Perché la peste è ancora una cosa nel 2020? E sei a rischio di prenderla?

Nota dell’editore: (La storia è stata pubblicata per la prima volta nel 2019 ed è stata aggiornata. )

(CNN) La peste, una delle infezioni batteriche più letali della storia umana, ha causato circa 50 milioni di morti in Europa durante il Medioevo quando era conosciuta come la peste nera.

Anche se estremamente rara, la malattia è ancora in giro oggi, con la California che riporta il suo primo caso in cinque anni questa settimana, un uomo di 20 anni del New Mexico che muore della malattia all’inizio di questo mese, e casi che spuntano in Cina quest’anno.

È trasmessa dalle pulci che vivono sui roditori e i sintomi, che di solito appaiono entro uno a sette giorni dopo l’infezione, includono linfonodi dolorosi e gonfi, chiamati bubos, nelle zone dell’inguine, delle ascelle o del collo, nonché febbre, brividi e tosse.

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Come si prende la peste?

La peste colpisce l’uomo e altri mammiferi.

Di solito, le persone si ammalano di peste dopo essere state morse da una pulce di roditore portatrice di Yersinia pestis, il batterio che causa la malattia, o maneggiando un animale infetto, secondo i Centri statunitensi per il controllo e la prevenzione delle malattie.

I gatti, che si ammalano da soli, possono infettare direttamente l’uomo, mentre i cani più robusti possono semplicemente riportare le pulci ai loro proprietari. Le persone possono anche ammalarsi inalando goccioline dalla tosse di una persona o animale infetto.

Il batterio persiste perché bassi livelli circolano tra le popolazioni di certi roditori, secondo il CDC. Questi animali infetti e le loro pulci servono come serbatoi a lungo termine per i batteri.

Dove si può prendere la peste?

La peste si verifica naturalmente nelle aree rurali degli Stati Uniti occidentali, in particolare in Arizona, California, Colorado e New Mexico. È qui che una media di sette casi di peste umana sono riportati ogni anno al CDC. Ma significativamente più casi si verificano in parti dell’Africa e dell’Asia.

Dal 2010 al 2015 ci sono stati 3.248 casi segnalati in tutto il mondo, compresi 584 morti, secondo l’Organizzazione Mondiale della Sanità. Ha detto che i tre paesi più endemici sono la Repubblica Democratica del Congo, il Madagascar e il Perù.

Ci sono tre tipi di peste – peste bubbonica, setticemica e pneumonica. Con la forma pneumonica della peste – che significa che colpisce i polmoni – c’è un rischio di trasmissione diretta da uomo a uomo. Questo è stato il caso della grande epidemia in Madagascar nel 2017, dove ci sono stati 2.348 casi confermati, probabili e sospetti e 202 morti.

“Il bacillo della peste è ancora presente in molte parti del mondo, compresi gli Stati Uniti, di solito tra i roditori come i cani della prateria e le marmotte negli habitat delle praterie”, ha detto il dottor Matthew Dryden al Science Media Centre a luglio. Dryden è un microbiologo consulente presso l’Università di Southampton e il Dipartimento di patogeni rari e importati di Public Health England.

“Si diffonde occasionalmente all’uomo quando c’è un contatto diretto tra animali infetti o le loro pulci e l’uomo”, ha detto.

L’ultima epidemia di peste urbana negli Stati Uniti si è verificata a Los Angeles dal 1924 al 1925, ha detto il CDC.

Quanto dovrei essere preoccupato?

Gli antibiotici moderni – la streptomicina è il solito trattamento di prima linea – possono prevenire complicazioni e morte se dati prontamente dopo la comparsa dei sintomi. Tuttavia, un ceppo di peste bubbonica con un alto livello di resistenza alla streptomicina è stato visto recentemente in Madagascar.

“Il rischio di trasmissione e di epidemie esplosive tra gli esseri umani, come è accaduto nel Medioevo e fino all’era degli antibiotici, è molto improbabile al momento in quanto il batterio che causa la peste rimane sensibile ai trattamenti antibiotici”, ha detto Dryden al SMC.

“È importante che usiamo gli antibiotici in modo appropriato e con parsimonia per mantenere l’attività di questi importanti farmaci.”

Lo stesso trattamento è usato per i due tipi più comuni di peste. La peste bubbonica ha un rapporto di mortalità dal 30% al 60% se non trattata, mentre la peste pneumonica, se non trattata, è sempre mortale, secondo l’OMS.

Più dell’80% dei casi negli Stati Uniti sono stati la forma bubbonica, che è la forma più comune di infezione. La peste bubbonica non trattata può trasformarsi nella più grave peste polmonare, che causa una polmonite a sviluppo rapido dopo che i batteri si sono diffusi nei polmoni.

C’è un vaccino per la peste?

Al momento non esiste un vaccino efficace contro la peste. Mentre un vaccino orale vivo attenuato ha mostrato qualche promessa contro la peste pneumonica, non offre protezione contro la peste bubbonica, secondo uno studio del 2015.

Una recente revisione dei vaccini sperimentali contro la peste suggerisce che i ricercatori stanno esplorando una varietà di approcci per sviluppare un’efficace inoculazione della peste.

Siccome diversi disegni di vaccini portano a diversi meccanismi di immunità, gli autori concludono che combinazioni di diversi tipi potrebbero superare i limiti dei singoli vaccini e prevenire efficacemente un potenziale focolaio di peste.

Come proteggere te stesso e la tua famiglia?

Passi chiave per la prevenzione della peste includono l’eliminazione dei luoghi di nidificazione dei roditori intorno alla tua casa, capannoni, garage e aree ricreative rimuovendo cespugli, cumuli di roccia, rifiuti e legna da ardere in eccesso.

Riportare gli animali malati o morti alle forze dell’ordine o ai funzionari sanitari locali; non raccoglierli o toccarli personalmente. Se devi assolutamente maneggiare un animale malato o morto, indossa i guanti.

Se vivi in una zona endemica, prendi ulteriori precauzioni. Usate un repellente per insetti che contiene DEET per prevenire i morsi delle pulci e trattate regolarmente cani e gatti per le pulci. Non dormire con i tuoi animali domestici perché questo aumenta il rischio di prendere la peste. Infine, i vostri animali domestici non dovrebbero cacciare o vagare negli habitat dei roditori, come le colonie di cani della prateria.

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