La tragedia dei Lynyrd Skynyrd

22 maggio, 2020 – 18 min read

“Angel of darkness is upon you . . l’odore della morte ti circonda”. – “That Smell” dei Lynyrd Skynyrd; registrata nell’estate del 1977 a Doraville, Georgia. Una delle ultime canzoni scritte da Ronnie Van Zant

Il 19 ottobre 1977, i Lynyrd Skynyrd finirono il loro show al Greenville Memorial Auditorium della Carolina del Sud e si prepararono a partire per il loro prossimo concerto a Baton Rouge, Louisiana, il giorno seguente. Questo era il loro quarto concerto in quello che sembrava essere il tour di maggior successo del gruppo, una scaletta di 45 spettacoli. Due giorni prima, erano accaduti due eventi separati ma importanti.

Il primo era che l’epico album della band “Street Survivors”, il loro quinto, era uscito ed era diventato oro. Metteva in mostra il talento chitarristico e vocale di Steve Gaines, che si era unito agli Skynyrd un anno prima su suggerimento di sua sorella, Cassie, che era una cantante di riserva.

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Il secondo era che le fiamme di 10 piedi erano state osservate sparare fuori dal motore destro del Convair 240 del 1947 della band, portando la maggior parte della band e dell’equipaggio ad essere esitante a salire a bordo la sera del 19 ottobre.

L’aereo era stato affittato dal manager degli Skynyrd Peter Rudge per tre pagamenti di 5.000 dollari, dopo che la rock band Aerosmith aveva esaminato l’aereo e poi lo aveva rifiutato. Erano meno che soddisfatti della meccanica dell’aereo – e i piloti che fumavano e si passavano una bottiglia di Jack Daniels nella cabina di pilotaggio non gli piaceva. O Rudge non ha mai visto queste cose o non ne era preoccupato. In ogni caso, ha riferito che ha sempre volato commerciale (prima classe), mentre la band ha fatto la spola con un aereo vecchio di 30 anni (e non adeguatamente mantenuto.) (Per essere giusti con Rudge, Skynyrd aveva una cattiva reputazione sulla maggior parte degli aerei noleggiati privatamente, che ha reso necessario il prestito o l’acquisto di un aereo.)

Piani sono stati fatti per il Convair da controllare a Baton Rouge, così come il controllo di un Learjet più appropriato dopo il viaggio.

Cassie Gaines era così contraria a prendere il Convair fuori da Greenville che ha acquistato un biglietto su una compagnia aerea commerciale – ma a malincuore si è tirata indietro, poiché non voleva andare senza suo fratello, Steve. Il tastierista Billy Powell raccontò più tardi che le mogli e le famiglie dei compagni della band non volevano che facessero quell’ultimo giro sul Convair. Il chitarrista Allen Collins all’inizio disse che non sarebbe salito sull’aereo perché non era “giusto”. Solo il frontman della band, Ronnie Van Zant, sembrava calmo, freddo e raccolto riguardo al viaggio di 600 miglia. Disse al chitarrista Gary Rossington: “Se il Signore vuole che tu muoia su questo aereo, quando sarà la tua ora, sarà la tua ora.”

L’aereo decollò alle 17:02 dal Greenville Downtown Airport. Una volta in volo senza incidenti, Van Zant si sdraiò sul pavimento, per stirare la sua schiena dolorante. Alcuni dei suoi compagni di band si impegnarono in una chiassosa partita di poker mentre altri, sapendo che si sarebbero liberati dell’aereo a Baton Rouge, suonarono musica e ballarono nei corridoi.

Alle 18:42, il pilota Walter McCreary contattò via radio il centro di controllo del traffico aereo di Houston. Il motore destro aveva un guasto e poi si spense completamente. McCreary chiese l’aeroporto più vicino, qualsiasi aeroporto. Gli furono dati i vettori per il McComb-Pike County Airport, quattro miglia a sud della piccola città di McComb, Mississippi e 17 miglia dalla loro posizione attuale. Il Convair avrebbe dovuto inclinarsi e girarsi per raggiungerlo. Sfortunatamente, l’aereo era senza carburante e il motore sinistro si guastò.

McCreary informò i suoi passeggeri di abbassare la testa e prepararsi ad un atterraggio di fortuna. L’aereo, i cui meccanismi di sterzo si erano bloccati quando il motore sinistro si era guastato, era in fase di coasting e stava cadendo a 4.500 piedi. Billy Powell ricorda di aver sentito solo aria e vento.

Il batterista Artemis Pyle, un appassionato di aviazione che aveva preso lezioni di volo mentre era nei Marines, era nella cabina di pilotaggio quando iniziarono i problemi. Suo padre era morto in un incidente aereo nel 1971. Più tardi avrebbe detto di aver capito immediatamente quanto fosse terribile la situazione, basandosi solo sugli occhi del pilota. “Potevo vedere la morte negli occhi di quell’uomo”, ha detto all’Orlando Sentinel.

L’aereo impiegò circa 10 minuti per raggiungere il suolo, con i compagni di band che all’inizio erano increduli e poi pregavano. A seconda di chi racconta la storia, Van Zant fu svegliato da dove si era addormentato sul pavimento dalla guardia del corpo Gene Odom, riportato al suo posto e legato, lamentandosi di essere stato svegliato, o camminando da solo verso la parte posteriore dell’aereo per recuperare un cuscino e stringendo la mano di Pyle e scambiando un sorriso sulla strada per il suo posto.

McCreary e il suo copilota, William Gray, Jr, tentarono di guidare l’aereo verso un campo aperto o un’autostrada ma senza successo; erano circondati dalla foresta. Billy Powell ricordava che gli alberi diventavano sempre più grandi dai finestrini, fino a quando non sembrava che l’esterno dell’aereo fosse stato colpito da centinaia di mazze da baseball.

Il Convair strappò attraverso gli alberi per 500 piedi a 90 miglia all’ora fino a quando la pressione provocò la rottura della fusoliera e delle ali. Ogni sedile, tranne uno, nell’aereo si staccò dal pavimento, scagliando gli occupanti contro i pannelli delle pareti. La guardia del corpo Odom si ricordò che tutti, tranne lui, avevano le cinture di sicurezza allacciate. Ciò che rimaneva della cabina, dopo che la cabina di pilotaggio e la coda furono strappate via, si fermò in un boschetto di alberi. Erano le 18:53

Ronnie Van Zant morì sul colpo per un trauma contusivo alla testa. Steve Gaines morì sul colpo per la rottura del collo, quando fu scagliato a faccia in giù contro una paratia. Anche l’assistente road manager Dean Kilpatrick morì nell’impatto, il suo corpo fu trafitto da un pezzo dell’aereo. Anche il pilota McCready e il co-pilota Gray, ancora legati ai loro sedili e appesi a un albero vicino, morirono nell’impatto. Cassie Gaines sopravvisse allo schianto iniziale ma morì prima dell’arrivo dei soccorsi. Billy Powell affermò che morì dissanguata tra le sue braccia.

Bill Sykes, un operatore televisivo che accompagnava la band, e Leslie Hawkins, una delle coriste, sopravvissero allo schianto ma si trovavano a tre metri su un albero, incapaci di muoversi a causa di un grosso pezzo di lamiera che era pericolosamente vicino a cadere.

Powell si era schiantato di testa contro un tavolo, con il naso quasi strappato dalla faccia. Sentendo le persone gridare aiuto, intrappolate sotto la fusoliera, tentò di prestare soccorso.

Pyle soffriva di costole rotte ma era ambulante. Mentre l’aereo era nella sua planata mortale, ebbe la lungimiranza di guardare fuori dai finestrini e notare le luci di una fattoria vicina. Dopo essersi orientato, insieme al roadie Marc Frank e al tecnico del suono Ken Peden, si mise a piedi per localizzare quella fattoria. Ci sarebbe voluta quasi un’ora di cammino attraverso paludi, sotto recinzioni di filo spinato e attraverso un pascolo di mucche in preda al dolore e alla paura prima di raggiungere quella fattoria.

Il ventiduenne Johnny Mote stava tirando il fieno quando ha sentito l’incidente ma aveva pensato che fosse una macchina che sbandava sulla ghiaia. Vedendo i fari di un elicottero, aveva cambiato la sua opinione in quella di un’evasione. Dicendo a sua moglie di mettersi al riparo in casa, aveva preso il suo fucile da caccia e stava di guardia sul portico anteriore. Quando Pyle, Frank e Peden inciamparono verso la casa, insanguinati e disorientati, Mote dapprima sparò un colpo di avvertimento in aria. I tre sopravvissuti si gettarono a terra, urlando che erano stati coinvolti in un incidente aereo e che avevano bisogno di aiuto. Mote mise insieme i puntini e organizzò immediatamente un convoglio di camion e quattro ruote per trovare il luogo dell’incidente e salvare le vittime.

La mancanza di carburante nell’aereo fu una benedizione mista. Ha impedito che l’aereo prendesse fuoco, ma lo ha reso difficile da localizzare al buio.

Mote e il suo convoglio sono stati i primi sulla scena e sono stati accolti dal sito di una mano insanguinata che spuntava dai rottami e dai gemiti e dalle grida delle vittime. Sono stati presto raggiunti dalla Guardia Nazionale, dalla Guardia Costiera e dal Forrest County General Hospital, che hanno illuminato il sito con i loro elicotteri, e hanno traghettato le vittime al vicino Southwest Regional Medical Center di McComb. Due bulldozer sono stati inviati per arare un sentiero dalla Highway 568 verso il luogo dell’incidente per assistere i primi soccorritori, che non avevano una via libera. Ciò ha significato che molti dei sopravvissuti non sono stati salvati per ore.

Dean Kilpatrick

A questo punto, la notizia si era diffusa e oltre 3.000 persone si sono presentate sul luogo dell’incidente. Alcuni erano lì per dare una mano, altri per guardare e, in modo irritante, alcuni sono venuti a recuperare un tipo morboso di souvenir o memoriale dell’incidente. Gene Odom, la guardia del corpo della band, ha ricordato che mentre giaceva sanguinante e ferito, degli sconosciuti gli presero il portafoglio, l’anello, l’orologio e i soldi. I saccheggiatori presero anche bagagli, merce della band, borse e metallo contorto dall’aereo. Poiché alcuni dei membri della band stavano giocando a poker quando iniziarono i problemi e avevano i loro portafogli fuori, questi portafogli erano stati sparsi tra i rottami, rendendoli facili bersagli per i saccheggiatori e rendendo difficile l’identificazione dei sopravvissuti che non avevano documenti.

Il chitarrista Gary Rossington, che ha ricordato di aver sentito il rumore degli alberi che colpivano l’aereo prima di perdere conoscenza e svegliarsi per ritrovarsi a terra con la porta dell’aereo sopra di lui, ha subito due braccia rotte, due gambe rotte, due polsi rotti, due caviglie rotte, un bacino rotto, uno stomaco e un fegato perforati. Il chitarrista Allen Collins ebbe due vertebre incrinate e un taglio al braccio destro così grave che i medici consigliarono l’amputazione; il padre di Collins rifiutò e il suo braccio fu salvato. Il tastierista Billy Powell ebbe un esteso danno facciale a causa della rottura della cintura di sicurezza, che lo mandò con la faccia contro un tavolo, così come un ginocchio destro rotto. Il batterista Artemis Pyle aveva una cassa toracica fratturata e numerose contusioni e abrasioni. La guardia del corpo Gene Odom ebbe il collo rotto quando fu gettato dall’aereo, con la pelle gravemente ustionata e un occhio accecato dal fosforo di un razzo di sbrinamento. Il bassista Leon Wilkeson ebbe le peggiori ferite di tutti i sopravvissuti. Soffrì di massicce lesioni interne che includevano sei costole rotte, una delle quali aveva perforato e sgonfiato il polmone sinistro. Sia il suo braccio sinistro che la gamba sinistra erano stati rotti due volte. Tutte le sue ossa facciali, incluso il naso e la mascella, non erano solo rotte ma frantumate e tutti i suoi denti, eccetto i molari, erano caduti quando lui, come Steve Gaines, era stato sbattuto a faccia in giù contro una paratia. Il suo cuore si fermò due volte mentre era sul tavolo operatorio.

I sopravvissuti non furono informati del destino di Van Zant, Steve Gaines, Cassie Gaines e Dean Kilpatrick. I loro corpi, insieme a quelli di McCready e Gray, furono portati nella palestra della scuola superiore locale, che fungeva da obitorio temporaneo.

Dopo essersi ripreso, Gary Rossington ha ricordato che era seduto tra Steve Gaines e Ronnie Van Zant su un lato dell’aereo mentre Allen Collins era seduto tra Cassie Gaines e Dean Kilpatrick dall’altro. Lui e Collins si chiedevano perché fossero sopravvissuti mentre Van Zant, Steve e Cassie Gaines e Kilpatrick no.

Chi sopravvisse a quell’incidente aereo del 1977 non ebbe vita facile.

Allen Collins

Allen Collins, il cui braccio destro fu salvato grazie al rifiuto del padre di permettere ai medici di amputare, continuò a suonare ma lui, come Gary Rossington, soffriva di orribili incubi e del senso di colpa del sopravvissuto. Entrambi si auto-soffrirono con alcool e droghe ma riuscirono a formare una nuova band, la Rossington-Collins Band, e a pubblicare un album. Fu durante il loro primo tour nel 1980 che la moglie di Collins, Kathy, subì un aborto spontaneo mentre aspettava il loro terzo figlio e morì dissanguata per un’emorragia. Questo devastò Collins, portandolo ad assumere più alcol e droghe, ponendo fine al tour della nuova band e creando una spaccatura tra lui e Rossington. Si separarono e Collins formò la Allen Collins Band nel 1983.

La sfortuna di Collins non era ancora finita. La sua nuova band durò solo un anno e un album, sciogliendosi nel 1984. Nel 1986, dopo essersi nutrito di alcool e/o droghe, si schiantò con la sua auto, uccidendo la sua ragazza Debra e lasciandolo paralizzato dal petto in giù. Gli furono dati due anni di libertà vigilata per omicidio stradale. Non avrebbe mai più suonato la chitarra sul palco. Andò in tour con i rinnovati Lynyrd Skynyrd nel 1987, salì sul palco per parlare del perché era su una sedia a rotelle e consigliare contro i pericoli di alcol e droghe. Morì nel 1990 per una polmonite, una complicazione della sua paralisi. Aveva solo 37 anni.

Leon Wilkeson

Leon Wilkeson, nonostante il suo cuore si fermò due volte sul tavolo operatorio, sopravvisse ai suoi interventi e iniziò la sua riabilitazione. L’acqua della palude in cui le sue ferite erano state immerse aveva causato l’infezione del suo braccio sinistro, rendendone quasi necessaria l’amputazione. L’infezione ha portato a gravi danni ai nervi e al movimento limitato, che gli ha reso impossibile suonare il suo basso a meno che non lo tenesse in posizione verticale. Anche se suonò di nuovo, non fu mai in grado di suonare con la sua originale destrezza. Suonò per la band Alias nel 1979 e si unì a Rossington e Collins, insieme al tastierista Billy Powell, per la Rossington-Collins Band. Una volta che la Rossington-Collins Band si spense, Wilkeson si unì a Collins per la breve vita della Allen Collins Band. Ebbe un’associazione di breve durata con il gruppo rock cristiano Vision, insieme a Powell, prima di firmare per una versione riunita dei Lynyrd Skynyrd nel 1987 con il fratello minore di Van Zant che sostituiva il defunto cantante. Mentre il tour ebbe successo (tutto esaurito), Wilkeson si svegliò nel tour bus in una pozza di sangue. La sua gola era stata tagliata da una o più persone sconosciute. Il chitarrista Ed King (un membro originale dei Lynyrd Skynyrd che era stato sostituito dal defunto Steve Gaines) puntò il dito contro l’allora moglie di Wilkeson; lei puntò il dito contro King. Il colpevole di Wilkeson non fu mai identificato.

Nel 2001, Wilkeson fu citato per guida in stato di ebbrezza in Florida. Era in città per occuparsi di quell’accusa quando fu trovato morto nella sua stanza d’albergo il 27 luglio 2001. Soffrendo di enfisema e di una malattia del fegato, la sua morte fu dichiarata per “cause naturali”. Aveva 49 anni.

Billy Powell

Billy Powell, tastierista dei Lynyrd Skynyrd, era stato il primo ad essere dimesso dall’ospedale e, come tale, l’unico membro della band in grado di partecipare ai funerali dei suoi compagni. Fu il portavoce non ufficiale degli Skynyrd mentre i suoi compagni recuperavano in ospedale, fornendo aggiornamenti alla stampa. Si riprese dal naso quasi strappato dalla faccia, così come da altre lacerazioni facciali, e continuò a partecipare alla Rossington-Collins Band, alla Allen Collins Band, al gruppo Christian rock Vision e fu il primo membro della band ad unirsi al reboot tributo ai Lynyrd Skynyrd del 1987. Sarebbe rimasto con la band per il resto della sua vita.

Nel 2007, si unì a Kid Rock per suonare il piano per la hit “All Summer Long” del cantante.

Solo due anni dopo, nelle prime ore del mattino del 28 gennaio 2009, ha chiamato la polizia dalla sua casa in Florida lamentando vertigini e difficoltà respiratorie. Quando la polizia e i paramedici sono arrivati, era incosciente e non reattivo. Ripetuti tentativi di rianimarlo sono falliti ed è stato dichiarato morto per un attacco di cuore. Si diceva che avesse trascurato di presentarsi ad un appuntamento dal cardiologo il giorno precedente. L’uomo che i Lynyrd Skynyrd chiamavano “Gifted Hands” aveva 56 anni.

Artimus Pyle

Artimus Pyle, l’unico compagno della band che poteva letteralmente camminare dal luogo dell’incidente, trascorse tre anni dopo il devastante incidente vivendo a Gerusalemme alla Diaspora Yeshiva sul Monte Sion. Al suo ritorno negli Stati Uniti, lavorò brevemente con la band Alias prima di unirsi ai suoi ex compagni nella Rossington-Collins Band. Un grave incidente motociclistico in cui Pyle si scontrò con un guidatore ubriaco gli lasciò una gamba rotta in 20 punti e lo costrinse a lasciare il gruppo.

Nel 1982, formò l’Artimus Pyle Group e si riunì nuovamente con i Lynyrd Skynyrd nel 1987. Se ne andò nell’agosto del 1991, citando i problemi che gli altri membri della band avevano con l’alcool e le droghe, così come i problemi legali con la vedova di Van Zant, Judy, che stava facendo causa alla band nel tentativo di avere il controllo del nome.

Nel 1993, Pyle fu accusato di tentata aggressione sessuale capitale e aggressione lasciva su due ragazze. Egli negò le accuse, sostenendo di essere stato incastrato da persone in un parco di case mobili di Jacksonville, Florida, che avevano un rancore contro di lui e stavano cercando di estorcere denaro dalla sua associazione Lynyrd Skynyrd. Gli stessi individui, secondo Pyle, erano quelli che avevano effettivamente abusato delle ragazze. Il processo doveva iniziare nel gennaio del 1994, ma settimane prima dell’apertura del dibattimento, Pyle si dichiarò non colpevole contro il rischio di una condanna obbligatoria all’ergastolo in caso di condanna. Fu condannato alla libertà vigilata e dovette registrarsi come criminale sessuale. Nel 2007 è stato accusato di non essersi registrato come criminale sessuale dopo che i funzionari hanno perso il suo modulo di cambio di indirizzo che ha inviato quando lui e la sua famiglia si sono trasferiti in North Carolina. Pyle ha rifiutato un patteggiamento ed è stato assolto da una giuria nel 2009.

Nel 2017 ha affrontato nuovi problemi legali a causa del suo coinvolgimento in un biopic chiamato “Street Survivor: The True Story of the Lynyrd Skynyrd Plane Crash”, in cui è stato citato in giudizio da Judy Van Zant, Gary Rossington, Johnny Van Zant (fratello di Ronnie e attuale cantante dei Lynyrd Skynyrd) e rappresentanti di Allen Collins e Steve Gaines. La produzione del biopic è stata fermata definitivamente dopo che un giudice distrettuale degli Stati Uniti ha trovato che era in violazione di un ordine di consenso del 1987 che proibiva a chiunque di partecipare a un progetto legato alla band senza la partecipazione di almeno tre membri sopravvissuti dell’era pre-crash degli Skynyrd. Il libro di memorie di Pyle, che era stato programmato per la pubblicazione nell’ottobre del 2017, è stato anche rinviato a tempo indeterminato a causa della causa. Nell’ottobre del 2018, l’ingiunzione è stata annullata; il biopic è uscito nel febbraio del 2020.

Continua a vivere ad Asheville, nel North Carolina. Ha due figli, tre figlie e due nipoti.

Gary Rossington

Gary Rossington, la cui dipendenza da droga e alcol è stata memorizzata nella canzone degli Skynyrd “That Smell”, ha sofferto di una grave dipendenza dagli antidolorifici resa necessaria dalle ferite riportate nell’incidente aereo. Ha smaltito la sbornia e ha continuato a suonare, con barre d’acciaio nel braccio destro e nella gamba destra.

Dopo lo scioglimento della Rossington-Collins Band nel 1982, ha formato la Rossington Band con sua moglie Dale, portando ad un album nel 1986 e 1988. Nel 1987, si è riunito ai Lynyrd Skynyrd, dove è rimasto. Negli ultimi anni, ha sofferto di problemi di salute. Un attacco di cuore l’8 ottobre 2015 ha portato alla cancellazione dei concerti. L’anno successivo ha subito un intervento chirurgico per riparare un’arteria bloccata – lo stesso anno ha fatto rivivere la Rossington Band.

Rossington continua ad esibirsi e con la morte il 6 ottobre 2019 del bassista originale Larry Junstrom, è diventato il solo sopravvissuto della formazione originale dei Lynyrd Skynyrd.

Lui e Dale sono ancora sposati e hanno due figlie insieme.

Steve e Cassie Gaines

La famiglia Gaines fu devastata quando l’incidente aereo del 1977 portò via sia Steve che Cassie. Fratello e sorella furono entrambi sepolti nei Jacksonville Memory Gardens. Il 15 febbraio 1979, la loro madre, Cassie LaRue Gaines, rimase uccisa in un incidente automobilistico presso il cimitero che fu l’ultima dimora di Steve e Cassie. Aveva 52 anni. Fu sepolta dai suoi figli.

Il 29 giugno 2000, dei vandali irruppero nelle tombe di Ronnie Van Zant e Steve Gaines a Orange Park, Florida. Due monumenti commemorativi in marmo fuori terra sono stati distrutti. La bara di Van Zant è stata rimossa dalla sua tomba ma apparentemente non aperta. Le ceneri di Gaines, contenute in un sacchetto di plastica, erano state rimosse da un’urna di metallo; un piccolo strappo nel sacchetto ha portato alla fuoriuscita di circa l’1% delle sue ceneri. I vandali, apparentemente, stavano cercando di scoprire se era vero che Van Zant era stato sepolto con il suo caratteristico cappello nero e la sua canna da pesca preferita.

Van Zant fu reinterrato in un altro cimitero, questo a Jacksonville, con una massiccia volta sepolcrale sotterranea in cemento per evitare ulteriori disturbi. Il memoriale al cimitero di Orange Park rimane, comunque, per i fan che possono visitarlo e rendergli omaggio.

Ronnie Van Zant

Durante la sua vita, Ronnie Van Zant era noto per parlare della sua mortalità e di come non sarebbe mai arrivato a 30 anni. Quando morì il 20 ottobre 1977, gli mancavano poco meno di tre mesi per compiere 30 anni.

Nel 2003, la guardia del corpo Gene Odom pubblicò “Lynyrd Skynyrd: Remembering the Free Birds of Southern Rock”. In esso dichiarò che il pilota Gray era potenzialmente alterato ed era stato osservato mentre faceva uso di cocaina la sera precedente (nonostante ciò che i rapporti tossicologici mostravano).

Così cosa causò l’incidente aereo che fermò i Lynyrd Skynyrd per un decennio e fermò per sempre la voce che guidava la band originale? Ufficialmente fu l’esaurimento del carburante e la totale perdita di potenza di entrambi i motori a causa della disattenzione dell’equipaggio e del rifornimento di carburante. Il National Transportation Safety Board ha dichiarato che il malfunzionamento del motore in sé non avrebbe dovuto essere catastrofico. Quindi, chiaramente e ovviamente, la perdita di carburante ha portato alla caduta dell’aereo. Il pilota McCreary, quando ha chiesto assistenza via radio, ha detto che l’aereo era a corto di carburante, non senza carburante, quindi cosa è successo? L’aereo era stato rifornito al suo arrivo a Greenville, South Carolina, con 400 galloni di carburante. Mentre non c’è alcuna registrazione di quanto carburante era nei serbatoi dell’aereo quando è iniziato il rifornimento, l’NTSB ha scoperto che il consumo medio di carburante di un 240 Convair era di circa 183 galloni all’ora. Il piano di volo depositato dall’equipaggio da Greenville a Baton Rouge prevedeva due ore e 45 minuti di volo per il viaggio e cinque ore di carburante a bordo. Anche se l’aereo fosse stato a secco di carburante al momento del rifornimento, l’aereo avrebbe dovuto essere in grado di arrivare a Baton Rouge.

L’NTSB ha scoperto che l’aereo era stato eseguito su “auto-rich”, che avrebbe bruciato circa 70 galloni di carburante in più rispetto al consumo normale. Decollando alle 5:02 p.m. EST, 4:02 p.m. CST, e con la chiamata di emergenza arrivata alle 6:42 p.m. CST, l’aereo era stato in volo per quasi due ore e 45 minuti. Eppure l’aereo non era ancora arrivato a Baton Rouge e si trovava a circa venti minuti di volo da esso. Poiché quella notte non sono stati segnalati venti trasversali che avrebbero rallentato il velivolo, è ragionevole pensare che l’equipaggio non avesse idea di quanto tempo avrebbe impiegato per arrivare a Baton Rouge o che qualcosa li abbia rallentati seriamente durante il volo. Indipendentemente da ciò, l’NTSB ha deciso che l’equipaggio è stato negligente e/o ignorante dell’aumento del consumo di carburante e non ha monitorato gli strumenti del motore durante il volo, che li avrebbe avvertiti del consumo di carburante.

Entrambi i piloti erano esperti quindi perché mai non avrebbero dovuto monitorare i loro strumenti? I rapporti tossicologici fatti durante le loro autopsie non hanno mostrato segni di alterazione; nessun alcool, droga o monossido di carbonio nel sangue. Inoltre, poiché nessun sopravvissuto ha menzionato che uno dei due piloti appariva alterato in qualche modo, questo dovrebbe essere escluso.

Si è anche detto e/o suggerito che forse uno dei piloti, per errore, può aver buttato via la riserva di carburante mentre tentava di trasferire il carburante da un motore all’altro. Poiché il Convair non aveva una scatola nera, o un registratore vocale, a bordo, non c’è modo di saperlo con certezza.

Può l’aereo essere stato sovraccaricato? Il Convair poteva decollare con 42.000 libbre. Con i passeggeri, i bagagli, alcune attrezzature e il carburante a bordo, il peso sarebbe arrivato a circa 37.000 libbre. Quindi il sovraccarico non sembra essere stato la causa. E ancora, i piloti erano esperti e avrebbero dovuto essere ben consapevoli di ciò che l’aereo avrebbe potuto gestire.

Mentre non c’è una risposta diretta e determinata, sembra che l’equipaggio dell’aereo dei Lynyrd Skynyrd, per qualsiasi motivo, abbia trascurato di monitorare i loro pannelli di strumenti durante il volo fino a quando non è stato troppo tardi. Come minimo, sembra che si sarebbe dovuto notare che il volo stava prendendo più tempo del previsto e che l’impostazione “auto-rich” stava consumando più carburante. Se il carburante rimanente è stato accidentalmente gettato via, è qualcosa che non sapremo mai. Ciò che è veramente triste è che l’equipaggio di volo ha volato l’aereo oltre numerosi aeroporti e piste dove avrebbero potuto atterrare in sicurezza rispetto alla caduta libera fuori da McComb, Mississippi, che ha rubato sei vite e ne ha influenzato innumerevoli altre.

Ricordo delle vittime dell’incidente aereo del 1977:

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