Volar durante el COVID-19 no es tan seguro como dice United Airlines

Mientras el sector de los viajes sigue tambaleándose durante la pandemia de COVID-19, un nuevo informe de modelización financiado por una compañía aérea sugiere que el riesgo de contraer el coronavirus a bordo de un avión es mínimo, incluso durante los vuelos de larga duración a plena capacidad.

Pero el informe no debería dar por buenos los vuelos, ya que simplifica en exceso el comportamiento humano y deja fuera variables que podrían afectar al riesgo de transmisión.

El informe fue financiado por United Airlines y el Departamento de Defensa de EE.UU. y es uno de los más amplios realizados hasta la fecha sobre la transmisión de aerosoles a bordo de los aviones. El 15 de octubre, la cuenta de Twitter de United Airlines publicó un enlace a los resultados de la simulación y escribió: «Su riesgo de exposición a COVID-19 es casi inexistente en nuestros vuelos (sí, incluso en un vuelo completo).»

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La industria de las aerolíneas se ha desmoronado debido a las restricciones de los viajes y a la falta de demanda. En un esfuerzo por empezar a ganar dinero de nuevo, United Airlines en particular ha estado a la vanguardia probando medidas como pruebas rápidas y un «pase de salud» digital.»

Los expertos coinciden en que los sistemas de filtración de los aviones, combinados con la obligatoriedad de las mascarillas, reducen el riesgo de contraer el virus que causa el COVID-19. Pero, ¿cómo de bajas son las posibilidades de enfermar en un vuelo, realmente? Probablemente no sean tan bajas como las modeladas por este estudio, que representa el «mejor de los casos» y que probablemente no se ajuste a la realidad, según los expertos.

«Creo que deberíamos tener un saludable grado de escepticismo, ya que fue financiado por la industria que está tratando de hacernos volar», dijo Linsey Marr, una profesora de ingeniería civil y ambiental en Virginia Tech que estudia los aerosoles. «Pero al mismo tiempo, creo que los métodos que utilizaron son sólidos, y las personas que lo hicieron son investigadores cuidadosos. Los resultados me parecen razonables: son el mejor de los casos».

Los investigadores introdujeron un nebulizador por la cabeza de un maniquí para simular la respiración de una persona infectada y liberaron diminutas partículas fluorescentes y marcadas con ADN para medir su propagación por las cabinas de un Boeing 767 y 777 cuando el maniquí llevaba o no una mascarilla quirúrgica. Probaron la deposición superficial de aerosoles colocando pequeñas láminas de acero inoxidable en varias superficies de alto contacto en toda la cabina y simularon a los pasajeros con sensores montados en trípodes y mantas calefactadas para imitar los penachos térmicos que emiten los humanos. Llevaron a cabo experimentos en tierra y en altura de vuelo y encontraron niveles extremadamente bajos de partículas capturadas en las superficies o en los «pasajeros».

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Según sus estimaciones, se necesitaría un mínimo de 54 horas de estar sentado junto a una persona con una infección sintomática de COVID-19 para estar expuesto a una dosis infecciosa del virus.

Pero dos estudios de casos recientes sugieren que el riesgo de exposición al coronavirus a bordo de los vuelos era real, al menos durante las primeras etapas de la pandemia. Ambos estudios informan de grupos de casos derivados de vuelos largos, aunque ninguno de ellos exigía el uso de máscaras y la dinámica de transmisión de estos grupos sigue sin estar clara.

El informe financiado por el Departamento de Defensa parte de un escenario óptimo que probablemente no coincide con el comportamiento humano, dijo Marr. Por ejemplo, la simulación no tuvo en cuenta el hecho de hablar y girar la cabeza hacia un caso índice, lo que podría aumentar tanto la frecuencia con la que se emiten las partículas víricas como la probabilidad de entrar en contacto con ellas. El informe tampoco tuvo en cuenta los baños de los aviones ni lo que los investigadores denominaron «la incertidumbre del comportamiento humano».

«En cuanto se introduce a personas que hablan, no sólo respiran, y se mueven, esas condiciones podrían aumentar fácilmente el riesgo por un factor de 10 a 100», dijo Marr.

Hay dos factores que actúan conjuntamente dentro de la cabina de un avión comercial para reducir el riesgo de transmisión de aerosoles: los filtros de aire de alta resistencia y una alta tasa de ventilación. Marr dijo que los 737 y los aviones más grandes están equipados con filtros HEPA que eliminan hasta el 99% de las partículas del aire, y los aviones intercambian todo el aire de sus cabinas al menos cada dos minutos, si no más rápido.

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Marr dijo que todavía hay incógnitas sobre los riesgos de embarcar, desembarcar y pasar tiempo en las terminales y en los puentes aéreos. Pero, añadió, el informe ayuda a abordar la cuestión limitada del riesgo de exposición durante un vuelo.

«Creo que el riesgo de sentarse realmente en el avión en sí es bajo», dijo.

Aunque todavía estamos aprendiendo más sobre el virus, está claro que volar no es un comportamiento de riesgo cero -muy pocas cosas lo son-, independientemente de lo convincente que intente ser la cuenta de Twitter de United.

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