Quali colori di fiori preferiscono gli uccelli e le api?

I fiori riempiono il nostro mondo di bei colori. Ma non è sempre stato così.

I fossili suggeriscono che i fiori erano originariamente strutture semplici, senza molto pigmento.

Gli scienziati ritengono che i fiori avevano un aspetto scialbo, giallo pallido o verde prima di iniziare ad evolversi più di 100 milioni di anni fa nei fiori dai colori vivaci che conosciamo oggi.

Si sono evoluti in questo modo per attirare efficienti impollinatori – le api, che si nutrono esclusivamente di nettare e polline, e gli uccelli, alcuni dei quali, come i gruccioni, si nutrono di nettare.

Api e uccelli vedono un mondo molto diverso dal nostro, e molte piante hanno evoluto colori che corrispondono ai loro specifici sistemi visivi, ha detto il professore associato Adrian Dyer della RMIT University.

Ha detto che la ricerca indica che c’è un forte legame tra i colori comunemente visti nei fiori di oggi – soprattutto blu e bianco – e i colori che le api possono meglio rilevare e discriminare gli altri.

Questa relazione è stata fortemente dimostrata nell’emisfero settentrionale, ma il dottor Dyer e i suoi colleghi hanno anche stabilito una connessione simile tra i fiori e le api native in Australia.

“E a causa della separazione geologica dell’Australia dal resto del mondo questa è stata un’evoluzione parallela, è avvenuta indipendentemente.

“Abbiamo anche testato questo in Nepal, e siamo andati fino a circa 4.500 metri, e ancora una volta vediamo che i fiori hanno molto spesso evoluto segnali distinti per soddisfare i sistemi visivi delle api”, ha aggiunto.

Cosa vedono le api?

Cursore della vista delle api

(In dotazione: Sue Williams e Adrian Dyer)

In dotazione: Sue Williams e Adrian Dyer

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(Fornito: Sue Williams e Adrian Dyer)

Fornito: Sue Williams e Adrian Dyer

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I nostri occhi possono rilevare tre diversi colori – rosso, blu e verde.

Le api non possono vedere il rosso, ma possono vedere il blu e il verde, oltre alla luce ultravioletta. Questo significa che i colori hanno un aspetto molto diverso da quello che vediamo noi, e possono vedere cose che noi non possiamo vedere.

Per esempio, molti fiori hanno delle “guide ultraviolette per il nettare” che sono invisibili agli esseri umani ma dicono alle api dove trovare il nettare in un fiore.

“I modelli sono come segnali che dicono alle api dove andare per trovare il nettare”, ha detto il dottor Dyer.

“Quindi sono analoghi alle frecce, indicano dove sono le parti essenziali del fiore”.

“Il fiore si è evoluto in modo che gli impollinatori trovino facilmente il nettare”.

Un’altra differenza è che le api hanno meno acutezza visiva di noi.

L’acutezza visiva, o chiarezza della vista, è ciò che l’optometrista sta testando quando ti fa leggere le lettere sulla lavagna – quanto bene puoi risolvere i dettagli a distanza.

In confronto agli umani, le api hanno un’acutezza terribile. A differenza delle grandi lenti degli occhi umani, le api hanno occhi composti sfaccettati che mettono a fuoco bene da vicino, ma non da più lontano.

“Vedono veramente i fiori solo quando si avvicinano ragionevolmente, forse meno di 50 o 60 centimetri”, ha detto il dottor Dyer.

Questo significa che le api usano il profumo, piuttosto che la vista, per trovare i fiori a distanza.

E gli uccelli?

Lo spinarello orientale (Acanthorhynchus tenuirostris) usa il becco per prendere il nettare dai fiori
(Flickr.com: Graham Winterflood (CC-BY-SA-2.0))

Lo spinarello orientale (Acanthorhynchus tenuirostris) usa il becco per ottenere il nettare dai fiori

Flickr.com: Graham Winterflood (CC-BY-SA-2.0)

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In molte parti dell’Australia, le piante native si sono evolute per avere fiori rossi, proprio per attirare gli uccelli.

Alcuni uccelli vedono il viola, il blu, il verde e il rosso – che viene descritto come “violet-sensitive”. Altri uccelli sono “sensibili all’ultravioletto” perché vedono più dello spettro – compreso l’ultravioletto.

La maggior parte degli uccelli impollinatori australiani – quelli che visitano i fiori per il nettare – dalla famiglia dei falchi pecchiaioli come lo spinebill orientale e il wattlebird giallo, così come silvereyes e lorikeets arcobaleno, che appartengono a famiglie diverse, hanno una visione “sensibile al viola”, ha detto il ricercatore aggiunto Mani Shrestha della RMIT University, anche ricercatore alla Monash University.

Gli scienziati pensano che la ragione per cui alcune piante si sono evolute per avere una tonalità rossa che attira gli uccelli, e non le api, potrebbe avere a che fare con il concetto di “spartizione delle risorse”

Nei fiori impollinatori, la spartizione delle risorse si verifica quando la pianta fa appello a un gruppo di impollinatori per escludere un altro gruppo.

In genere pensiamo che le api siano benefiche per i fiori, ma in realtà sono interessate solo al nettare e non a diffondere altruisticamente il polline, ha detto il dottor Dyer.

“Le api che arrivano al fiore, potrebbero danneggiare la pianta e spaventare altri impollinatori legittimi. Quindi potrebbe essere un vantaggio andare verso la specializzazione”, ha detto.

E se non ci sono uccelli o api?

Il cavolo di Macquarie Island (Stilbocarpa polaris) è originario di Macquarie Island
(Flickr.com: twiddleblat (CC-BY-SA-2.0)

Macquarie Island cabbage (Stilbocarpa polaris) è originario di Macquarie Island

Flickr.com: twiddleblat (CC-BY-SA-2.0

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L’isola Macquarie, che si trova a metà strada tra la Nuova Zelanda e l’Antartide nell’Oceano Pacifico non ha api o uccelli impollinatori.

Invece, il principale impollinatore di fiori lì è una mosca.

Le mosche hanno sistemi di colore diversi dagli uccelli e dalle api di nuovo – il che significa che i fiori si sono evoluti in colori completamente diversi. Invece dei vibranti blu, rosa e rossi che a volte si possono vedere nei giardini australiani, i fiori sono di un bianco-verde crema.

“Le mosche sembrano avere un sistema visivo categorico dove vedono quattro diversi tipi di colore. Sembra che abbiano preferenze innate per certi tipi di giallo”, ha detto il dottor Dyer.

“Questo colore giallo-verde-crema è quello che preferiscono. Non hanno le stesse preferenze delle api, e quindi i fiori si sono evoluti in un modo completamente diverso.”

Portare gli uccelli e le api nel tuo giardino

Un’ape nativa dalle bande blu
(Flickr.com: James Niland (CC-BY-2.0))

Un’ape nativa dalle bande blu

Flickr.com: James Niland (CC-BY-2.0)

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Quindi quali fiori dovresti piantare nel tuo giardino se vuoi attirare uccelli e api? L’ape da miele è un grande generalista – si nutrirà di qualsiasi fiore, a patto che non vengano usati pesticidi, ha detto il dottor Dyer.

Ma data una scelta, sia le api da miele che le api native australiane, come l’ape sugarbag senza pungiglione (Tetragonula carbonaria), hanno una preferenza innata per i fiori blu e i fiori bianchi.

E, secondo il professor Dyer, alle api native piacciono le piante autoctone.

“Le api native, come la Tetrogonula carbonaria e l’ape dalle bande blu, stiamo ancora imparando quali fiori preferiscono. Ma vedo che le api dalle bande blu vanno a tutta una varietà di fiori diversi, specialmente i nativi – amano i nativi australiani.”

Se volete attirare gli uccelli nel vostro giardino, fareste bene a piantare fiori con una sfumatura rossa – come il waratah o la grevillea.

Un gruccione della Nuova Olanda (Phylidonyris novaehollandiae) si appollaia tra il pisello del fiume Swan (Gastrolobium celsianum)
(Fornito: Mani Shrestha)

Un gruccione di New Holland (Phylidonyris novaehollandiae) si appollaia tra il nativo Swan River Pea (Gastrolobium celsianum)

Supplied: Mani Shrestha

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