Bovid

Evoluzione e diversificazione

I bovidi sono la famiglia di mammiferi ungulati più recente e adattabile ad evolversi. Il primo bovide, conosciuto da carote di corno fossili, si verifica in Eurasia nel Miocene Epoch circa 18 milioni di anni fa. Eotragus era un piccolo, solitario abitante della foresta e della boscaglia dipendente dalla copertura. I duiker e le antilopi nane dell’Africa sono considerati più vicini a questo tipo ancestrale. La successiva radiazione delle specie di bovidi seguì la diffusione delle erbe, che a sua volta seguì un cambiamento da un clima subtropicale a uno più fresco e stagionale nel Miocene medio. Questo cambiamento climatico sostituì i boschi subtropicali con habitat più aperti e produttivi. Con la loro capacità superiore di estrarre nutrienti da una dieta fibrosa, i ruminanti si sono evoluti in una varietà di specie che potevano utilizzare una gamma relativamente ristretta di condizioni ecologiche in modo più efficiente di altri animali meno specializzati. Tra i ruminanti, i bovidi sono stati singolarmente abili nell’adattare le loro dimensioni, forma, apparato alimentare, sistema digestivo, modello di dispersione e sistema sociale ad un particolare habitat. Suddividendo gli ecosistemi in molti segmenti (dando ad ogni specie una nicchia ristretta), sono diventati i grandi erbivori più diversi e abbondanti.

L’apertura di un ponte terrestre attraverso il Mar Rosso ha collegato la penisola araba e l’Africa durante i periodi freddi in cui le calotte polari abbassavano il livello del mare e quindi ha permesso lo scambio di bovidi asiatici e africani e altri ruminanti. I primi ruminanti che entrarono in Africa arrivarono all’inizio del Miocene, prima della comparsa dei bovidi. I nuclei di corno dissotterrati in Nord Africa mostrano che l’Eotragus ha attraversato l’Africa poco dopo essersi evoluto in Eurasia. A metà del Miocene Gazella, uno dei più antichi generi di bovidi, era presente in Africa orientale e diffuso in Eurasia. Nel tardo Miocene i bovidi africani si erano diversificati in nove tribù distinte, la maggior parte delle quali aveva parenti asiatici.

Tuttavia, la maggior parte degli attuali generi e specie di bovidi apparvero solo durante il Pliocene e il Pleistocene, a seguito di una grande invasione di generi asiatici in Africa cinque milioni di anni fa. Durante l’era glaciale del Pleistocene, mentre la maggior parte della fauna della savana tropicale eurasiatica si estinse, l’Africa rimase il principale rifugio dei mammiferi del Plio-Pleistocene.

L’alternanza di espansione e contrazione della foresta pluviale equatoriale durante i periodi umidi e secchi dell’era glaciale favorì la speciazione isolando le popolazioni della stessa specie che poi diventarono sottospecie e specie diverse nel processo di adattamento alle diverse condizioni ecologiche. Nel frattempo, i bovidi adattati ai climi freddi si sono evoluti nei continenti settentrionali; tra questi bovidi spiccano i membri della sottofamiglia Caprinae (capre, pecore, antilopi caprine e buoi muschiati), i bovini (yak, bisonti e l’uro, l’antenato dei bovini domestici) e la tribù delle gazzelle (Antilopini; ad es, Al culmine della diversità e dell’abbondanza dei bovidi nel tardo Pliocene e nel Pleistocene (che è stato chiamato l’età dell’oro dei mammiferi), c’erano molti più generi e specie di quelle attuali. Dopo la fine dell’era glaciale, circa 10.000 anni fa, molti bovidi e altri ruminanti si estinsero nell’emisfero settentrionale. La predazione da parte dei cacciatori-raccoglitori è stata incolpata in alcuni casi. Questo fu anche il momento in cui l’umanità iniziò ad addomesticare gli animali e a coltivare le colture, con conseguenze disastrose sia per i loro progenitori selvatici che per l’ambiente naturale.

Tuttavia, nel rifugio tropicale dell’Africa sub-sahariana, sebbene alcuni mammiferi si siano estinti (ad esempio, forme giganti di bufalo e alcefalo), la maggior parte dei generi e delle specie che si sono evoluti durante l’età dell’oro dei mammiferi sono sopravvissuti fino ad oggi. Tutte le 75 specie di bovidi africani, tranne quattro, sono antilopi, e a sud del Sahara ci sono solo un bufalo, una pecora (l’aoudad) e due capre (gli stambecchi). Al contrario, ci sono solo 15 specie di antilopi in Eurasia, tutte tranne tre dei quali sono membri della tribù delle gazzelle, e nessuna in Nord America. La diversità dei bovidi in questi continenti settentrionali risiede principalmente in pecore, capre e antilopi caprine.

Aoudad (Ammotragus lervia).

Encyclopædia Britannica, Inc.

Nonostante la perdita di habitat, la competizione con le specie domestiche e la caccia eccessiva praticamente ovunque si trovino i bovidi, poche specie sono ancora estinte. Tuttavia, molte specie sono in pericolo, e la sopravvivenza di tutte dipende ormai interamente dagli esseri umani. I membri della stessa tribù, che condividono la discendenza da un antenato comune, abitano per lo più lo stesso bioma, occupano habitat piuttosto simili e hanno una conformazione simile, un repertorio comportamentale, un’organizzazione sociale e un sistema di accoppiamento. (I Bovini selvatici sono una notevole eccezione in quanto sfruttano un’ampia varietà di biomi e habitat.)

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