Mesosaurus, il più antico rettile acquatico conosciuto, probabilmente passava del tempo sulla terraferma

Lo studio suggerisce che i mesosauri più anziani erano semi-acquatici, mentre i giovani passavano la maggior parte del loro tempo in acqua. Immagine: Roman Yevseyev e Graciela Piñeiro

Un’analisi completa delle ossa fossilizzate di Mesosaurus rivela che gli esemplari maturi hanno caratteristiche anatomiche simili agli animali terrestri

– Di Tania Fitzgeorge-Balfour, scrittore scientifico

I rettili acquatici più antichi conosciuti, i mesosauri, hanno probabilmente trascorso parte della loro vita sulla terra, rivela un nuovo studio pubblicato su Frontiers in Ecology and Evolution. Le ossa fossilizzate del Mesosaurus adulto condividono somiglianze con animali terrestri, il che – insieme alla relativa scarsità di resti fossilizzati di grandi esemplari – suggerisce che i mesosauri più vecchi erano semi-acquatici, mentre i giovani trascorrevano la maggior parte del loro tempo in acqua. Questa nuova ricerca sottolinea l’importanza di analizzare accuratamente i resti fossili di tutte le fasi della vita di un rettile per ottenere un apprezzamento completo del suo stile di vita e comportamento.

Was Mesosaurus a Fully Aquatic Reptile? A Systematic Review

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“Nonostante sia considerato il più antico rettile acquatico conosciuto, i mesosauri condividono diverse caratteristiche anatomiche con specie terrestri”, dice la professoressa Graciela Piñeiro, che ha completato questa ricerca presso la Facultad de Ciencias, Universidad de la República, Uruguay. “La nostra analisi completa delle vertebre e degli arti di questi antichi rettili suggerisce che vivevano in acqua durante le prime fasi del loro sviluppo, mentre gli adulti maturi passavano più tempo sulla terraferma.”

Dalla scoperta di ossa di Mesosauro insolitamente grandi nella Formazione Mangrullo dell’Uruguay, Piñeiro e il suo team internazionale di colleghi si sono chiesti perché gli esemplari più grandi, presumibilmente adulti, intorno ai due metri di lunghezza, non fossero così abbondanti come scheletri di mesosauro di circa 90 cm.

“Gli esemplari più grandi, almeno il doppio della lunghezza dei fossili di Mesosauro più comunemente riportati, potrebbero essere solo individui eccezionalmente grandi. Tuttavia, le condizioni ambientali della laguna di Mangrullo dove vivevano erano dure, rendendo difficile per il mesosauro occasionale raggiungere dimensioni ed età così grandi”, spiega Piñeiro.

Continua, “Ci siamo poi resi conto che in confronto agli esemplari più piccoli e meglio conservati, i fossili di Mesosauro più grandi erano quasi sempre disarticolati, molto consumati e mal conservati. Questo suggeriva che questi esemplari più grandi avevano un’esposizione prolungata all’aria quando sono morti.”

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Durante la ricostruzione di uno scheletro di Mesosauro e l’analisi di scheletri che rappresentano diverse fasi di vita di questo antico rettile, i ricercatori hanno esaminato i resti per le prove di un’esistenza terrestre e abitante della terra.

Gli animali terrestri, semiacquatici e acquatici mostrano una chiara differenza nei profili delle ossa, così hanno usato la morfometria per analizzare la forma delle ossa fossilizzate. Quaranta esemplari di Mesosaurus, dai giovani agli adulti, sono stati esaminati e i loro profili ossei confrontati con quelli di rettili simili noti per essere acquatici o semi-acquatici, come i coccodrilli e le iguane marine.

“Il tarso del mesosauro adulto (un gruppo di ossa nella regione della caviglia) suggerisce una locomozione più terrestre o anfibia piuttosto che un comportamento completamente acquatico come ampiamente suggerito prima”, dice Pablo Núñez, anche lui con sede presso l’Universidad de la República. “Le loro vertebre caudali, le ossa della coda, hanno anche mostrato somiglianze con animali semi-acquatici e terrestri. Questo supporta l’ipotesi che i mesosauri più antichi e più grandi hanno trascorso più tempo sulla terraferma, dove la conservazione dei fossili non è così buona come nel dominio subacqueo.”

Pubblicato come parte di una collezione di articoli speciali sui Mesosauri, questi risultati hanno implicazioni più ampie – sia per la ricerca futura sui primi animali preistorici che hanno deposto uova con membrane embrionali che per la comprensione dell’evoluzione dei rettili.

Piñeiro spiega: “Il nostro studio sottolinea l’importanza di lavorare con fossili che rappresentano un’intera popolazione di una specie, compresa una vasta gamma di giovani e adulti, prima di stabilire interpretazioni paleobiologiche sul loro stile di vita e comportamento.”

Continua, “Questi risultati hanno anche importanti implicazioni sullo stile di vita dedotto di specie strettamente correlate ai mesosauri, in particolare nel contesto dell’evoluzione dell’uovo amniotico. Per esempio, grazie alla nostra precedente scoperta di un uovo di mesosauro e di embrioni all’interno del corpo della madre, i nostri nuovi risultati possono dare sostegno alle ipotesi precedenti che suggeriscono che l’uovo amniotico potrebbe essere apparso in animali acquatici o semiacquatici come una strategia per lasciare l’acqua per evitare la predazione.”

Articolo originale: Was Mesosaurus a Fully Aquatic Reptile?

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