Neil DeGrasse Tyson

“Era così forte quell’impronta che sono certo di non aver avuto scelta in materia, che in effetti, l’universo mi ha chiamato.”

Nell’universo di The Martian Neil deGrasse Tyson sembra avere lo stesso identico lavoro che fa nella vita reale. Ha fatto una pubblicità per il canale Youtube Ares III ARES: Live, Our Greatest Adventure.

Neil deGrasse Tyson nato il 5 ottobre 1958 è un astrofisico, cosmologo, autore e comunicatore scientifico statunitense. Dal 1996, è il direttore Frederick P. Rose del Planetario Hayden presso il Rose Center for Earth and Space a New York City. Il centro fa parte dell’American Museum of Natural History, dove Tyson ha fondato il dipartimento di astrofisica nel 1997 e dal 2003 è associato alla ricerca nel dipartimento.

Nato e cresciuto a New York City, Tyson si è interessato all’astronomia all’età di nove anni dopo una visita all’Hayden Planetarium. Dopo essersi diplomato alla Bronx High School of Science, dove è stato caporedattore del Physical Science Journal, ha completato una laurea in fisica alla Harvard University nel 1980. Dopo aver ricevuto un master in astronomia all’Università del Texas a Austin nel 1983, ha conseguito un master (1989) e un dottorato (1991) in astrofisica alla Columbia University. Per i tre anni successivi, è stato un associato di ricerca post-dottorato alla Princeton University. Nel 1994, si è unito al Planetario Hayden come scienziato dello staff e alla facoltà di Princeton come ricercatore e docente in visita. Nel 1996, è diventato direttore del planetario e ha supervisionato il suo progetto di ricostruzione da 210 milioni di dollari, che è stato completato nel 2000.

Dal 1995 al 2005, Tyson ha scritto saggi mensili nella colonna “Universo” per la rivista Natural History, alcuni dei quali sono stati pubblicati nel suo libro Death by Black Hole (2007). Durante lo stesso periodo, ha scritto una colonna mensile nella rivista Star Date, rispondendo a domande sull’universo sotto il nome di penna “Merlin”. Il materiale della rubrica è apparso nei suoi libri Merlin’s Tour of the Universe (1998) e Just Visiting This Planet (1998). Tyson ha fatto parte di una commissione governativa del 2001 sul

futuro dell’industria aerospaziale statunitense, e della commissione Luna, Marte e oltre del 2004. Nello stesso anno ha ricevuto la NASA Distinguished Public Service Medal. Dal 2006 al 2011, ha condotto il programma televisivo NOVA ScienceNow su PBS. Dal 2009, Tyson ha condotto il podcast settimanale StarTalk. Uno spin-off, anch’esso chiamato StarTalk, è andato in onda su National Geographic nel 2015. Nel 2014, ha condotto la serie televisiva Cosmos: A Spacetime Odyssey, un successore della serie di Carl Sagan del 1980 Cosmos: A Personal Voyage. La U.S. National Academy of Sciences ha conferito a Tyson la Public Welfare Medal nel 2015 per il suo “ruolo straordinario nell’eccitare il pubblico sulle meraviglie della scienza”.

Un’immagine tratta dall’ARES: Live video Our Greatest Adventure.

NASA

Tyson è un sostenitore dell’espansione delle operazioni della National Aeronautics and Space Administration. Sostenendo che “l’agenzia più potente sui sogni di una nazione è attualmente sottofinanziata per fare ciò che deve fare”. Tyson ha suggerito che il grande pubblico ha la tendenza a sovrastimare le entrate destinate all’agenzia spaziale. In un discorso del marzo 2010, riferendosi alla percentuale di entrate fiscali spese per la NASA, ha dichiarato: “A proposito, quanto costa la NASA? È mezzo penny sul dollaro. Lo sapevate? La gente dice: ‘Perché spendiamo soldi lassù…’. Chiedo loro, ‘Quanto pensate che stiamo spendendo? Dicono ‘cinque centesimi, dieci centesimi su un dollaro’. È mezzo penny.”

Nel marzo 2012, Tyson ha testimoniato davanti al Senato degli Stati Uniti

Comitato per la scienza, affermando che:

Ispirato dalla difesa e dalle osservazioni di Tyson, Penny4NASA, una campagna del non-profit Space Advocates, è stata fondata nel 2012 da John Zeller e sostiene il raddoppio del bilancio della NASA all’1% del bilancio federale.

Confutando la credenza della “Terra piatta”

Nel gennaio 2016, l’artista discografico B.o.B ha espresso la convinzione che la Terra sia piatta, citando diversi argomenti precedentemente sfatati. Tyson ha risposto a B.o.B su Twitter e ha tentato di convincerlo che la Terra è rotonda, ma il rapper ha rifiutato di ritrattare le sue opinioni e ha accusato la NASA di evitare le domande, mentre rilasciava un brano diss contro Tyson. Il brano, intitolato “Flatline”, espande le opinioni di B.o.B. sulla forma della Terra e include riferimenti alle teorie cospirative antisemite, dicendo che “Stalin era molto peggio di Hitler” e per chiedere al suo pubblico di “Fare ricerche” sul negazionista dell’olocausto David Irving. Questi commenti hanno guadagnato l’attenzione della Anti-Defamation League, che ha dichiarato che i testi invocano la teoria del complotto antisemita del governo americano controllato dagli ebrei. Tyson e suo nipote rapper, Steve Tyson, hanno risposto al diss della Terra piatta di B.o.B con un loro diss track intitolato “Flat to Fact”. Tyson ha seguito questo con un’apparizione televisiva al The Nightly Show con Larry Wilmore per affrontare il rapper: “È un fatto fondamentale del calcolo e della geometria non euclidea: Piccole sezioni di grandi superfici curve sembreranno sempre piatte alle piccole creature che vi strisciano sopra… e a proposito, questo si chiama gravità” ha detto Tyson, lasciando cadere il microfono.

Prima vita

Tyson è nato come secondo di tre figli a Manhattan, New York, in una famiglia che vive nel Bronx. Sua madre, Sunchita Maria (nata Feliciano) Tyson, era una gerontologa per il Dipartimento della Salute, dell’Educazione e del Welfare degli Stati Uniti, ed è di origine portoricana. Suo padre afroamericano, Cyril deGrasse Tyson (1927-2016), era un sociologo, commissario delle risorse umane per il sindaco di New York John Lindsay, e il primo direttore di Harlem Youth Opportunities Unlimited Tyson ha due fratelli: Il secondo nome di Tyson, deGrasse, deriva dal nome da nubile della sua nonna paterna, che era nata come Altima de Grasse nell’isola britannica delle Indie Occidentali di Nevis.

Tyson è cresciuto nel quartiere di Castle Hill nel Bronx, e poi a Riverdale. Dall’asilo fino al liceo, Tyson ha frequentato le scuole pubbliche del Bronx: P.S. 36, P.S. 81, la Riverdale Kingsbridge Academy, e la Bronx High School of Science (1972-76) dove è stato capitano della squadra di wrestling e direttore del Physical Science Journal. Ha ricordato che “l’impronta era così forte che sono certo che non avevo scelta in materia, che in effetti, l’universo mi ha chiamato”. Durante il liceo, Tyson ha frequentato i corsi di astronomia offerti dal Planetario Hayden, che ha definito “il periodo più formativo” della sua vita. Ha accreditato il Dr. Mark Chartrand III, direttore del planetario all’epoca, come il suo “primo modello intellettuale” e il suo stile di insegnamento entusiasta misto a umorismo ha ispirato Tyson a comunicare l’universo agli altri come ha fatto lui.

Tyson ha studiato ossessivamente l’astronomia nella sua adolescenza, e alla fine ha anche ottenuto una certa fama nella comunità astronomica dando lezioni sull’argomento all’età di quindici anni. L’astronomo Carl Sagan, che era un membro di facoltà alla Cornell University, cercò di reclutare Tyson alla Cornell per studi universitari. Nel suo libro, The Sky Is Not the Limit, Tyson ha scritto:

Tyson ha rivisitato questo momento nel suo primo episodio di Cosmos: A Spacetime Odyssey. Tirando fuori un calendario del 1975 appartenente al famoso astronomo, trovò il giorno in cui Sagan invitò il diciassettenne a passare una giornata a Ithaca. Sagan si era offerto di ospitarlo per la notte se il suo autobus di ritorno al Bronx non fosse arrivato. Tyson ha detto: “Sapevo già che volevo diventare uno scienziato. Ma quel pomeriggio, ho imparato da Carl il tipo di persona che volevo diventare”

Tyson ha scelto di frequentare Harvard dove si è laureato in fisica e ha vissuto nella Currier House. Era un membro della squadra di canottaggio durante il suo anno da matricola, ma tornò a lottare, con una lettera nel suo ultimo anno. Era anche attivo nella danza, in stili tra cui jazz, balletto, afro-caraibico, e sala da ballo latina.

Tyson ha conseguito una laurea in fisica presso l’Harvard College nel 1980 e ha iniziato il suo lavoro di laurea presso l’Università del Texas a Austin, da cui ha ricevuto una laurea in astronomia nel 1983. Tyson si è unito alle sue squadre di danza, canottaggio e lotta. Per sua stessa ammissione, non ha trascorso tanto tempo nel laboratorio di ricerca quanto avrebbe dovuto. I suoi professori lo incoraggiarono a considerare carriere alternative e la commissione per la sua tesi di dottorato fu sciolta, ponendo fine alla sua ricerca di un dottorato presso l’Università del Texas.

Tyson fu docente di astronomia all’Università del Maryland dal 1986 al 1987 e nel 1988, fu accettato nel programma di laurea in astronomia alla Columbia University, dove conseguì un diploma di laurea in astrofisica nel 1989, e un dottorato in astrofisica nel 1991 sotto la supervisione del professor R. Michael Rich. Rich ha ottenuto finanziamenti per sostenere la ricerca di dottorato di Tyson dalla NASA e dalla fondazione ARCS, permettendo a Tyson di partecipare a riunioni internazionali in Italia, Svizzera, Cile e Sudafrica e di assumere studenti per aiutarlo nella riduzione dei dati. Nel corso del suo lavoro di tesi, ha osservato utilizzando il telescopio da 0,91 m presso l’Osservatorio Interamericano di Cerro Tololo in Cile, dove ha ottenuto immagini per il Calán/Tololo Supernova Survey contribuendo a promuovere il loro lavoro per stabilire le supernovae di tipo Ia come candele standard. Questi articoli comprendevano parte degli articoli di scoperta dell’uso delle supernovae di tipo Ia per misurare le distanze, che ha portato al miglioramento della misurazione della costante di Hubble e alla scoperta dell’energia oscura nel 1998. È stato 18° autore di un articolo con Brian Schmidt, futuro vincitore del premio Nobel per la fisica 2011, nello studio della misura delle distanze delle supernovae di tipo II e della costante di Hubble.

Durante il suo lavoro di tesi alla Columbia University, Tyson fece la conoscenza del professor David Spergel dell’Università di Princeton, che visitò la Columbia University nel corso di una collaborazione con il suo relatore di tesi sul rigonfiamento galattico tipico delle galassie a spirale.

Vita personale

Tyson vive a Lower Manhattan con sua moglie, Alice Young. Hanno due figli: Miranda e Travis Tyson ha incontrato sua moglie in una classe di fisica all’Università del Texas a Austin. Si sono sposati nel 1988 e hanno chiamato la loro prima figlia Miranda, come la più piccola delle cinque lune maggiori di Urano. Tyson è un appassionato di vino la cui collezione è stata presentata nel numero di maggio 2000 di Wine Spectator e nel numero di primavera 2005 di The World of Fine Wine.

Carriera

La ricerca di Tyson si è concentrata sulle osservazioni in cosmologia, evoluzione stellare, astronomia galattica, bulge e formazione stellare. Ha ricoperto numerosi incarichi presso istituzioni come l’Università del Maryland, l’Università di Princeton, il Museo Americano di Storia Naturale e il Planetario Hayden.

Nel 1994, Tyson si è unito al Planetario Hayden come scienziato dello staff mentre era un affiliato di ricerca dell’Università di Princeton. Divenne direttore ad interim del planetario nel giugno 1995 e fu nominato direttore nel 1996. Come direttore, ha supervisionato il progetto di ricostruzione da 210 milioni di dollari del planetario, che è stato completato nel 2000. Quando gli è stato chiesto cosa pensasse di diventare direttore, Tyson ha detto che “quando ero un bambino… c’erano scienziati ed educatori nello staff dell’Hayden Planetarium… che hanno investito il loro tempo e la loro energia nella mia illuminazione… e non l’ho mai dimenticato”. E per finire di nuovo lì come suo direttore, sento questo profondo senso di dovere, che servo nella stessa capacità per le persone che passano attraverso la struttura oggi, che altri hanno servito per me”.

Tyson ha scritto una serie di libri popolari sull’astronomia. Nel 1995, ha iniziato a scrivere la rubrica “Universo” per la rivista Natural History. In una colonna di cui è autore per un’edizione speciale della rivista, chiamata “City of Stars”, nel 2002, Tyson ha reso popolare il termine “Manhattanhenge” per descrivere i due giorni all’anno in cui il sole della sera si allinea con la griglia stradale di Manhattan, rendendo il tramonto visibile lungo strade laterali senza ostacoli. Aveva coniato il termine nel 1996, ispirato da come il fenomeno ricorda l’allineamento del solstizio del sole con il monumento di Stonehenge in Inghilterra. La rubrica di Tyson ha anche influenzato il suo lavoro come professore con The Great Courses.

Nel 2001, il presidente degli Stati Uniti George W. Bush ha nominato Tyson per servire nella Commissione sul futuro dell’industria aerospaziale degli Stati Uniti e nel 2004 per servire nella Commissione del Presidente sull’attuazione della politica di esplorazione spaziale degli Stati Uniti, quest’ultima meglio conosciuta come la commissione “Luna, Marte e oltre”. Poco dopo, è stato insignito della NASA Distinguished Public Service Medal, la più alta onorificenza civile conferita dalla NASA.

Nel 2004, Tyson ha condotto la miniserie in quattro parti Origins della serie PBS Nova e, con Donald Goldsmith, è stato coautore del volume che accompagna questa serie, Origins: Fourteen Billion Years Of Cosmic Evolution. Ha di nuovo collaborato con Goldsmith come narratore del documentario 400 Years of the Telescope, che ha debuttato su PBS nell’aprile 2009.

Come direttore del Planetario Hayden, Tyson ha contrastato il pensiero tradizionale per evitare che Plutone fosse indicato come il nono pianeta nelle mostre del centro. Tyson ha spiegato che voleva guardare le comunanze tra gli oggetti, raggruppando i pianeti terrestri insieme, i giganti gassosi insieme, e Plutone con oggetti simili, e per allontanarsi dal semplice conteggio dei pianeti. Ha dichiarato su The Colbert Report, The Daily Show e BBC Horizon che questa decisione ha provocato una grande quantità di lettere di odio, molte delle quali da parte di bambini. Nel 2006, l’Unione Astronomica Internazionale (IAU) ha confermato questa valutazione cambiando Plutone nella classificazione di pianeta nano.

Tyson ha raccontato l’acceso dibattito online sul Cambridge Conference Network (CCNet), un “gruppo di chat su Internet con sede nel Regno Unito e molto letto”, dopo il rinnovato appello di Benny Peiser per la riclassificazione dello status di Plutone. La voce di Peiser, in cui ha postato articoli dell’AP e del Boston Globe, è nata dall’articolo del New York Times intitolato “Plutone non è un pianeta? Solo a New York”.

Tyson è stato vicepresidente, presidente e presidente del consiglio della Planetary Society. È stato anche il conduttore del programma della PBS Nova ScienceNow fino al 2011. Ha partecipato ed è stato relatore al Beyond Belief: Science, Religion, Reason and Survival symposium nel novembre 2006. Nel 2007, Tyson è stato scelto per essere un regolare nella popolare serie The Universe di History Channel.

Nel maggio 2009, Tyson ha lanciato un talk show radiofonico di un’ora chiamato StarTalk, che ha co-condotto con il comico Lynne Koplitz. Lo show era in onda la domenica pomeriggio su KTLK AM a Los Angeles e WHFS a Washington DC. Lo show è durato per tredici settimane, ma è stato resuscitato nel dicembre 2010 e poi, co-condotto con i comici Chuck Nice e Leighann Lord invece di Koplitz. Gli ospiti vanno dai colleghi della scienza a celebrità come GZA, Wil Wheaton, Sarah Silverman e Bill Maher. Lo spettacolo è disponibile via Internet attraverso uno streaming dal vivo o sotto forma di podcast.

Nell’aprile 2011, Tyson è stato l’oratore principale al 93° Convegno Internazionale della Phi Theta Kappa International Honor Society of the Two-year School. Lui e James Randi hanno tenuto una conferenza intitolata Scetticismo, che si riferiva direttamente al tema della convention: La democratizzazione dell’informazione: Power, Peril, and Promise.

Nel 2012, Tyson ha annunciato che sarebbe apparso in una serie YouTube basata sul suo programma radiofonico StarTalk. Una data di anteprima per lo spettacolo non è stata annunciata, ma sarà distribuito sul canale YouTube Nerdist. Il 28 febbraio 2014, Tyson è stato ospite di una celebrità al White House Student Film Festival. Nel 2014, ha contribuito a far rivivere Cosmos di Carl Sagan: A Personal Voyage serie televisiva, presentando Cosmos: A Spacetime Odyssey sia su FOX che su National Geographic Channel. Nella prima stagione sono andati in onda tredici episodi, e Tyson ha dichiarato che se venisse prodotta una seconda stagione, passerebbe il ruolo di conduttore a qualcun altro nel mondo della scienza. Il 20 aprile 2015, ha iniziato ad ospitare un talk show a tarda notte intitolato Star Talk sul National Geographic Channel, dove Tyson intervista celebrità della cultura pop e chiede loro le loro esperienze di vita con la scienza.

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