Grieving the Loss of a Spouse & Finding Peace

“Quando mio marito morì”, ricorda Eileen A., “avevo già vissuto gran parte del mio dolore perché l’uomo che avevo assistito durante il cancro non era lo stesso con cui ero stata sposata per cinquantaquattro anni.”

Eileen, ora 88enne, incontrò Roy a un falò di Whidbey Island quando aveva 18 anni, diede alla luce il primo dei suoi tre figli a 21 anni e si stabilì nella vita di madre e moglie per i successivi 14 anni, quando entrò al college. Roy aveva 25 anni quando si incontrarono, anche se le aveva detto di averne 21 per non spaventarla.

ROY & STORIA D’AMORE DI EILEEN

Come molti figli della Grande Depressione, Roy ed Eileen non erano abituati ad avere molto, così svilupparono un amore per i piaceri semplici come il campeggio, un’esperienza per cui i suoi figli l’hanno ringraziata molte volte.

“Dovete capire”, afferma Eileen, “i soldi erano molto pochi, così Roy si trasferì con me e mia madre finché non riuscimmo a racimolare 500 dollari per comprare una casetta. E poi mia madre si trasferì con noi. Per mantenerci, Roy guidava un camion durante la settimana e suonava la chitarra in un gruppo di ballo nel fine settimana”

Durante il percorso, Eileen si è laureata ed è diventata una professoressa spesso pubblicata di sviluppo infantile all’Università di Washington e all’Università del Kansas. Una donna realizzata e ben parlata, parla del suo matrimonio con grande orgoglio, descrivendo Roy come “un marito perfetto per me, un padre ideale per i nostri figli.”

LA DIAGNOSI DI ROY

Il loro rapporto cambiò indissolubilmente quando nel 1991, a Roy fu diagnosticato un cancro al colon. Anche se Roy aveva subito un grave attacco di cuore diversi anni prima, con conseguente insolito intervento chirurgico di bypass a 5 vie, sembrava essere in ottima salute.

“Roy ha sperimentato tre dolorosi giri di chirurgia maggiore durante il corso della malattia. Ogni volta il cancro sembrava essere stato rimosso, solo per ritornare tre mesi dopo.”

In meno di un anno, Eileen ha visto suo marito, una volta 190 libbre con un robusto senso dell’umorismo, ridotto ad una semplice ombra di 110 libbre, la sua risata sostituita da un sorriso mite e distante.

Rimane sbalordita dalla riserva di Roy di fronte alla morte imminente. “Mio marito detestava gli inconvenienti e aborriva il dolore, lamentandosi tristemente per una scheggia o una tosse persistente. Ma ha affrontato il suo cancro in modo eroico, come se non volesse pesare sulla sua famiglia e sui suoi amici.”

All’epoca, i medici insistevano nel tenere in vita i pazienti a tutti i costi, anche se la morte veniva ritardata con metodi fisicamente crudeli come l’alimentazione forzata.

“Noi incitavamo il suo appetito, mettendogli la faccia migliore”, ricorda Eileen. “Una volta mi chiese di fare la Cup Custard, un suo vecchio piatto preferito che non facevo da anni. Ho trovato la ricetta, ho comprato i barattoli e gli ingredienti e gli ho dato questa delizia. Prese un grosso morso, lo fece roteare in bocca e ingoiò. La volta successiva ha dato un morso più piccolo e incerto, ma non è riuscito ad ingoiare. Si sentì malissimo.

“Oggi mi rendo conto che il suo corpo si stava già preparando alla morte, spegnendosi naturalmente. E, dato che la morte è il prossimo grande evento della mia vita, spero che i miei assistenti se ne rendano conto quando arriverà la mia ora. Vorrei che avessimo saputo meglio e non avessimo cercato di forzare la vita di Roy alla fine.”

Come in ogni aspetto della sua vita, ha imparato numerose lezioni dall’esperienza di vedere suo marito morire.

“Sono diventata molto più consapevole e osservante della mia vita. Per esempio, Roy è morto mezz’ora dopo che io e mio figlio abbiamo lasciato il suo capezzale. Qualcuno potrebbe pensare che questo sia tragico, ma mi rendo conto, e molti altri hanno sperimentato la stessa cosa, che anche se era pronto, quando eravamo lì non poteva lasciarsi andare.”

Dopo che Roy morì, i suoi figli organizzarono una celebrazione sul letto di morte, completa di musica, risate, lacrime e molte storie. L’infermiera vestì Roy con una camicia morbida sopra il suo camice d’ospedale e spostò la maggior parte delle attrezzature mediche.

“Io e i bambini abbiamo raccontato storie in cui Roy era il protagonista”, ricorda Eileen, “È stata una chiusura meravigliosa. Spero che i miei figli facciano la stessa cosa per me.”

Il dolore di Eileen

Secondo il dottor Robert Polakoff, specialista in psichiatria geriatrica a Seattle, ricordare è un modo molto sano per iniziare il processo di lutto.

“È importante capire che il lutto è un processo molto normale e non dovrebbe mai essere considerato un disturbo depressivo, a meno che non ci sia una riduzione del dolore dopo alcuni mesi”, dice. “La differenza principale è che il lutto non trattato migliora nel tempo; la depressione non trattata peggiora.”

Separare le due esperienze può essere difficile perché una serie di sintomi, tra cui insonnia, mancanza di appetito e perdita di peso, si applicano a entrambi.

“Questo non vuol dire che si debba scartare l’importanza di una potenziale consulenza, perché può essere estremamente utile come uno sbocco per il lutto, un tempo per elaborare il tutto lontano da amici e familiari, o per risolvere situazioni delicate che circondano la propria relazione con il defunto”, dice Polakoff. “Inoltre, gli amici a volte evitano il lutto perché essi stessi si sentono a disagio con l’intensità delle emozioni.

“È interessante notare che i farmaci antidepressivi tendono a non ridurre la sensazione di lutto.”

Secondo Polakoff, ogni persona sperimenta il lutto in modo diverso, a causa in gran parte delle esperienze personali, l’educazione e l’influenza culturale.

“Chiaramente, Eileen ha vissuto il suo dolore durante la malattia di Roy,” osserva Polakoff. “E undici mesi di lutto sono abbastanza normali. Le persone tendono a sentirsi abbastanza tristi all’anniversario della morte, ma si rendono anche conto che generalmente si sentono meglio del previsto.”

Polakoff raccomanda passi familiari per aiutare ad alleviare il periodo di lutto. L’esercizio costante non solo stabilisce la routine, ma molti studi dimostrano anche che l’attività è un antidepressivo naturale e aumenta l’interazione sociale. Mantenersi coinvolti nei club sociali e nella comunità della chiesa diminuisce anche la paura di essere soli.

“Evitare l’isolamento si dimostra una chiave assoluta”, dice. “Questo è particolarmente importante per gli anziani, che spesso si trovano già a lottare con l’isolamento.”

FARE PACE & TROVANDO UNA NUOVA VITA

Eileen, per esempio, si è trovata a vivere da sola per la prima volta in tutta la sua vita a 74 anni. Piuttosto che lamentarsi della sua indipendenza, Eileen l’ha abbracciata.

“Mi sono stupita di quanto velocemente mi sono adattata ad essere single”, riflette Eileen. “

“Ho deciso di mettere da parte la saggezza convenzionale”, ride, “così ho venduto la casa dei nostri sogni e mi sono trasferita in un condominio all’ultimo piano, di fronte al mio più caro amico”.

“Un grande cambiamento l’ho fatto con la nostra cabina. Roy aveva sempre resistito al cambiamento lì, anche se avevo suggerito di aggiungere alcuni nuovi alberi. Decisi di aggiungere una piccola aggiunta, e di far sistemare la proprietà. Ho subappaltato il lavoro da sola, e ho anche trovato un grande giardiniere. Ogni volta che arrivo, mi rallegro del fatto che essenzialmente ho fatto tutto da sola”

Il passaggio di Eileen a diventare un anziano indipendente non ha evitato tutti gli ostacoli, tuttavia. Soffre di degenerazione maculare, e di conseguenza è stata legalmente cieca per otto anni. Ha rinunciato a guidare quando ha quasi investito un ciclista e poi ha quasi colpito una madre e un bambino durante la stessa settimana.

“Una cosa è rischiare la propria vita, ma è rovinoso della tua vita ferire qualcun altro. Così ho parcheggiato la mia vecchia Buick rossa in garage, le ho dato una pacca sulla groppa e le ho detto: “Ecco, vecchia mia, è l’ultima volta che ti guido””, ricorda Eileen. “Ho anche dovuto rinunciare a vivere completamente da sola, troppi quasi incidenti legati alla stufa”. Di fronte a queste sfide, ha venduto il suo appartamento e si è trasferita in The Hearthstone, una comunità di vita assistita nel quartiere Green Lake di Seattle.

“L’esperienza di Eileen è una lezione per tutti noi”, conclude Polakoff. “Ha capito che il suo lutto era sano, ha elaborato il suo lutto con amici e familiari, ed è rimasta impegnata socialmente in attività familiari.”

“Ho visto mio marito, un uomo forte ed eroico, morire poco a poco; è stato quasi come vederlo disintegrarsi”, riflette Eileen, la sua voce piena di emozione ai ricordi dolorosi. “Cosa fai della tua vita quando non hai mai vissuto da sola e sei stata sposata per 54 anni?

“Ma poi ho cominciato a fare tutte queste scoperte su me stessa, e ho imparato quanto potevo fare se mi fossi messa in testa di farlo. Ho deciso di prendere dei rischi e delle possibilità, di riconoscere i miei punti di forza e di provare cose che non avevo mai provato prima. Ho capito che era ancora meglio vivere la mia vita al suo potenziale.”

Aggiornamento: gennaio 2018

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