Works Progress Administration (WPA)

La Works Progress Administration (WPA) fu istituita per ordine esecutivo presidenziale sotto l’Emergency Relief Appropriation Act dell’aprile 1935, per generare posti di lavoro pubblici per i disoccupati. La WPA fu ristrutturata nel 1939 quando fu riassegnata alla Federal Works Agency. Nel 1936 oltre 3,4 milioni di persone erano impiegate in vari programmi WPA. Amministrato da Harry Hopkins e dotato di uno stanziamento originale del Congresso di 4,8 miliardi di dollari, il WPA rese il lavoro accessibile ai disoccupati su una scala senza precedenti, erogando fondi per una vasta gamma di programmi. Hopkins sosteneva che, sebbene il programma di assistenza al lavoro fosse più costoso dei pagamenti diretti, ne valeva la pena. Ha affermato: “Dai a un uomo un sussidio e salvi il suo corpo e distruggi il suo spirito. Mentre la responsabilità per persone inabili al lavoro come i bambini, gli anziani e gli handicappati fu rimessa agli stati, la WPA fornì letteralmente milioni di posti di lavoro a persone impiegabili, arruolando in media circa due milioni di persone all’anno durante i suoi otto anni di esistenza. Le donne arruolate erano molto meno degli uomini. Solo il 13,5% degli impiegati della WPA erano donne nel 1938, il suo anno di massima iscrizione. Il WPA fu incaricato di selezionare progetti che avrebbero dato un contributo reale e duraturo – ma non avrebbero gareggiato con le imprese private. Come si scoprì, l’effetto di “pompaggio” dei progetti federali stimolò effettivamente il business privato durante gli anni della Depressione. Il WPA si concentrò su miglioramenti tangibili: Durante il suo mandato, i lavoratori costruirono 651.087 miglia di strade, vie e autostrade; e costruirono, ripararono o ristrutturarono 124.031 ponti, 125.110 edifici pubblici, 8.192 parchi e 853 campi di atterraggio. Inoltre, gli operai hanno ripulito i quartieri poveri, fatto rivivere le foreste ed esteso l’energia elettrica alle località rurali. Fu fornito lavoro a quasi un milione di studenti attraverso la WPA National Youth Administration (NYA). I progetti Federal One impiegarono 40.000 artisti e altri lavoratori culturali per produrre musica e teatro, sculture, murales e dipinti, guide turistiche statali e regionali, e indagini sugli archivi nazionali. Il Civilian Conservation Corps (CCC) era un programma progettato per affrontare il problema dei giovani senza lavoro di età compresa tra i 18 e i 25 anni. I risultati positivi del WPA per il bene pubblico e la sua popolarità aiutarono Franklin D. Roosevelt a ottenere una schiacciante vittoria elettorale nel 1936, anche se l’agenzia impiegava non più di circa il 25% dei disoccupati della nazione. Nel frattempo, i critici del New Deal al Congresso accusavano il programma di sprechi, manovre politiche e persino attività sovversive; essi colsero l’occasione per tagliare il programma quando la disoccupazione scese un poco nel 1937. Quando la disoccupazione aumentò di nuovo l’anno seguente, i finanziamenti furono riportati ai livelli precedenti. Tuttavia, il 1939 vide altri tagli. L’Emergency Relief Appropriations Act del 30 giugno eliminò il Federal Theater Project, ridusse la paga del WPA e limitò l’iscrizione a 18 mesi. Reagendo alle accuse di politicismo da parte degli impiegati della WPA durante le corse al Congresso del 1938, l’Hatch Act dell’agosto 1939 impedì ai lavoratori federali di partecipare ad una vasta gamma di attività politiche. Con la prosperità bellica in aumento negli anni ’40, la WPA divenne più difficile da giustificare, e il 30 giugno 1943 l’agenzia fu chiusa per proclamazione presidenziale. Nel complesso, la WPA aveva impiegato più di 8.500.000 individui su 1.410.000 progetti con un salario medio di 41,57 dollari al mese, e aveva speso circa 11 miliardi di dollari.

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