarra mágica, que si borrabas un número y escribías algo nuevo, todos los demás números cambiaban automáticamente Me imaginé que mi calculadora tenía un hardware de ratón en la parte inferior y un head-up display como en un avión de combate.»- Dan Bricklin, TEDxBeaconStreet 2016

Como tecnología, la invención de la hoja de cálculo aceleró toda la industria del PC. A Steve Jobs se le atribuye la afirmación de que VisiCalc, impulsó el Apple II hasta el éxito que alcanzó más que cualquier otro evento individual.

«Ha habido dos explosiones reales que han impulsado la industria. La primera ocurrió realmente en 1977 y fue la hoja de cálculo». – Steve Jobs

Este fue realmente el comienzo de la informática WYSIWYG (What You See Is What You Get), algo que ahora damos en gran medida por sentado. Las contribuciones de Bricklin y Frankston fueron ampliadas en 1983 por otra empresa, Lotus Software (que más tarde formaría parte de IBM), lanzando un Lotus 1-2-3 más popular.

Por la misma época, Microsoft ya había lanzado su precursor de Excel llamado Multiplan (nombre en clave: Electronic Paper), que desgraciadamente tuvo dificultades para competir con el Lotus 1-2-3. De hecho, Jon DeVaan (miembro de Excel 1.0) recuerda que en 1984 el mercado de las hojas de cálculo era prácticamente el 100% de MS-DOS y Lotus 1-2-3.

Recalc or Die

Microsoft decidió invertir en el desarrollo de un nuevo producto bajo el nombre en clave: Odyssey.

Con el éxito que tiene ahora Microsoft, es difícil imaginarse a la compañía como un desvalido o que el proyecto Odyssey fuera uno que desafiara las probabilidades, pero los creadores de Excel 1.0 eran sólo un pequeño equipo de cuatro personas: Mike Koss (jefe de equipo), Jabe Blumenthal (director de programa), Doug Klunder (desarrollador principal) y Jon DeVaan (protección anticopia). Otros miembros del primer equipo son Steve Hazlerig, Ed Ringness, Charles Simonyi y John Hopper. Para hacerse una idea de la época en la que se creó Excel, considere que Microsoft reveló su ratón, el Microsoft Mouse, sólo dos años antes, en 1983.

«Fue un producto que Microsoft construyó desde cero. Comenzó como un producto de poca monta y tuvo un éxito sin precedentes y ahora es una verdadera parte de misión crítica en la mayoría de las empresas de todo el mundo.» – Andy Lee, Ingeniero de Desarrollo de Software para Socios de Excel

Históricamente, cuando Lotus 1-2-3 estaba superando a Microsoft en las máquinas MS-DOS, Microsoft tomó la difícil decisión de desarrollar un producto para el Mac, ya que Lotus no estaba disponible en ese sistema operativo y era más rápido para realizar el cálculo requerido. La decisión no se tomó a la ligera, ya que Doug Klunder dimitió cuando se tomó la decisión.

«Imagínese tener este producto en el que uno de sus componentes clave sólo lo entiende este tipo que dejará de trabajar rutinariamente y se irá a ser un trabajador agrícola migrante en California. No era necesariamente el más tradicional o estable de los entornos». – Jabe Blumenthal

«Causó un poco de un problema cuando me fui en el medio. En lugar de tratar de escribir todo, presenté lo que era esencialmente una conferencia de tres días sobre el diseño de Excel … que fue grabada en video para su referencia.» – Doug Klunder

Por suerte para todos nosotros, Doug regresó después de una temporada cultivando campos de lechugas, para crear lo que quizás fue la característica más crítica de Excel 1.0. Refiriéndose a Excel como «su bebé», Klunder estima que originalmente se unió a Microsoft en algún momento entre el número de empleados 45 y el 65.

«Vivía literalmente en mi oficina, durmiendo sólo unas horas por noche y produciendo código a todas horas, y la ventana de la oficina se enfriaba demasiado por la noche». – Doug Klunder

Quizás la característica ganadora de Excel fue su capacidad de recálculo que desarrolló Doug. El lema no oficial del equipo era «Recalc or Die» (Recalcular o morir) después del «recalc inteligente» de Klunder. En lugar de recalcular toda la hoja a medida que se realizaban cambios, los algoritmos de Klunder sólo recalculaban las celdas afectadas por el cambio. En una época en la que la potencia de cálculo era una fracción de lo que es hoy en día, esto supuso una enorme hazaña de rendimiento que hizo que Microsoft se adelantara.

«Aquellos primeros PC no podían procesar los números de la forma en que lo hacen las potentes máquinas de hoy en día, con el resultado de que cambiar un número en una hoja de cálculo podía hacer que las cosas se detuvieran mientras el cambio se propagaba por todos los cálculos interconectados.» – Doug Klunder

La fecha de lanzamiento de Excel 1.0 fue el 30 de septiembre de 1985 y, desde que salió, Excel tomó verdaderamente la delantera. En los años siguientes, también se adjudicó muchas otras «primicias», como ser el primero en permitir a los usuarios personalizar la apariencia de las hojas de cálculo, el autocompletado y la capacidad de copiar celdas de forma inteligente.

Y a pesar de que Excel parece el nombre perfecto en retrospectiva, el nombre en clave del proyecto era en realidad Odyssey y los nombres potenciales del producto en ese momento incluían Master Plan y Mr. Spreadsheet. ¿Te imaginas que escribiera «Una oda al señor hoja de cálculo»?

Tengan en cuenta que este fue un producto hecho en los tiempos en que Microsoft aún no había salido a bolsa y la mayoría de los productos aún eran tocados por Bill Gates. Y creo que, en gran medida, el motivo por el que Excel surgió como líder de las hojas de cálculo fue la ética que había detrás de Bill y del equipo de Excel. De hecho, Klunder da crédito al propio Gates por la idea de cómo implementar la característica de recalcado inteligente que define el producto, a pesar de que Gates le dijo que implementó algo completamente diferente.

«Bill Gates era increíblemente técnico. Entendía las Variantes, y los objetos COM, y el IDispatch y por qué la Automatización es diferente a las vtables y por qué esto podría llevar a interfaces duales. Se preocupaba por las funciones de fecha. No se entrometía en el software si confiaba en la gente que estaba trabajando en él, pero no se le podía tomar el pelo ni un minuto porque era un programador. Un programador de verdad, de verdad». – Mi primera reseña de BillG

La historia se reduce a un equipo que se centró en objetivos a largo plazo y construyó un sistema que podría (y sería) líder del mercado durante décadas.

Microsoft Excel 1.5 para Mac (1985)

«Cuando piensas en la longevidad de Excel, es increíble. Teníamos esta increíble ética de ser realmente eficientes en la forma de programar Excel, lo que creo que es un excelente fundamental a largo plazo.» Jon Devaan, Sr. VP Windows Development

«Por supuesto que se han añadido muchas características, pero los fundamentos de la hoja de cálculo son los mismos. Y yo sigo utilizando hojas de cálculo que creé hace 25 o 30 años». – Doug Klunder

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En una época en la que «el software se está comiendo el mundo», debemos preguntarnos: «¿Qué podemos aprender de esta historia de Excel?»

Si puedo transmitirles algo en este artículo, no es mi amor por Excel ni cuánto dinero gana Microsoft, sino cómo las hojas de cálculo cambiaron fundamentalmente el acceso a la información. Tomó algo que sólo unos pocos podían procesar (los datos) y permitió al mundo tocarlo, verlo y manipularlo. Ya no había sólo una caja negra.

«Eso era realmente lo importante en aquel momento, trasladar el software desde, ya sabes, el modo de usuario de la tesis doctoral a algo que una persona media pudiera utilizar». Jon Devaan, Sr. VP Windows Development

El concepto de permitir el acceso es algo que, como usuarios, a menudo damos por sentado, pero es un principio que los tecnólogos han estado aprovechando durante décadas. Y al igual que Excel no inventó la hoja de cálculo, no es necesario inventar el concepto, sino construir el puente de acceso. Este puente de acceso simplemente necesita identificar una restricción para muchos individuos y eliminarla, idealmente con tecnología, al igual que Klunder permitió la alta computación en máquinas lentas con calcografía inteligente.

Para ser más concretos, aquí hay algunos ejemplos de la nueva era:

  • Empresas como Webflow o WordPress o Squarespace hacen que sea excepcionalmente fácil crear sitios web.
  • Ghost, con el que está creado este blog, hace que sea excepcionalmente fácil lanzar un blog de alta calidad en minutos.
  • Stripe, hace que sea excepcionalmente fácil para los comerciantes independientes vender en línea, al igual que Shopify hizo que fuera excepcionalmente fácil para cualquier persona mayor iniciar un negocio de comercio electrónico.

El mundo ya glorifica estas herramientas, pero a menudo no se sienta a reflexionar sobre el acceso totalmente nuevo que nos han dado. Sin estas herramientas, sólo un pequeño subconjunto de personas con experiencia a medida podía participar. Ahora, todo el mundo puede.

En medio de la revolución «sin código», podemos considerar que Excel es un caso de estudio esclarecedor que presenta un concepto similar: crear un puente de acceso a algo de valor. Así que la pregunta ahora es: «¿Qué es lo que actualmente está al margen -algo a lo que sólo tienen acceso unos pocos expertos- que beneficiaría fundamentalmente a la población en general? ¿Y qué puede construirse para capacitar a estas personas?»

Ahora nuestro trabajo es identificar algo de valor que mucha gente ha asumido que es inaccesible para ellos, y luego hacerlo accesible.

Larga vida a Excel.

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