La battaglia di Hydaspes: Alessandro il Grande incontra il re indiano Porus

Schermo su YouTube di un attore che interpreta re Porus

A Hydaspes Alessandro incontrò un formidabile avversario nel re Porus.

Di Donald L. Wasson
Professore di Storia antica/medievale
Lincoln College

Introduzione

Per quasi un decennio, Alessandro Magno e il suo esercito attraversarono l’Asia occidentale e l’Egitto, sconfiggendo il re Dario III e i Persiani nelle battaglie del fiume Granico, Issus e Gaugamela. Poi, nonostante le obiezioni dell’esercito fedele che era stato con lui da quando aveva lasciato la Macedonia nel 334 a.C., rivolse la sua attenzione a sud, verso l’India. Fu lì, nel 326 a.C., che ottenne quella che molti considerano la sua ultima grande vittoria, la battaglia di Hydaspes (nel moderno Pakistan). Secondo uno storico sarebbe stato Alessandro al suo meglio: un culmine adeguato alle sue conquiste in Grecia, Asia Minore, Egitto e Persia. A Hydaspes avrebbe incontrato un formidabile avversario nel re Porus, ma soprattutto, la sua abilità militare sarebbe stata sfidata come mai prima da un clima che non perdona e da un nuovo, ancora più grande nemico, l’elefante.

Le posizioni prima della battaglia di Hydaspes, 326 a.C. In blu le forze di Alessandro Magno e in rosso quelle del re Porus. / Frank Martini, Wikimedia Commons

La battaglia di Hydaspes è stata vista da molti come un’impresa ambiziosa, al di là di qualsiasi cosa Alessandro avesse mai fatto, ma il giovane re capì che per continuare la sua marcia attraverso l’India doveva sconfiggere re Porus. La marcia iniziale di Alessandro attraverso l’India fu relativamente incontrastata, guadagnando un certo numero di alleati lungo la strada. Con la speranza di evitare una battaglia con il re indiano, inviò un agente a Porus in cerca di una risoluzione pacifica, ma l’orgoglioso re si rifiutò di pagare un tributo, dicendo ad Alessandro che lo avrebbe incontrato in battaglia. Egli si sentiva sicuro, credendo che la sua più grande difesa risiedesse nel fiume stesso – largo più di un miglio, profondo e in rapido movimento (a differenza del fiume Granico). Al momento dell’arrivo di Alessandro sarebbe stato ulteriormente gonfiato dalla stagione dei monsoni e dallo scioglimento delle nevi dell’Himalaya.

Tempistica della battaglia

Poro credeva e sperava che Alessandro avrebbe dovuto aspettare la fine della stagione dei monsoni prima di attraversare o semplicemente abbandonare la sua ricerca e partire. Per prepararsi all’arrivo dei Macedoni, posizionò il suo esercito in una posizione difensiva lungo il fiume e aspettò. Mentre i numeri esatti variano, le stime collocano Porus con 20-50.000 fanti, oltre 2.000 cavalieri, fino a 200 elefanti e più di 300 carri. Come nelle battaglie precedenti, Alessandro avrebbe dovuto affrontare un esercito che lo superava in numero, cosa che non sembrava preoccuparlo. Sfortunatamente per Porus, aveva sottovalutato la brillantezza del giovane re macedone.

Come Porus aveva previsto, Alessandro si accampò proprio di fronte a lui sul lato occidentale dell’Idaspes e diede tutte le indicazioni che avrebbe aspettato la fine della stagione dei monsoni, arrivando persino a farsi inviare grandi carichi di grano dal suo alleato indiano, il re Taxila (noto anche come Omphis). Ma, in realtà, non aveva alcuna intenzione di aspettare. Per prepararsi all’inevitabile battaglia, aveva raccolto il sostegno di molti rajah locali, tra cui Taxila – una mossa che Alessandro sperava avrebbe fatto infuriare Porus. Alessandro era anche arrivato all’Hydaspes ben preparato. Prima di marciare in India aveva reclutato altre truppe da molti dei territori persiani che aveva conquistato, addestrandole allo stile di combattimento macedone – una mossa che aveva fatto arrabbiare i veterani macedoni. Infine, anticipando l’uso di elefanti da parte di Porus, aggiunse arcieri a cavallo sciti.

Preparativi

Anche Porus si stava preparando e aspettando con il suo esercito di elefanti, cavalleria, fanteria e carri a sei uomini. La squadra di sei uomini comprendeva due aurighi o mahout, due portatori di scudi e due arcieri. Porus credeva di avere il vantaggio finale; doveva solo rimanere nella sua posizione difensiva, sorvegliare i migliori punti potenziali di attraversamento, e massacrare l’esercito di Alessandro quando usciva dal fiume. Ma, se i macedoni avessero avuto successo e avessero attraversato, avrebbero dovuto affrontare i suoi elefanti. Per la prima volta gli elefanti (anche se c’è chi sostiene che gli elefanti fossero a Gaugamela) furono introdotti in Occidente. Mentre l’uso degli elefanti ha un lato positivo (i cavalli li odiano), essi vanno in panico facilmente e sono difficili da controllare. Eppure, Alessandro e altri – tra cui il grande cartaginese Annibale – li avrebbero usati nelle battaglie future. Nel suo La vita di Alessandro il Grande, lo storico Plutarco dà un resoconto dell’arrivo di Alessandro all’Hydaspes:

Alessandro, nelle sue lettere, ha dato come resoconto della sua guerra con Porus. Dice che i due eserciti erano separati dal fiume Hydaspes, sulla cui riva opposta Porus teneva continuamente i suoi elefanti in ordine di battaglia, con la testa verso i nemici, per sorvegliare il passaggio, che lui, d’altra parte, faceva ogni giorno un grande rumore e clamore nel suo campo, per dissipare le apprensioni dei barbari…

Un busto di Alessandro il Grande, II-I secolo a.C. Si dice che provenga da Alessandria, Egitto. (The British Museum, Londra) / Photo by Egisto Sani, Flickr, Creative Commons

Alessandro e il suo esercito sedevano al di là dell’Hydaspes, di fronte a Porus, ogni re ben visibile all’altro. Rendendosi conto che ci potevano essere spie nel suo campo, Alessandro disse ad alta voce che avrebbe potuto facilmente aspettare la fine della stagione dei monsoni prima di ingaggiare il re indiano in battaglia. Per sostenere il suo vanto costruì numerosi falò lungo il suo lato del fiume, facendo marciare i suoi uomini avanti e indietro in formazione – tutto il tempo alla ricerca di un punto di attraversamento adatto. La curiosità spinse Porus a seguire inizialmente questi movimenti, ma alla fine decise che erano solo un diversivo e si fermò, anche se continuò a monitorare i possibili luoghi di attraversamento. Nel suo The Campaigns of Alexander, lo storico Arrian scrisse di questa ricerca di un passaggio:

La risposta di Alessandro fu il continuo movimento delle sue truppe per tenere Porus all’oscuro: Divise la sua forza in un certo numero di distaccamenti, spostandone alcuni sotto il proprio comando qua e là dappertutto, distruggendo i possedimenti nemici e cercando luoghi dove il fiume potesse essere attraversato…

Poro continuava a sperare che Alessandro si sarebbe semplicemente arreso e sarebbe partito. Alcuni storici ritengono che Porus non era sicuro di poter sconfiggere o meno i Macedoni. Presto avrebbe avuto la possibilità di scoprirlo. Dopo una lunga e noiosa ricerca, un luogo adatto per attraversare fu trovato a circa diciotto miglia dall’accampamento macedone in un’ansa del fiume – una zona molto boscosa che sarebbe stata il luogo perfetto per fornire copertura. Era sera tardi e un terribile temporale imperversava, ma Alessandro e il suo esercito erano pronti.

Attraversare il fiume

Per mantenere Porus all’oscuro del suo attraversamento, Alessandro lasciò Cratero al campo con una forza sufficiente e l’ordine di non attraversare lui stesso fino a dopo. Una storia racconta che Alessandro lasciò un soldato vestito da re per confondere ulteriormente Porus. Alessandro portò con sé parte della cavalleria dei Compagni, gli arcieri a cavallo, e diverse unità di fanteria sotto Efestione, Perdicos e Demitrios. L’attraversamento doveva avvenire in tre ondate. Per attraversare in sicurezza il fiume, Alessandro costruì delle zattere dalle tende e usò le trenta galee e barche della sua traversata del fiume Indo. In totale ha attraversato con una stima di 15.000 cavalleria e 11.000 fanteria. Sfortunatamente, l’attraversamento non andò così bene come aveva sperato. Alessandro fu sorpreso che invece di raggiungere la riva opposta, sbarcò su una grande isola nel mezzo del fiume. Dall’isola all’altra sponda, i suoi uomini avrebbero dovuto guadare. Naturalmente, c’è qualche disaccordo sul fatto che Alessandro sapesse o meno dell’isola – potrebbe essere stato un errore o potrebbe essere stato fatto apposta. Molti non credono che l’esistenza di una grande isola sarebbe stata qualcosa che Alessandro avrebbe potuto non notare.

Dopo aver raggiunto la riva all’alba, Alessandro raggruppò il suo esercito in formazione di battaglia e si preparò per il suo incontro con Porus. La cavalleria della compagnia era posizionata davanti alla fanteria (non tutta la fanteria aveva attraversato perché si sarebbe unita ad Alessandro più tardi) mentre gli arcieri montati servivano come schermo difensivo contro gli elefanti davanti alla cavalleria perché Alessandro era riluttante a far avanzare la sua cavalleria senza protezione. Gli esploratori di Porus avevano già visto il passaggio del macedone e informarono il re indiano dell’arrivo di Alessandro. Porus si preparò a vendicarsi.

Battaglia

In un futile tentativo di ritardare Alessandro, Porus mandò suo figlio con 3.000 cavalieri e 120 carri. Questo tentativo significò un disastro per Porus. Alessandro uccise il figlio e distrusse la cavalleria e i carri; i pochi sopravvissuti fuggirono indietro da Porus. Arriano, che molti credono abbia il resoconto più accurato della battaglia, parla di questo scontro:

…e gli indiani, vedendo Alessandro in persona e la sua cavalleria ammassata che veniva loro incontro con cariche successive, squadrone per squadrone, si ruppero e fuggirono …. Il figlio di Porus fu tra gli uccisi; i loro carri e cavalli furono catturati mentre tentavano di fuggire…

Senza aspettare la fanteria aggiuntiva per attraversare, Alessandro avanzò per sei miglia verso il campo indiano dove avrebbe aspettato l’arrivo del resto della sua fanteria. “Alessandro non aveva alcuna intenzione di fare un regalo alle truppe nemiche fresche dei suoi uomini esausti e senza fiato, così si fermò prima di avanzare all’attacco.” (Arriano). Poiché la maggior parte delle fonti contemporanee sono andate perdute, c’è un notevole disaccordo da parte degli storici successivi sui fatti della battaglia. Tuttavia, c’è accordo su come Porus si preparò ad incontrare l’esercito macedone, mettendo la sua arma migliore, gli elefanti, in prima linea davanti alla sua fanteria. La cavalleria indiana era situata sui fianchi destro e sinistro schermata dai carri a sei uomini. Al centro c’era Porus a cavallo del suo elefante.

Un’impressione artistica di Alessandro Magno in combattimento (interpretato da Colin Farrell), dal film Alexander (2004), diretto da Oliver Stone / Warner Brothers, Fair Use

Come nelle altre sue battaglie in Grecia e in Persia, Alessandro fece affidamento su molte delle stesse tecniche che avevano avuto successo. La maggior parte delle fonti concorda sul fatto che Alessandro, posizionato sulla destra, utilizzò la cavalleria della compagnia per attaccare i fianchi di Porus, mentre i suoi arcieri a cavallo bersagliavano di frecce gli elefanti. Coeno, la cui posizione iniziale è incerta, attaccò il fianco destro di Porus mentre Alessandro assaliva la sua sinistra. In una manovra difensiva Porus mandò la sua cavalleria da destra per tornare indietro e aiutare la sua sinistra contro Alexander. Successivamente, Porus, che attendeva l’aiuto del suo alleato re Abisares del Kashmir, inviò i suoi elefanti contro la falange macedone. Lentamente, la fanteria si ritirò ma senza rompere i ranghi mentre gli arcieri a cavallo attaccavano con una raffica di frecce. Sfortunatamente per l’esercito indiano, gli elefanti furono presi dal panico e si ribellarono, causando più danni agli uomini di Porus che ad Alessandro. Arriano scrisse:

Con il tempo gli elefanti si stancarono e le loro cariche divennero più deboli, e con niente di peggio che le trombe. Cogliendo l’occasione, Alessandro li circondò tutti – elefanti, cavalieri e tutti – e poi segnalò alla sua fanteria di bloccare gli scudi e muoversi in una massa solida. La maggior parte della cavalleria indiana fu abbattuta nell’azione che seguì; anche la loro fanteria, duramente pressata dai Macedoni, subì perdite terribili.

Nel frattempo, Coeno girò intorno alle spalle di Porus e attaccò il suo fianco sinistro da dietro. L’esercito di Porus fuggì dritto verso Cratero in attesa, che aveva già attraversato il fiume – 12.000 indiani e 80 elefanti morirono contro solo 1.000 macedoni.

Cattura di Porus e conseguenze

Per tutta la durata della battaglia il re Porus rimase sul suo elefante, nonostante le gravi ferite, scioccato nel vedere il suo esercito fuggire ma ancora riluttante ad ammettere la sconfitta e ad arrendersi. Alessandro si avvicinò al re orgoglioso e sconfitto e gli chiese come voleva essere trattato – al che Porus rispose che voleva essere trattato come un re. Alessandro lo rispettò e disse a Porus che sarebbe rimasto re, dovendo fedeltà ad Alessandro. Plutarco scrisse:

Quando Porus fu fatto prigioniero e Alessandro gli chiese come si aspettava di essere usato, rispose: “Come un re”. Perché questa espressione, disse, quando la stessa domanda gli fu posta una seconda volta, comprendeva tutto. E Alessandro, di conseguenza, non solo gli permise di governare il suo regno come satrapo sotto di lui, ma gli diede anche il territorio aggiuntivo di varie tribù indipendenti che sottomise…

Da Idaspe Alessandro proseguì verso l’Oceano Indiano. Purtroppo, questa marcia finale sarebbe stata senza il suo amato Bucefalo. Il grande cavallo che era stato con lui fin dalla sua giovinezza era morto – secondo quanto riferito o per vecchiaia (aveva più di trent’anni) o per ferite di battaglia. Alessandro avrebbe costruito una città in suo onore, Bucefalo. Sfortunatamente, la marcia di Alessandro verso l’oceano non sarebbe andata senza sfide. Il suo esercito alla fine vinse la propria battaglia con il re, convincendolo a tornare a casa. A proposito di questa decisione Plutarco scrisse: “Alessandro all’inizio era così addolorato e infuriato per la riluttanza dei suoi uomini che si chiuse nella sua tenda e si gettò a terra… ma alla fine le ragionevoli persuasioni dei suoi amici e le grida e i lamenti dei suoi soldati… lo convinsero a pensare di tornare”. Alessandro sarebbe tornato a Babilonia, dove sarebbe morto nel 323 a.C. Dopo la sua morte, il suo vasto impero sarebbe stato teatro di una serie di guerre di successione per i successivi tre decenni.

Bibliografia

Originariamente pubblicato dall’Enciclopedia di Storia Antica, 26.02.2014, sotto un Creative Commons: Attribution-NonCommercial-ShareAlike 3.0 Unported license.

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