6 fatti sorprendenti sui Quokka

Abbiamo tutti visto le foto che hanno fatto il giro qualche anno fa: una piccola creatura pelosa che si abbaglia alla macchina fotografica, a una foglia, a un turista. Da questa adorabile galleria – che naturalmente è diventata virale – possiamo discernere due fatti: 1) che la piccola creatura pelosa si chiama quokka e 2) che questo quokka deve essere l’animale più felice del mondo. Lo dice anche, proprio lì nella galleria fotografica.

Ma la vita è raramente così semplice. Può essere conosciuto per la sua dolcezza, ma il quokka ha un lato salato. Ma cos’è un quokka? Come si pronuncia il suo nome? E sono davvero così felici e spensierati? Continuate a leggere per un controllo della realtà, e la sobria verità dietro quel sorriso.

Il quokka è un marsupiale.

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I quokka sono marsupiali notturni. Sono alcuni dei membri più piccoli della famiglia dei macropodi (o “big foot”), che comprende anche canguri e wallaby. Il clan dei quokka fa la sua casa nelle paludi e nelle macchie, scavando tunnel nella boscaglia per creare rifugi e nascondigli ed emergendo di notte per trovare il cibo.

Sono l’unico mammifero terrestre sulla Rottnest Island, e sono diventati una sorta di attrazione turistica. I Quokkas furono descritti per la prima volta dal capitano di mare olandese Willem de Vlamingh, che riferì di aver trovato “una specie di ratto grande come un gatto”. Il marinaio schizzinoso chiamò l’isola dei quokka Ratte nest (“nido del ratto”), poi navigò via, presumibilmente verso una fauna più signorile.

Per quanto riguarda la pronuncia, i dizionari offrono due opzioni. I nordamericani di solito lo pronunciano kwo-ka (fa rima con moka), e tutti gli altri dicono kwah-ka (fa rima con wokka wokka). Sta a voi decidere. Ai quokka non importa.

Il quokka ti taglierà.

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L'”animale più felice del mondo” non è tutto rose e fiori. Forse non vorrai sentirtelo dire, ma è vero. I grandi piedi di un quokka sono dotati di artigli molto affilati. Come la maggior parte della fauna australiana, il quokka ti fa il culo se gliene dai la possibilità.

Il giornalista Kenneth Cook lo ha imparato nel modo più duro quando ha cercato di fare amicizia con un quokka lungo una strada sterrata. Cook notò la “bocca piccola e cattiva” dell’animale, ma decise che probabilmente era troppo piccolo per fare molti danni. “Era una bestia dall’aspetto malizioso”, scrisse nel suo libro del 1987 Wombat Revenge, ma non aveva paura. Offrì al piccolo animale un pezzo di mela, che il quokka sputò, e una briciola di formaggio gorgonzola. Il quokka si mise in bocca il gorgonzola, masticò e poi, dice Cook, “cadde a terra svenuto”.

Convinto di aver appena avvelenato la creatura e deciso a salvarla, Cook mise il corpo del quokka nello zaino, lasciò un po’ di spazio per l’aria, si caricò lo zaino sulla schiena e pedalò freneticamente sulla strada per trovare aiuto. Dopo alcuni minuti di scossoni a rotta di collo, il quokka cominciò a rianimarsi e uscì dallo zaino, con gli artigli per primo.

Per paura di voltarsi, nel caso avesse perso il controllo della bicicletta, Cook proseguì. Il quokka gli afferrò il collo e cominciò a gridargli nell’orecchio. La moto continuò ad andare. Il quokka urlante affondò i denti nel lobo dell’orecchio di Cook e rimase appeso lì, a peso morto, come un grande orecchino peloso. Disorientato, il giornalista guidò la sua moto giù da una scogliera e nell’oceano. Riemerso, si guardò intorno e trovò il quokka in piedi sulla riva, che lo fissava e ringhiava.

La storia sembra incredibile, ma Cook non è l’unica vittima di questa creatura affascinante. Orecchie da orsacchiotto e occhi da cerbiatta a parte, questi animali sono pronti, volenterosi e capaci di cavarsela da soli. Ogni anno, l’infermeria di Rottnest Island tratta dozzine di pazienti – per lo più bambini – per i morsi dei quokka.

Tra i loro simili, i quokka sono principalmente un gruppo pacifico. I maschi non combattono per la scelta delle femmine, del cibo o dell’acqua, anche se di tanto in tanto si azzuffano per un bel posto ombreggiato per dormire.

Il Quokka usa gli umani.

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I Quoka, che sono curiosi, attraenti e senza paura, si sono adattati alla presenza umana nel loro ambiente in modo ammirevole. I campeggi e i condomini sono un gioco leale per i quokka affamati, che sono diventati famosi per le incursioni nelle case locali in cerca di spuntini notturni. Gli insediamenti di Quokka sono sorti intorno agli ostelli della gioventù e ai siti turistici – luoghi, in altre parole, dove gli astuti animali hanno la certezza di un pasto facile. Ricercatori di scienze cognitive come Clive Wynne dell’Arizona State University hanno ribaltato la situazione dei quokka installando un negozio in questi stessi luoghi, sapendo che gli animali selvatici faranno i bravi.

Sull’isola di Rottnest, le curiose creature si sono trasformate in un fastidio per gli imprenditori. “Si aggirano per le strade ed entrano nei caffè e nei ristoranti”, ha detto al Daily Telegraph l’agente senior Michael Wear.

Non cercano solo il nostro cibo, però – siamo anche un buon intrattenimento. Mentre seguiva un quokka femmina di nome Imelda attraverso la boscaglia di notte, Matt Hayward, ambientalista della Bangor University, si è reso conto di essere seguito. “Ho sentito dei passi avvicinarsi”, ha detto a National Wildlife. Ogni volta che Hayward spegneva la sua attrezzatura di monitoraggio, i passi cessavano. Proprio quando il suo terrore ha raggiunto l’apice, ha detto, “una piccola testa spuntava da dietro un cespuglio”. Il suo stalker? Imelda.

Il quokka è un tipo tosto.

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Pensate al quokka come al contrario del panda. Dove il panda sembra determinato a cancellare la propria specie dalla faccia della Terra, il quokka è un sopravvissuto grintoso, pronto a fare tutto il necessario per restare nei paraggi.

Per esempio: I panda passano dalle 10 alle 16 ore ogni giorno a foraggiare e mangiare. Perché? Perché il bambù, che costituisce il 99% della loro dieta, non ha quasi nessun contenuto nutrizionale. I quokka, invece, dividono il loro tempo tra mangiare foglie ed erbe e sonnecchiare all’ombra. Quando l’acqua scarseggia, i quokka si nutrono di piante grasse che conservano l’acqua. Quando le foglie buone sono difficili da raggiungere, si arrampicano sugli alberi. Il quokka non si accontenta del cibo inutile.

Sia i panda che i quokka sono inclini a uccidere la propria prole, ma c’è una differenza fondamentale: l’intenzione (o la sua mancanza, nel caso del panda). Quando viene inseguito da un predatore, una mamma quokka in fuga espelle il suo bambino dal suo marsupio. Così lanciato, il piccolo Q si dimena sul terreno, facendo strani rumori sibilanti e attirando l’attenzione del predatore, mentre mamma Quokka fugge per vivere un altro giorno. Può, e lo farà, riprodursi di nuovo. E’ una strategia spietata, ma funziona.

I cuccioli di panda, quei rari e preziosi bambini da un milione di dollari, sono stati uccisi quando le loro stesse madri si sono accidentalmente sedute su di loro.

No, non puoi tenere un quokka come animale domestico.

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Scusi. Le popolazioni di quokka selvatici sono in declino perché predatori invasivi come volpi e gatti si spostano nel territorio dei quokka. Hanno bisogno di rimanere in natura. Non puoi averne uno.

E non cercare di contrabbandarli o di coccolarli: Le autorità di Rottnest Island applicheranno una multa di 300 dollari a chiunque venga sorpreso a toccare un quokka. Non è chiaro se la multa serva a proteggere i quokka o i loro aspiranti tiragraffi umani.

Sì, i quokka sorridono, ma non sappiamo se sono felici.

È feroce, impavido e assolutamente adorabile, ma è felice?

Nessuno lo sa. Gli esperimenti cognitivi di Clive Wynne hanno smentito l’ipotesi a lungo sostenuta che i quokka fossero “molto, molto stupidi” – un’ipotesi, ha detto, che ha trovato anche nella letteratura scientifica. Gli omini sorridenti “non hanno capacità cognitive magiche”, dice, “ma non sono stupidi. Hanno le abilità di cui hanno bisogno – affinate dall’evoluzione nel corso di milioni di anni – per prosperare nel loro ambiente naturale.”

Perché allora sorridono? Considera la Bitchy Resting Face, una condizione di cui soffrono diverse A-lister di Hollywood. Considera il grande squalo bianco, con la sua faccia permanentemente allungata in un ghigno ebete. Il sorriso da Monna Lisa del quokka, dice Clive Wynne, è “un incidente dell’evoluzione”

L’esperto è lui, quindi lo prendiamo in parola. Ma se fossimo tenaci, piccole palle di pelo con facce anime-cute e artigli feroci, anche noi sorrideremmo.

Questa storia è stata aggiornata.

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