Articoli letterari

Definizione di eroe

La parola eroe è comunemente applicata a molti tipi diversi di persone che compiono atti molto diversi. Per esempio, atti straordinari di forza fisica e coraggio, come salvare un estraneo da una casa in fiamme o affrontare un aggressore armato, sono imprese che tipicamente etichettiamo come eroiche. Il coraggio fisico, tuttavia, non è l’unica componente dell’eroismo. Coloro che mostrano coraggio morale, come le persone che mettono in gioco la propria vita o reputazione per fare o dire ciò che è giusto, piuttosto che ciò che è semplicemente popolare, sono anche chiamati eroi. Gli eroi possono anche essere quegli amici stretti o persone care che ammiriamo e trattiamo come modelli di ruolo, chiamando una tale persona “il mio eroe”. Usiamo abitualmente il termine anche per le nostre figure sportive popolari e di talento, sia che il loro comportamento fuori dal campo di gioco possa essere considerato eroico o meno.

Lo usiamo anche per riferirci a persone che sono fonte di ispirazione per gli altri, ispirazione che non si basa necessariamente sulla forza fisica o sulla superiorità morale. Con tutti questi vari usi, spiegare chiaramente il fascino dell’eroismo come tema letterario è difficile. Ad aggravare questa difficoltà c’è il fatto che negli studi letterari, il termine eroe è usato per riferirsi al personaggio centrale di un’opera. John Dryden usò per la prima volta il termine in questo modo nel 1697, ed è ancora comunemente accettato come sinonimo di protagonista, anche quando il protagonista non fa nulla di particolarmente eroico. Abbiamo usato a lungo la parola eroico per riferirsi ad atti che sono speciali o straordinari. Le imprese degli atleti professionisti, le missioni di salvataggio dei soldati e dei vigili del fuoco, il coraggio degli informatori e persino le vite dei personaggi di fantasia nelle nostre opere letterarie più care sembrano, nella nostra mente, certificarli come “eroi”. Arrivare al cuore di ciò che qualifica un comportamento come eroico può spiegare perché il discutibile uso improprio del termine da parte di Dryden ha avuto un tale potere. La parola eroe è di origine greca, e nella mitologia greca si riferiva a coloro che erano favoriti dagli dei o avevano qualità “divine”. L’Oxford English Dictionary descrive gli eroi come “uomini di super forza umana, coraggio o abilità”. L’enfasi qui è su super, un aggettivo che suggerisce che l’eroismo va oltre ciò che ci si aspetta dagli esseri umani.

La teoria dell’übermensch (superuomo) di Friedrich Nietzsche

La teoria dell’übermensch di Friedrich Nietzsche (a volte tradotta come “superuomo”) parla di questo concetto di andare oltre le capacità umane. Nietzsche, un filosofo tedesco del XIX secolo, scrisse in Così parlò Zarathustra (1883) che nel mondo moderno, Dio, o il concetto di Dio, aveva cessato di dare significato alla vita. Questo vuoto, scrisse, poteva essere riempito dall’übermensch, un essere umano superiore e trascendente che avrebbe dato un nuovo significato alla vita. Tutti potrebbero cercare di raggiungere questo status, creando così un mondo in cui tutti sono motivati da un amore per il mondo presente e il tempo presente. Lo storico scozzese Thomas Carlyle, scrivendo nel 1840, sarebbe d’accordo sul fatto che l’eroismo deve essere affermativo della vita, anche se non sarebbe d’accordo sul fatto che la religione abbia cessato di dare significato alla vita. Infatti, in On Heroes, Hero-Worship, and the Heroic in History, scrisse che “tutte le religioni si basano” sul culto degli eroi, e che Gesù Cristo potrebbe essere considerato il “più grande di tutti gli eroi” (249). Carlyle continua a stabilire criteri per ciò che rende un eroe o un’azione eroica: Dice che un eroe deve vincere la paura, altrimenti si comporta come uno “schiavo e un codardo” (268). Inoltre, deve essere serio e sincero e avere una visione che penetra oltre ciò che l’occhio medio può vedere (281, 325). Infine, deve essere un’ispirazione per gli altri, qualcuno che possa “illuminare la strada” (347). Poiché Carlyle fu uno dei primi a scrivere seriamente sull’argomento, molti dei suoi criteri sono durati e sono rafforzati dai teorici dei giorni nostri.

Joseph Campbell, che ha scritto alcune delle opere più note sulla mitologia e l’eroismo, fa eco a Carlyle quando dice: “L’eroe, quindi, è l’uomo o la donna che è stato in grado di combattere oltre i suoi limiti personali e locali fino alle forme generalmente valide, normalmente umane” (30). In altre parole, gli eroi iniziano la vita come persone normali, ma attraverso qualche dono straordinario, sono in grado di iniziare e riuscire il viaggio in cui dimostreranno il loro eroismo. Carlyle e Campbell sottolineano entrambi che gli esseri umani hanno bisogno di eroi – che la nostra risposta a loro soddisfa un impulso umano fondamentale. Abbiamo bisogno, apparentemente, dell’ispirazione e della motivazione derivanti dal credere che ci siano eroi nel mondo al cui esempio possiamo aspirare. La psicologa Miriam F. Polster, scrivendo nel 1992 sugli eroi femminili, ha compilato un elenco di qualità, ricavato dalle qualità attribuite agli eroi nel corso del tempo. Ricordando l’übermensch di Nietzsche, nota che sono “motivati da un profondo rispetto per la vita umana”, che la loro visione di ciò che è possibile va oltre quella degli altri, che possiedono un grande coraggio e che non sono motivati dall’opinione pubblica (22). Cita come uno dei suoi esempi Antigone, dall’opera Antigone di Sofocle, che con grande rischio personale per se stessa seppellisce il corpo di suo fratello Polinice contro la volontà di suo zio, il re. Antigone è un’eroina qui perché la sua motivazione è il rispetto per la vita di suo fratello. Sa che deve onorare questa vita, anche nella morte.

Il trattamento dell’eroismo da parte di Crane

Polster continua a notare che eroe ed eroismo sono parole che sono state a lungo associate agli uomini a causa dell’attenzione popolare sul coraggio fisico e la forza. Infatti, la parola apparve per la prima volta nell’Iliade di Omero, quando il nome fu dato a tutti coloro che avevano partecipato alle guerre di Troia e sui quali si poteva raccontare una storia. Ma, come Carlyle e Campbell sottolineano entrambi, possedere un grande coraggio morale è altrettanto raro e dovrebbe essere onorato con altrettanto fervore. Per esempio, in Jane Eyre di Charlotte Brontë, Jane mostra più coraggio morale di chiunque altro nel romanzo, stando accanto alla sua amica Charlotte Temple, opponendosi alla sua malvagia zia Reed, rifiutando di sposare St. John Rivers perché non è innamorata di lui, e tornando dal ferito Mr. Rochester. Gli sforzi di Jane sono costantemente eroici perché affermano la vita, sono altruisti e ispirano gli altri al bene. Al contrario, le azioni di Henry Fleming in The Red Badge of Courage di Stephen Crane non sono così coerenti. Fuggendo dalla sua prima battaglia, Fleming agisce solo per paura. Tuttavia, quando torna in battaglia come uomo cambiato, Crane sembra suggerire che sta ancora agendo per paura. Ora è motivato dal suo desiderio di non essere visto come un codardo. Tim O’Brien, autore dei romanzi sulla guerra del Vietnam Going after Cacciato e The Things They Carried, ha affermato che gli uomini hanno ucciso e sono morti “perché avevano paura di non farlo”

Questo è esattamente il punto del trattamento dell’eroismo di Crane: che è complicato, è difficile da discernere e può portare con sé una grande quantità di ambiguità. Henry Fleming è un soldato, e gli atti fisici di coraggio come quelli mostrati in guerra sono stati a lungo la provincia dell’eroismo. Ma che dire delle persone comuni, quelle la cui vita quotidiana non le mette in situazioni tipicamente “eroiche”? Anche queste persone possono esibire eroismo? Per esempio, in “A&P” di John Updike, Sammy, il cassiere del supermercato che racconta la storia, lascia bruscamente il suo lavoro quando il suo manager è irrispettoso con tre ragazze adolescenti che entrano nel negozio. Nel grande schema delle cose, questa azione potrebbe non sembrare degna di nota. Ma nel mondo dell’A&P, lo è certamente. Per tornare ad alcuni dei criteri discussi sopra, Sammy ha rispetto per la vita e rispetto per il presente nel senso che non vuole semplicemente continuare come se nulla fosse successo. Vuole riconoscere il valore delle ragazze come esseri umani e non vederle semplicemente come “pecore” come le altre persone nel negozio. Inoltre, Sammy ha una visione. Non vuole che l’A&P sia la sua vita; sta pensando al futuro e a come può contribuire ad esso in modo più significativo di quanto farebbe stando dietro il registratore di cassa.

Il comportamento eroico può venire anche da coloro che potremmo non vedere come persone tipicamente “buone”. A volte, il termine antieroe viene usato per questi personaggi. In The Begg ar’s Opera di John Gay, Macheath è un ladro e un assassino. Egli “sposa” diverse donne con falsi pretesti e mostra poco rispetto per le leggi della città. Tuttavia, Macheath è probabilmente un eroe perché il sistema all’interno del quale opera è così corrotto e privo di compassione che il pubblico tifa per lui per sconfiggere quel sistema. Ha il suo codice morale e lo rispetta. Guardato da questa prospettiva, si può facilmente vedere come le azioni audaci di Macheath possano essere viste come eroiche. C’è un bel salto da un personaggio come Macheath a un personaggio come Sammy la pedina. E ancora, c’è un altro grande salto da Sammy a personaggi come Jane Eyre e Antigone. Tuttavia, tutti questi personaggi esibiscono un comportamento che è ispiratore, coraggioso e straordinario, e così facendo tutti esemplificano il tema dell’eroismo.

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