Ferdinand de Lesseps

DiplomaticoEdit

Nel 1828 Lesseps fu inviato come vice-console aggiunto a Tunisi, dove suo padre era console generale. Ha aiutato la fuga di Youssouff, inseguito dai soldati del Bey, di cui era uno degli ufficiali, per violazione della legge del serraglio. Youssouff riconobbe questa protezione data da un francese distinguendosi nei ranghi dell’esercito francese al momento della conquista francese dell’Algeria. Lesseps fu anche incaricato da suo padre di missioni presso il maresciallo conte Bertrand Clausel, generale in capo dell’esercito di occupazione in Algeria. Il maresciallo scrisse a Mathieu de Lesseps il 18 dicembre 1830: “Ho avuto il piacere di conoscere vostro figlio, che promette di sostenere con grande credito il nome che porta.”

Nel 1832 Lesseps fu nominato vice-console ad Alessandria. Mentre la nave con la quale Lesseps andò in Egitto era in quarantena al lazzaretto alessandrino, M. Mimaut, console generale di Francia ad Alessandria, gli inviò diversi libri, tra i quali la memoria scritta sull’antico canale di Suez precedentemente riempito e abbandonato, secondo le istruzioni di Napoleone Bonaparte, dall’ingegnere civile Jacques-Marie Le Père, uno dei membri scientifici della spedizione francese.

Questo lavoro colpì l’immaginazione di Lesseps, e fu una delle influenze che gli diedero l’idea di costruire un canale attraverso l’istmo africano. Fortunatamente per Lesseps, Muhammad Ali, il viceré d’Egitto, doveva la sua posizione in parte alle raccomandazioni fatte per suo conto al governo francese da Mathieu de Lesseps, che era console generale in Egitto quando Ali era colonnello. A causa di questo, Lesseps ricevette un caldo benvenuto dal viceré e divenne buon amico di suo figlio, Said Pasha. Politicamente, gli inglesi erano alleati con la capitale ottomana di Istanbul per impedire ai russi l’accesso al Mar Nero per il Mediterraneo e avevano anche respinto il tentativo di Ali di invadere la capitale ottomana nel 1833. I francesi furono in grado di manovrare in Egitto sotto le grazie di Ali giocando l’aggressione britannica contro Ali a Istanbul.

Nel 1833 Lesseps fu inviato come console al Cairo, e subito dopo gli fu affidata la direzione del consolato generale ad Alessandria, un posto che tenne fino al 1837. Mentre era in Egitto incontrò e fu influenzato da Barthélemy Prosper Enfantin, che stava lavorando su una diga a nord del Cairo per Ali, mentre predicava un’unione del Mediterraneo e del Mar Rosso. Mentre era lì, scoppiò un’epidemia di peste che durò per due anni, causando la morte di più di un terzo degli abitanti del Cairo e di Alessandria. Durante questo periodo Lesseps andò da una città all’altra con zelo ed energia. Verso la fine dell’anno 1837 tornò in Francia, e il 21 dicembre sposò Agathe Delamalle (1819-1853), figlia del procuratore del governo alla corte di Angers. Da questo matrimonio de Lesseps divenne padre di cinque figli: Charles Théodore de Lesseps (1838-1838), Charles Aimé de Lesseps (1840-1923), Ferdinand Marie de Lesseps (1842-1846), Ferdinand Victor de Lesseps (1847-1853) e Aimé Victor de Lesseps (1848-1896).

Nel 1839 Lesseps fu nominato console a Rotterdam, e l’anno successivo fu trasferito a Malaga, la casa ancestrale della famiglia della madre. Nel 1842 fu inviato a Barcellona, e poco dopo promosso al grado di console generale. Nel corso di una sanguinosa insurrezione in Catalogna, che si concluse con il bombardamento di Barcellona, de Lesseps offrì protezione a un certo numero di uomini minacciati dai combattimenti indipendentemente dalle loro simpatie di fazione o nazionalità. Dal 1848 al 1849 fu ministro di Francia a Madrid.

Nel 1849 il governo della Repubblica francese mandò Lesseps a Roma per negoziare il ritorno di Papa Pio IX in Vaticano. Egli cercò di negoziare un accordo in base al quale Papa Pio potesse tornare pacificamente in Vaticano, ma garantendo anche la continua indipendenza di Roma. Ma, durante i negoziati, le elezioni in Francia causarono un cambiamento nella politica estera del governo – Alexis de Tocqueville sostituì il precedente ministro degli esteri. Il corso di Lesseps fu disapprovato; fu richiamato e portato davanti al Consiglio di Stato. Louis-Napoleon aveva bisogno di un capro espiatorio e Lesseps era un bersaglio facile. Lesseps fu accusato di aver causato disonore all’esercito francese e fu censurato anche se non gli fu detto di lasciare il Ministero degli Esteri.

Lesseps fu creato il 30 agosto 1851 il 334° Comandante e poi la 200° Gran Croce dell’Ordine della Torre e della Spada.

Lesseps si ritirò poi dal servizio diplomatico, e non occupò più alcun incarico pubblico. Nel 1853 perse sua moglie e suo figlio Ferdinand Victor a pochi giorni di distanza. Nel 1854, l’adesione al vicereame d’Egitto di Said Pasha diede a Lesseps un nuovo impulso ad agire per la creazione di un canale di Suez.

Canale di SuezModifica

Caricatura di de Lesseps di André Gill, 1867.

Statua di Lesseps all’entrata del Canale di Suez, 1955; la mano tesa indica che la via è ora aperta verso l’Est.

Statua di Lesseps esposta oggi davanti al Museo Internazionale del Canale di Suez a Ismailia.

Lesseps era stato in corrispondenza almeno una volta con la Société d’Études du Canal de Suez durante il regno di Abbas I in Egitto, ma Abbas aveva chiuso la maggior parte dell’Egitto all’influenza straniera. Dopo l’assassinio di Abbas nel 1854, Lesseps, fece delle indagini con una vecchia conoscenza, anche se a breve termine, e successore in Egitto, Said Pasha. Il 7 novembre 1854 sbarcò ad Alessandria; il 30 dello stesso mese Said Pasha firmò la concessione che lo autorizzava a costruire il canale di Suez.

Un primo progetto, iniziato da Lesseps, fu subito elaborato da due ingegneri francesi che erano al servizio dell’Egitto, Louis Maurice Adolphe Linant de Bellefonds detto “Linant Bey” e Mougel Bey. Questo progetto, diverso da altri presentati in precedenza o che erano in opposizione ad esso, prevedeva un collegamento diretto tra il Mediterraneo e il Mar Rosso. Dopo essere stato leggermente modificato, il piano fu adottato nel 1856 dagli ingegneri civili che costituivano la Commissione internazionale per il superamento dell’istmo di Suez. Incoraggiato dall’approvazione degli ingegneri, Lesseps non permise più a nulla di fermarlo. Non ascoltò nessuna critica avversa e non indietreggiò davanti a nessun ostacolo. Nemmeno l’opposizione di Lord Palmerston, che considerava il progetto di disturbo troppo radicale e un pericolo per la posizione commerciale della Gran Bretagna. Allo stesso modo, Lesseps non fu scoraggiato dalle opinioni espresse, sia in Francia che in Inghilterra, che il mare di fronte a Port Said era pieno di fango che avrebbe ostruito l’ingresso del canale, e che le sabbie del deserto avrebbero riempito le trincee.

Lesseps riuscì a risvegliare il patriottismo dei francesi e ad ottenere dalle loro sottoscrizioni più della metà del capitale di duecento milioni di franchi di cui aveva bisogno per formare una società, ma non riuscì ad attirare alcun contributo sostanziale di capitale dal pubblico in Inghilterra o in altri paesi stranieri. Il governo egiziano sottoscrisse così ottanta milioni di franchi di azioni.

La Compagnie universelle du canal maritime de Suez fu organizzata alla fine del 1858. Il 25 aprile 1859 il primo colpo di piccone fu dato da Lesseps a Port Said. Durante i dieci anni seguenti, Lesseps dovette superare la continua opposizione del governo britannico che impediva al Sultano di approvare la costruzione del canale, e ad un certo punto dovette persino cercare l’appoggio di sua cugina, l’imperatrice Eugenia, per convincere l’imperatore Napoleone III ad agire come arbitro nelle controversie. Infine, il 17 novembre 1869, il canale fu ufficialmente aperto dal Khedive, Ismail Pasha.

Casa e ufficio di Ferdinand de Lesseps a Ismailia, vicino al canale di Suez

Mentre nell’interesse del suo canale Lesseps resistette all’opposizione della diplomazia britannica a un’impresa che minacciava di dare alla Francia il controllo della via più breve per l’India, agì lealmente verso la Gran Bretagna dopo che Disraeli acquistò le azioni di Suez appartenenti al Khedive, ammettendo nel consiglio di amministrazione della società tre rappresentanti del governo britannico. Il consolidamento degli interessi che ne risultò, e che fu rafforzato dall’aggiunta, nel 1884, di altri sette direttori britannici, scelti tra i mercanti e gli uomini d’affari, aumentò, a beneficio di tutti gli interessati, il carattere commerciale dell’impresa.

Lesseps cercò costantemente di tenersi fuori dalla politica. Se nel 1869 sembrò discostarsi da questo principio candidandosi a Marsiglia per il Corpo Legislativo, fu perché cedette alle suppliche del governo imperiale per rafforzare la sua buona volontà nei confronti del canale di Suez. Una volta dimostrata questa benevolenza, egli non portava rancore verso coloro che gli avevano reso la libertà preferendo Léon Gambetta. In seguito, Lesseps rifiutò le altre candidature che gli furono offerte: per il Senato nel 1876 e per la Camera nel 1877. Nel 1873 si interessò ad un progetto per unire l’Europa e l’Asia con una ferrovia fino a Mumbai, con una diramazione fino a Pechino. Lo stesso anno, divenne membro dell’Accademia Francese delle Scienze. In seguito incoraggiò il maggiore Roudaire, che desiderava trasformare un tratto del Sahara in un mare interno per aumentare le precipitazioni in Algeria.

Lesseps accettò la presidenza del comitato francese della Società Internazionale Africana di Leopoldo II del Belgio. Da questa posizione facilitò le esplorazioni di Pierre Savorgnan de Brazza, e acquisì le stazioni che Brazza abbandonò successivamente al governo francese. Queste stazioni furono il punto di partenza del Congo francese. Lesseps fu eletto membro onorario straniero dell’Accademia Americana delle Arti e delle Scienze nel 1879.

Dal 17 novembre 1899 al 23 dicembre 1956, una statua monumentale di Ferdinand de Lesseps di Emmanuel Frémiet si trovava all’entrata del Canale di Suez.

Tentativo di canale di PanamaModifica

Quota della Compagnie Universelle du Canal Interocéanique de Panama, emessa 29. Novembre 1880 – firmata da Ferdinand de Lesseps

Nel maggio 1879 un congresso di 136 delegati (tra cui Lesseps) si riunì nelle sale della Société de géographie a Parigi, sotto la presidenza dell’ammiraglio de la Roncire le Noury, e votò a favore della creazione di un canale di Panama, che doveva essere senza chiuse, come il canale di Suez. Lesseps fu nominato presidente della Panama Canal Company, nonostante avesse raggiunto l’età di 74 anni. Fu in questa occasione che Gambetta gli conferì il titolo di “Le Grand Français”. Tuttavia, la decisione di scavare un canale di Panama a livello del mare per evitare l’uso di chiuse, e l’incapacità della scienza medica contemporanea di affrontare le epidemie di malaria e febbre gialla, condannarono il progetto.

Piercing of the Isthmus of Panama, medaglia di Louis-Oscar Roty

Nel febbraio 1880, Lesseps arrivò a New York City per raccogliere fondi per il progetto. Quando soggiornò al Windsor Hotel, il personale sventolò la bandiera francese in suo onore. Incontrò l’American Society of Civil Engineers e la Geographic Society mentre visitava la zona. Lesseps andò poi a Washington D.C., incontrò il presidente Rutherford B. Hayes, e testimoniò al House Interoceanic Canal Committee. In seguito si recò a Boston, Chicago e in diverse altre città americane per raccogliere interesse e capitali per il progetto.

Nel giugno del 1880, Lesseps tenne un discorso a Liverpool dove riuscì a trovare il sostegno di un certo capitano Peacock, che riteneva che il progetto del canale valesse la pena di essere sostenuto in quanto avrebbe fornito rotte per risparmiare tempo.

Lesseps andò con suo figlio minore a Panama per vedere il percorso previsto. Nel 1880 stimò che il progetto avrebbe richiesto 658 milioni di franchi e otto anni per essere completato. Dopo due anni di indagini, i lavori per il canale iniziarono nel 1882. Tuttavia, le difficoltà tecniche di operare nei tropici umidi hanno ostacolato il progetto. Particolarmente disastrose furono le ricorrenti frane negli scavi dalle colline confinanti, sature d’acqua, e il numero di morti per malaria e febbre gialla. Alla fine, l’insufficiente capitale finanziario e la corruzione finanziaria posero fine al progetto. La Panama Canal Company si dichiarò in bancarotta nel dicembre 1888 ed entrò in liquidazione nel febbraio 1889.

Il fallimento del progetto è talvolta indicato come lo Scandalo del Canale di Panama, dopo che circolarono voci che politici e giornalisti francesi avevano ricevuto tangenti. Nel 1892 emerse che 150 deputati francesi erano stati corrotti per votare a favore dello stanziamento di aiuti finanziari alla Panama Canal Company, e nel febbraio 1893 Lesseps, suo figlio Charles (nato nel 1849), e un certo numero di altri affrontarono il processo e furono riconosciuti colpevoli. Lesseps fu condannato a pagare una multa e a scontare una pena detentiva, ma quest’ultima fu annullata dalla Corte di Cassazione con la motivazione che erano passati più di tre anni da quando il crimine era stato commesso. Alla fine, nel 1904 gli Stati Uniti acquistarono i beni della Compagnia e ripresero il lavoro secondo un piano rivisto.

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