Histoire du swahili

par John Dean

Bien que l’histoire de la pénétration de la langue swahili depuis l’intérieur côtier de l’Afrique orientale coïncide pratiquement avec celle du commerce arabe vers l’Afrique centrale, l’origine de la langue elle-même reste contestée. Cependant, il est généralement admis que le swahili s’est développé à la suite des échanges commerciaux entre les populations côtières d’Afrique de l’Est et les Arabes. La première référence pour définir les relations commerciales entre les Arabes et la côte est de l’Afrique remonte à la fin du 1er siècle de notre ère.

Avant de m’embarquer sur le chemin détourné de la langue swahili, cependant, je tiens à expliquer que je n’ai pas l’intention de défendre son statut, son existence et sa pertinence pour les Noirs ne demande aucune défense et n’en a pas besoin. Le statut mondial croissant du swahili ne concurrence ni n’exclut l’importance ou les possibilités internationales de toute autre langue africaine. Le swahili (ou kiswahili comme on l’appelle quand on parle la langue) est la langue indigène la plus importante et la plus étudiée d’Afrique, la langue nationale et officielle du Kenya et de la Tanzanie et plus récemment du Rwanda.

Il est parlé comme langue maternelle sur la côte est de l’Afrique et les îles adjacentes à la côte, du sud de la Somalie au nord jusqu’aux côtes du Kenya et de la Tanzanie. C’est également une lingua franca du continent africain, parlée comme seconde langue par des millions de personnes, principalement au Kenya, en Tanzanie, en Ouganda et dans l’est de la RDC. On trouve également des locuteurs au Mozambique, au Rwanda, au Burundi, en Zambie, au Malawi, dans les pays du sud de l’Arabie comme le Yémen et Oman, ainsi que dans d’autres régions du monde. Il est diffusé dans des émissions de radio comme celles de la BBC, de Voice of America et de Deutsche Welle. On l’entend dans les chansons de chanteurs célèbres tels que Miriam Makeba et dans des films populaires comme le Roi Lion. Les Afro-Américains se réfèrent à leur festival culturel annuel comme Kwanzaa, qui est dérivé du mot swahili kwanza ou « premier ».’

Qui parle le swahili ?

Plus de 130 millions de personnes en Afrique orientale et centrale parlent le swahili. Il est largement utilisé au Kenya, en Tanzanie et en Ouganda. Un peu plus d’un million de personnes le parlent comme leur première langue. La plupart des autres parlent couramment le swahili comme deuxième, troisième ou quatrième langue. Ceux qui le parlent en tant que première langue se trouvent le long de la côte de l’Afrique de l’Est, qui s’étend du sud de la Somalie à la frontière entre la Tanzanie et le Mozambique. On trouve également de nombreux locuteurs natifs du swahili sur les îles de l’océan Indien d’Unguja et de Pemba (qui forment ensemble Zanzibar), à Lamu, dans les îles Comores et dans la partie nord-ouest de Madagascar. De nombreux locuteurs du swahili aiment se référer à leur origine. Ainsi, les locuteurs swahili d’Unguja, par exemple, se désigneront comme Waunguja ou Wazanzibari, ceux du Kenya comme Wakenya et ceux de Tanzanie comme Watanzania.

La côte de l’Afrique de l’Est a été visitée par les Arabes et les Perses dès le deuxième siècle de notre ère. Ces visiteurs se sont installés en Afrique et ont épousé des populations locales. De nombreuses personnes locales ont modifié et adopté les traditions des visiteurs. Sur l’île d’Unguja, par exemple, le nouvel an traditionnel, Mwaka Kogwa, est célébré au mois de juin. Cette célébration est similaire au nouvel an perse de Neiruz. Les visites ultérieures des Arabes dans la région ont également introduit la religion islamique, et aujourd’hui, de nombreux locuteurs du swahili dans toute l’Afrique de l’Est sont musulmans. Des voyageurs du Portugal, d’Allemagne, d’Angleterre et de divers pays asiatiques se sont également rendus en Afrique de l’Est. Chaque groupe a laissé son empreinte tant sur la culture que sur la langue. Lamu en tant que centre de la langue et des cultures swahilies, serait un lieu d’intérêt pour les étudiants.

Langue et culture swahilies

Le swahili est une langue bantoue de la famille Niger-Congo et possède une structure bantoue typique et compliquée. Par exemple, le swahili utilise plus de 13 classes de noms, l’équivalent d’une langue romane ayant 13 genres. Trois classes de noms complètes sont consacrées à différents aspects de l’espace et du temps. Le swahili représente une vision du monde africaine très différente de celle d’une langue européenne. Les noms sont regroupés en différentes classes en fonction de leur signification. Les êtres humains, par exemple, appartiennent à une classe : mtu « personne » / watu « peuple ». Les arbres, par contre, appartiennent à une autre classe : mti ‘arbre’ / miti ‘arbres’. Les sens diminutifs et augmentatifs sont également exprimés à l’aide du système de classes nominales. Les formes suivantes du mot ndege ‘oiseau’ indiquent différentes tailles : ndege (oiseau de taille normale) ; kidege (petit oiseau) ; dege (grand oiseau).

Le mot kiswahili est un terme général pour de nombreuses variétés de la langue parlée le long de la côte est-africaine. Il vient du mot arabe sahel, qui signifie  » côte « . Ki- est un préfixe faisant référence à la langue. Dans certaines variétés de swahili, le préfixe de langue apparaît comme chi-, comme dans Chimiini, qui est parlé en Somalie, ou shi-, comme dans Shingazija, une variante parlée sur l’île Ngazija de Comoro.

La langue swahili a été influencée par une variété d’autres langues, y compris l’arabe, le portugais et l’allemand. Il existe de nombreux mots swahili d’origine étrangère, dont les suivants : sita  » six  » (arabe), saba  » sept  » (arabe), shule  » école  » (allemand), bendera  » drapeau  » (portugais), kitabu  » livre  » (arabe) et pesa  » argent  » (hindi).

Tous les locuteurs swahili partagent une façon unique d’exprimer le temps, de jour comme de nuit. Le lever ou le coucher du soleil sont les deux points focaux utilisés pour dire l’heure. La première heure du jour vient donc après le lever du soleil, et non après minuit, et la première heure de la nuit vient après le coucher du soleil. Les locuteurs du swahili ont également la particularité de communiquer entre eux de manière indirecte en utilisant le langage populaire, également connu sous le nom de leso. Ce tissu à usages multiples a généralement une légende qui transmet un message proverbial à son public cible.

Lamu est une ancienne cité-État swahilie de l’océan Indien, au large de la côte nord du Kenya. C’est la ville principale au traditionnel Swahilini – le creuset originel de la culture swahilie. En décembre 2001, l’UNESCO a accordé le statut de patrimoine mondial à la vieille ville de Lamu en citant le fait que la vieille ville avait conservé ses fonctions traditionnelles depuis plus de 1 000 ans.

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